FANDOM


TLECF - Vol1 chapter 3

Sau khi đóng cánh cửa phòng riêng, sư phụ tôi gần như nằm vật ra ghế sofa cùng với một tiếng thở dài não nề. Cứ như thể ngài đang cố gắng tống ra cái gánh nặng trong tâm trí của mình bằng hơi thở này.

Lần đầu tiên, ngài dường như quên mất thói quen hút xì gà và hoàn toàn thả mình trên sofa. Như vậy đấy, như thể đang chìm xuống, tâm trạng của ngài mau chóng trở nên u ám và mỏi mệt.

Tôi nhanh tay đi rót một ly nước và đặt nó trên cái bàn bên cạnh ngài, và ngài uống nó ừng ực. Vì uống vội, ngài hình như không để ý mấy đến chỗ nước đang chảy xuống cằm, áo sơ mi và mái tóc dài của mình.

"...Có rượu không nhỉ?"

"Có whiskey để sẵn trong phòng đấy ạ."

"Thế thì tốt."

Bị hối thúc bởi cái giọng nghèn nghẹn của ngài, tôi lấy chai rượu Scotch từ kệ và rót vào ly. Độ cồn của nó khá cao, theo như tôi nhận thấy từ mùi của nó lúc rót rượu. Tôi dám chắc rằng mục đích sử dụng của nó là để pha chế cùng với nước hoặc với một loại thức uống khác, nhưng sư phụ tôi vẫn cầm lấy cái ly như thể nghĩ rằng ngài cần phải cướp lấy nó từ tôi. Cứ thế, ngài ngửa đầu ra sau và đưa ly rượu lên miệng.

Trong khi nhìn ngài làm vậy, tôi lên tiếng.

"...Chúng ta không điều tra hiện trường thêm chút nào mà rời đi, làm như vậy có ổn không ạ?"

"Thì bởi vì trong hoàn cảnh đó, ai mà biết khi nào thì một cuộc tàn sát lẫn nhau sẽ xảy ra chứ."

Ngài dùng lưng bàn tay của mình để lau cằm. Sau đó ngài tiếp tục nốc hết phần rượu whiskey còn lại trong ly. Có lẽ ngài chẳng biết mùi vị nó thế nào. Mà đó chỉ là một hành động vì muốn quên đi tất cả mọi thứ. Tôi thoáng nghĩ rằng liệu chúng tôi nên tạ ơn là, ít nhất thì cái ly và chai rượu này không có biểu tượng thiên sứ. Khi ngài uống xong, tôi lại hỏi.

"Liệu những người khác có nghĩ rằng bản thân họ sẽ bị giết không ạ? Bởi vì cả vị pháp sư ở Khoa Pháp Chính kia cũng đã bị giết rồi mà."

"Đó chính là nghiệp chướng của pháp sư đấy." Sư phụ tôi bặm môi như đang bực bội.

"Trong Tháp Đồng Hồ thậm chí còn có xu hướng khuyến khích cuộc chiến giữa các pháp sư bằng việc gọt giũa kỹ năng của nhau cơ mà. Nếu không làm thế, thì sẽ chẳng có cơ hội sớm được chiêm ngưỡng ma thuật của kẻ khác. Người nào càng cao cấp thì càng ít mong muốn cái hoàn cảnh như thế, chuyện là vậy đấy. Dĩ nhiên, bởi vì Khoa Pháp Chính coi trọng trật tự của Tháp Đồng Hồ hơn là những điều thần bí, nên bản thân họ hẳn cũng chẳng coi đó là một sai lầm đâu. Ha ha, cũng đâu thể gọi họ là cảnh sát gì đó được."

"..."

"Hầu như mọi người ai cũng nghĩ thế này: 'Dẫu cho có một trận sống mái đi nữa, thì ta cũng sẽ là người duy nhất sống sót'."

Tôi từng nghe nói từ hồi ở quê mình rằng có những cuộc xung đột mà số người đánh nhau lên đến hàng nghìn. Rằng nếu để mặc người ta muốn làm gì cũng được, thì thứ phát triển chẳng là gì khác ngoài một địa ngục chết chóc. Để ngăn chặn việc đó, xã hội và trật tự được lập ra. Có vẻ như Khoa Pháp Chính đã nhận lấy về mình vai trò này trong thế giới pháp sư.

-Nhưng, điều gì sẽ xảy ra khi trật tự đó mất đi?

Đó chính xác là tình thế trong Adra, Lâu Đài Biệt Cư này đây.

Rồi thì các pháp sư tập trung ở đây sẽ bắt đầu tự diệt lẫn nhau. Có phải cõi A-tu-la[1] được nhắc đến trong Phật Giáo là như thế này? Hoặc có thể đúng hơn là giống như những bữa tiệc và trận so tài lặp lại vô tận ở Valhalla[2]?

"..."

Chỉ tưởng tượng ra điều đó cũng khiến tôi thấy lạnh sống lưng. Dù nghĩ theo hướng nào thì chúng tôi cũng hoàn toàn nằm ở thế bất lợi. Như thể chúng tôi là con mồi sống nằm trên mạng nhện. Cho dù chúng tôi vật lộn ra sao thì sợi tơ nhện chỉ càng trói buộc chúng tôi chặt thêm thôi. Tất cả những gì mà chúng tôi có thể làm là chờ cho đến khi những chiếc răng nanh có độc ấy đâm vào cổ mình.

Vì vậy, tôi nói ra những gì chợt nghĩ đến trong đầu.

"...Thế bây giờ chúng ta có bỏ trốn không ạ?"

"......"

Trong một lúc lâu, sư phụ tôi vẫn im lặng. Cầm chặt cái ly trong tay, khuôn mặt của ngài tỏ vẻ phức tạp hơn nhiều so với khi nhìn thấy xác chết của Hishiri lúc nãy.

Hồi lâu sau,

"...Không."

Ngài yếu ớt lắc đầu.

"Vì sao thế ạ? Chính sư phụ từng nói là nếu tự mình đấu với bất cứ ai trong số họ, ngài cũng sẽ chết cơ mà?"

"Phải. Nếu bắt đầu một trận quyết đấu nào đó thì người chết trước tiên chắc chắn sẽ là ta. Cho dù đã nốc rượu vào thì nó vẫn cứ đáng sợ, đáng sợ đến mức nếu lỡ ta mất tập trung thì cả đến đầu gối cũng phá lên cười đấy. Lúc này mà có dây thừng ở đây là ta sẽ muốn chạy trốn bằng cách thắt cổ mình ấy chứ." Với một nụ cười cay đắng, ngài vỗ nhẹ lên đầu gối.

Ngay cả nụ cười đó cũng là trung thực.

"Nhưng dù vậy thì ta cũng không thể bỏ về."

"...Vì sao thế ạ?"

Tôi lại hỏi một lần nữa. Để trả lời câu hỏi của tôi, sư phụ tôi rút ra lá thư mời từ trong áo khoác của mình.

"Dường như Geryon Ashborn đã bỏ ra khá nhiều công sức để điều tra về chúng ta." Nói xong, đôi môi của ngài nặn ra một nụ cười chua chát nữa.

Đây chỉ mới là lần thứ hai tôi nhìn thấy ngài mang một vẻ mặt như vậy. Một vẻ mặt ỉu xìu, xấu xí và khó coi.

Nhìn thấy vẻ mặt đó, tôi không thể nói được gì nữa.

Vừa nheo mắt nhìn lá thư mời, sư phụ tôi vừa nói.

"Ta đang có việc cần phải làm."

Không phải là điều ngài muốn làm. Mà là điều ngài cần phải làm. Tôi thì dĩ nhiên là không rơi vào hai trường hợp đó. Mà tôi cũng chẳng hiểu hai điều này có gì khác nhau.

Nhưng giọng của sư phụ tôi mang một vẻ cương quyết mà dường như ngay đến Chúa cũng không thay đổi được. Ngài đang hướng cuộc đời mình về đâu? Đối với tôi, một người đa phần là sống tại quê nhà của mình - trong một nghĩa trang xưa cũ - thì thế giới đó dường như quá xa vời. Mặc dù ở ngay gần bên ngài, thế nhưng tôi lại không hiểu gì về ngài cả.

Nhưng, trong lúc tôi đang không biết phải hiểu từ đâu, sư phụ nói với tôi.

"Tiểu thư. Xin lỗi vì đã kéo trò vào vụ này, nhưng ta cũng có lý do để không thể rút lui được."

"Ha ha!"

Từ bên tay phải của tôi, một tiếng nói vang lên. Add đang cười.

"Tên pháp sư nhát cáy này mà cũng thể hiện chí khí nam nhi quá đấy nhỉ! Dù chắc chắn là ông đã tính đến chuyện chuồn thật lẹ khi tình hình trở nên tồi tệ mà!"

"Con át chủ bài của các-em về cơ bản cũng chỉ là hàng dùng một lần. Hơn nữa, chẳng biết liệu có thể thỏa mãn đủ các điều kiện cần thiết cho nó không nữa."

Sư phụ tôi hình như muốn nhấn mạnh câu nói của mình. Tuy hơi thở của ngài khi nói đầy mùi rượu, nhưng đôi mắt ngài tỏ ra cực kỳ nghiêm túc.

"Cho dù ta có lý do của mình, nhưng cũng chẳng thể cưỡng ép người khác được. Nếu như trò bỏ đi khỏi đây, thì ta không có quyền ngăn cản."

"..."

Tôi không thể nhìn vào đôi mắt của ngài. Bất kể điều gì cần có để đáp lại ánh mắt ngước lên ấy thì lại đều không có trong tôi.

Vì vậy, tôi tránh ánh mắt của ngài. Khi làm thế, tôi hỏi ngài một câu hỏi khác.

"Câu này trước đây em đã hỏi rồi nhưng mà, tài sản thừa kế ở nơi này thật sự cần thiết đối với sư phụ phải không ạ?"

"Phải." Ngài gật đầu.

Ngài mang một biểu cảm giống như lần ngài đến đón tôi tại quê nhà của tôi, giống như khi ngài quyết định đưa tôi, một người sống kín đáo, đến tận Luân Đôn. Vì lý do nào đó, tôi buông một tiếng thở dài. Tôi có thể cảm thấy trong lòng mình một cảm xúc mà tôi không biết gọi nó là gì, nó đẩy tôi vào sự liều lĩnh.

"...Nếu đã vậy, thì em sẽ đi cùng ngài thêm chút nữa."

"…Xin lỗi trò."

Nhìn sư phụ tôi cúi đầu thật thấp với lòng cảm kích, tôi cảm thấy mặt mình đanh lại.

Không.

Có lẽ không chỉ là cảm giác đanh cứng. Không hiểu nổi cảm xúc của bản thân, tôi đưa những ngón tay của mình lên môi. Cũng thật không ngờ, như thể điều này là hoàn toàn tự nhiên, gương mặt của tôi đang nở nụ cười tươi...

"Chà chà."

Một tiếng nói trầm vang lên từ chỗ cánh cửa phòng đang mở.

Gương mặt của sư phụ tôi đanh lại và ngay lập tức quay về phía vị khách mới đến, và kể cả tôi cũng ngưng thở một cách vô thức.

"Quan hệ giữa hai thầy trò tốt quá nhỉ. Hay lắm hay lắm."

Tiếng rít của bánh xe cọ trên sàn vang khắp căn phòng.

Được đẩy bởi người trợ lý trẻ, chiếc xe lăn của Orlocke Caesermund hiện ra từ trong bóng tối và tiến vào phòng. Khuôn mặt của ông ta, bị bao phủ bởi những nếp nhăn, không hiểu vì sao lại làm liên tưởng đến một con sâu bướm, một nụ cười dị thường đang đeo trên khuôn mặt ấy.

***

Trong căn phòng này, với đầy những hình ảnh thiên sứ, ông già có vẻ lại càng không tương xứng hơn trước. Cơ thể hao gầy của ông, trông như chẳng còn gì ngoài da và xương, lạ thay lại tỏa ra sức sống. Trong không gian sinh ra bởi Lâu đài Biệt Cư, dường như chỉ riêng ông là đứng về phía đối nghịch với cách thức tồn tại của nó. Thân thể già nua nhỏ bé của ông chứa đầy thứ gì đó không thể xác định được, thứ gì đó đủ để sánh với bản thân Lâu Đài Biệt Cư. Cũng không kém phần khó chịu, đây kiểu như một loại trực giác phát sinh từ sự hiện diện của ông.

"...Tôi có thể giúp gì cho ông, thưa ngài Orlocke?"

Sư phụ tôi cố gắng hết sức để nói với giọng bình thản.

Bên tay phải của tôi, Add vội vàng ẩn nấp càng kỹ càng tốt. Có khả năng là ông già đã nghe thấy tiếng của "ông" trước đó, nhưng cho dù đúng vậy thì không có lý do gì để "ông" phải tự lộ diện cả.

Ông già cười khan.

"Không, thứ lỗi cho ta vì đã vào phòng mà không xin phép. Do cửa phòng không khóa, nên mới xảy ra việc này."

"…Xin, mời vào." Sư phụ tôi gật đầu với vẻ chua chát.

Tất nhiên, câu nói "nên mới xảy ra việc này" là một lời nói dối trắng trợn. Chỉ mới một lúc trước, ông đã hoàn toàn che giấu sự hiện diện của mình. Tất nhiên, sư phụ tôi và tôi đã ở ngay sát bờ vực do sự cố lúc nãy, nhưng điều đó chỉ khiến cho tất cả chúng tôi thêm phần cảnh giác hơn.

Ánh mắt của Orlocke liếc đến cái ly mà sư phụ tôi đang cầm.

"Chà, chẳng phải cậu đang thưởng thức món gì đó thú vị đây sao? Có lẽ ta cũng sẽ uống một chút."

Từ tay vịn của chiếc xe lăn của ông, thứ gì đó phát ra ánh sáng nhạt trong không khí phía trước ông.

Chúng là những con bươm bướm.

Papilio Magia.

Nếu tôi nhớ chính xác thì, đó là loại ma thuật mà ông ta sử dụng. Ngược lại với vẻ ngoài của ông, những con bướm ánh sáng xinh đẹp này đến lấy chai rượu whiskey khỏi tay tôi, lấy một cái ly trên kệ, và rót rượu vào ly cho ông ta.

Màn trình diễn của ông khiến chúng tôi không nói nên lời. Thậm chí trước khi ông yêu cầu phụ tá của mình giúp đỡ, ông còn sử dụng ma thuật để làm việc đó cho mình. Qua cung cách mà ông thản nhiên đi vào từ cánh cửa lẽ ra đã bị khóa, và cái cách mà ông thản nhiên biểu diễn ma thuật của mình cho chúng tôi thấy, tôi bắt đầu hiểu ra ấn tượng của tôi về ông già này đã sai lệch thế nào.

"À. Quả nhiên là Geryon có rượu ngon thật đấy. Bởi vì dù đã tích trữ từ lâu, nhưng lúc sinh thời ông ấy chẳng mấy khi đem ra đãi khách mà."

Mím môi lại, Orlocke nhắm mắt và trông như đang thưởng thức trọn vẹn hương vị của rượu. Cứ như là ông ta đang thư giãn ở nhà mình.

Như thể không chờ đợi được thêm nữa, sư phụ tôi cuối cùng cũng lên tiếng.

"Ông có việc gì đây?"

"À. Mới rồi ta đã được nghe rất nhiều kiến thức từ cậu. Ta nghĩ là mình cần phải nói một lời cảm tạ."

"...Mấy cái hiểu biết lúc nãy đâu có giá trị gì to tát đối với một người già như ông chứ."

"Bản thân kiến thức thì không." Thừa nhận quan điểm của sư phụ tôi, ông ta chậm rãi gật đầu. "Nhưng mà đặc trưng riêng của cậu thì có hơi khác đấy. Bản thân cậu cũng biết mà phải không? Sự khiêm tốn thừa thãi chỉ làm tăng thêm những kẻ địch mà thôi."

"...Cỡ như tôi thì có loại đặc tính gì chứ?"

"Là quan điểm của cậu đấy." ông nói.

Đôi mắt của ông ta, vốn đã khuất sau những nếp nhăn, đang nheo lại hơn nữa. Nhìn thẳng trực tiếp vào sư phụ tôi, ông nói nhỏ nhẹ.

"Mấy thứ ma thuật hiện đại toàn là một đống tạp nhạp. Chẳng có hiểu biết gì về lịch sử, cũng như cái vực thẳm ma thuật đã hòa lẫn vào nhau một cách phức tạp cả. Nó chỉ đơn thuần ngấu nghiến lấy cái thần bí và vá víu các bộ phận có vẻ tương hợp tốt với nhau mà thôi. Thật chẳng đáng để những pháp sư chính thống như bọn ta cần phải nhìn lại. Ta nghĩ vậy đó."

Dựa theo các bài giảng của sư phụ tôi, dạng ma thuật được xem là phổ biến trong thời gian gần đây nhất là Ma Thuật Hỗn Nguyên [Chaos Magick]. Đó là một trường phái ma thuật xuất phát từ địa hạt Tây Yorkshire vào những năm 1970. Nó không chỉ giới hạn trong lĩnh vực ma thuật, mà còn liên quan đến Triết Học, Lý Thuyết Khoa Học, và thậm chí cả Khoa học Viễn Tưởng. Mục đích của nó là cho phép pháp sư thâm nhập vào "thế giới bên kia", nhằm đem đến mọi loại hiện tượng siêu nhiên.

Nói cách khác, là "hỗn loạn".

Và phương pháp ngẫu nhiên này, theo lời của sư phụ tôi, là "hiện đại nhất" trong tất cả ma thuật. Tất nhiên, ai định thử sử dụng loại ma thuật này thì chắc chắn đều sẽ nhận thấy nó vô cùng khó, và những gì trong bài giảng của ngài chỉ là những điều lẻ tẻ bên phần rìa của đề tài nghiên cứu này, nhưng hình như ông già cũng hiểu được điều đó.

"Quả đúng là ngay từ đầu tôi đã có nghĩ là hãy phớt lờ mấy thứ ma thuật hiện đại."

"Nhưng việc học tập nó vẫn là trọng yếu."

Ông già đằng hắng một tiếng.

"Thông qua việc học cái đống tạp nhạp đó để rồi lại càng khinh thường nó nhỉ... Nhưng nó lại làm ta nghĩ rằng cũng chính vì thế mà những cái quan điểm dị đạo giống như của cậu mới được sinh ra đấy."

"Tôi rất vinh hạnh vì được ông đánh giá quá cao như vậy." Sư phụ tôi cúi chào và cẩn trọng nói. "Tuy nhiên, hẳn là không có chuyện ông đến đây chỉ để nói điều đó đâu nhỉ?"

"Dĩ nhiên rồi."

Ông già ngồi xe lăn nhún vai. Trong căn phòng đầy sự căng thẳng, chỉ có cậu bé đẩy xe lăn là không có cảm xúc gì.

"Ta có một chuyện đang muốn làm rõ." ông già nói, nhỏm về phía trước. "Lý do mà cậu đến đây là... vì Khắc Ấn Ma Thuật của nhà El-Melloi đã bị hư hại đúng không?"

Câu nói này giống như một tia sét.

Sư phụ tôi cứng đơ như thể đích thân Chúa đã giáng tai ương xuống đầu ngài.

"Nào nào, chuyện đó còn chẳng thể gọi là suy luận nữa là. Nếu như biết đến biệt danh Phục Nguyên Sư của Ashborn, thì ý tưởng đó sẽ được nghĩ đến đầu tiên mà. Huống hồ là trường hợp của cậu với cái sự kiện 10 năm trước thì nó lại càng hiển nhiên hơn nữa."

"…Ông còn biết cả sự kiện đó nữa ư?"

"Cuộc Chiến Chén Thánh lần thứ tư tại thành phố Fuyuki." Ông thản nhiên nói. "Sư phụ của cậu, Kayneth El-Melloi Archibald, đã tham gia vào cuộc chiến giữa các Anh Linh tại Viễn Đông 10 năm về trước, và rồi bỏ mạng. Nhưng nếu như Khắc Ấn Ma Thuật hoạt động hoàn hảo ngay từ đầu, thì ông ta đã chẳng đến nỗi bị chết rồi. Nói ngược lại, sau cái chết của Kayneth, cho dù có thu hồi thi thể được đến mức nào thì Khắc Ấn Ma Thuật cũng đã phải chịu hư hại không thể tránh được."

"..."

Gương mặt của sư phụ tôi cứng lại như thây ma, ngài không thể nói được câu nào. Đó là tất cả những gì mà ngài có thể làm dưới ánh mắt quan sát của ông ta.

"Dám hỏi, mức độ thu hồi an toàn là bao nhiêu? Năm phần? Ba phần? Không, nếu là cuộc chiến giữa các Anh Linh, thì chẳng thể thu hồi được đến một phần mười đâu nhỉ? Phải rồi, nhắc mới nhớ, khi đó cậu còn trẻ và đã tham gia làm kẻ đối địch của thầy Kayneth mà. Liệu cậu có dính dáng đến cái chết ông ta không nhỉ? Không, có khi nào cậu đã trực tiếp giết chết ông ta bằng Anh Linh mà mình sai khiến?"

Giọng của Orlocke gợi lại quá khứ của mười năm trước. Một lần nữa, sư phụ tôi rõ ràng là đang nhớ đến tội lỗi mà ngài không thể trốn tránh.

...Sư phụ... đã giết chết sư phụ của chính mình sao?

Kể cả tôi cũng cảm thấy sốc trước cái điều vượt hẳn ra ngoài suy nghĩ của mình. Tất nhiên, như điều chúng tôi vừa mới nói ban nãy, giết hoặc bị giết là một thực tế thường thấy giữa các pháp sư. Nhưng, việc biết được rằng sư phụ tôi đã tự mình trải nghiệm điều đó, tựa như một cú sốc đánh trực tiếp vào bộ não của tôi.

Sau khi im lặng một hồi lâu, sư phụ tôi lấy lại chai rượu whiskey đặt bên cạnh Orlocke, tự rót cho mình một ly nữa, và uống liền một hơi.

"...Tại sao... tôi lại phải trả lời câu hỏi đó chứ?"

Ông già bật cười. Sau một tràng cười khá dài,

"Khắc Ấn Ma Thuật của ta cũng tương tự vậy đó."

Hạ giọng xuống, ông ta thú thật.

"---!"

"Có vấn đề gì à? Không cần phải cố tình làm cái vẻ mặt sửng sốt đó đâu. Đúng như đứa con gái nhà Edelfelt đó đã đoán. Khắc Ấn Ma Thuật của nhà Caesarmund đang đi tới giới hạn. Nó cũng bị suy tàn và lão hóa giống như chính ta."

Đó đơn giản là số phận.

Nếu xem một Khắc Ấn Ma Thuật giống như một cơ quan nội tạng, thì hiển nhiên là nó có tuổi thọ. Dĩ nhiên không so sánh được với những dạng sống khác có tuổi thọ khoảng vài thế kỷ, hoặc một số trường hợp lên đến thiên niên kỷ, Khắc Ấn Ma Thuật tùy thuộc vào bản chất của chính nó. Một Khắc Ấn khi đã quá lâu đời thì cuối cùng cũng sẽ bắt đầu suy tàn. Nghe đến đây, khuôn mặt của sư phụ tôi trở nên ảm đạm.

"...Ông nói với tôi điều đó để làm gì?"

Ngay cả tôi, người đang quan sát ngoài cuộc, cũng không thể đoán được tại sao ông lại quyết định tiết lộ điểm yếu của mình như thế. Xét về kỹ năng thuần túy trong ma thuật, không ai trong số những người đến với Lâu đài Biệt Cư này đáng sợ như ông ta. Bất kể đánh giá của ông ta về ngài ra sao, mục đích đằng sau việc chia sẻ thông tin bí mật đó với một pháp sư hạng hai như sư phụ tôi có thể là gì?

Nhưng, trước khi trả lời câu hỏi đó, ông già chập hai tay vào nhau.

"Chúng ta sẽ kết làm đồng minh nhé?" ông nói.

"Đồng minh?"

"Ừ." Ông ta vô cùng bình tĩnh, gật đầu. "Ta cũng chẳng biết bí pháp của Ashborn được áp dụng với bao nhiêu người và trong thời gian bao lâu. Nhưng giả như nó không phải là thứ chỉ dùng được mỗi một lần thì hẳn là có chỗ để chúng ta hợp tác rồi."

"...Nhưng nếu vậy, ông nên kết đồng minh với đối tượng nào khác ngoài tôi thì tốt hơn chứ?"

Quả nhiên, giọng nói của sư phụ tôi đã phản bội lại sự thận trọng của ngài. Trong cuộc thi tính đến bây giờ, sư phụ tôi là một trong những đối thủ có ít thách thức nhất. Và đây là con đường duy nhất để ngài sống sót.

"Thế mà ông lại chọn tôi... Giả sử trong trường hợp bí pháp đó phải mất nhiều năm mới có thể áp dụng, hoặc chỉ áp dụng được có một lần... Thì có lẽ ông làm vậy bởi vì tôi là kẻ dễ bị giết nhất trong số người ở đây đấy nhỉ?"

Đáp lại câu hỏi của ngài, Orlocke cười bình thản. Có vẻ như số nếp nhăn trên mặt ông tăng lên gấp đôi với cử chỉ đơn giản đó. Những cái bóng nhởn nhơ trên vẻ mặt phức tạp của ông khiến cho ông trông như đã biến hình thành một con quái vật.

"Ôi ôi, sợ quá sợ quá." Orlocke giơ hai tay lên với câu trả lời khôi hài của mình. "Mà cũng phải, lỡ như bí pháp đó chỉ áp dụng được có một lần thì đành vậy thôi. Hiển nhiên là tới lúc ấy ta sẽ dự định chiếm lấy nó mà. Ta không có cố tình che giấu điều đó đâu. Thế nhưng mà, về vấn đề thời gian... nếu chỉ là khoảng vài chục năm thì cậu có thể cứ sử dụng nó trước đi."

"Tôi được phép sử dụng nó trước sao?" Đôi vai của sư phụ tôi run lên trước lời đề nghị không ngờ.

"Ờ. Vì Khắc Ấn Ma Thuật của ta sẽ chẳng có vấn đề gì trong vài thập kỷ nữa, và ta cũng định sẽ tiếp tục sống đến lúc đó mà." Một lần nữa, ông ta cười. Nhưng lẫn trong tiếng cười đó là lời lẽ thể hiện rõ rệt sự nghiêm túc. Mặc dù chính ông đã nói Khắc Ấn Ma Thuật của mình đang bị tàn lụi, vậy mà ông vẫn tuyên bố thẳng thắn rằng sẽ không có vấn đề gì trong những tháng tới, thậm chí là trong những năm tới. Tôi buộc lòng phải thầm công nhận rằng Orlocke không chỉ khác xa so với con người mà còn với các sinh vật sống nói chung.

-Giống như những thứ ở quê nhà của tôi.

"Tôi có thể hỏi ông một chút chứ?" Đến lượt sư phụ tôi nói.

"Hô. Nếu như ta có thể trả lời."

"Lúc Heine-san đang điều tra lâu đài, thì ông đang làm gì vậy?"

"Hô!" Những nếp nhăn trên mặt ông xích lại với nhau, và mắt ông mở to. "Chẳng lẽ đây là nó đấy hả? Cái thứ gọi là chứng cứ ngoại phạm gì đó ấy!? Cậu đang hỏi chứng cứ ngoại phạm của ta đó sao!?"

Orlocke đập vào thành ghế xe lăn, không phải vì tức giận, mà là trông như vì một cảm xúc vui vẻ quá mức. Miệng ông ta, ngoác ra vì tiếng cười, để lộ ra trong đó chỉ còn lại một vài cái răng ố. Xung quanh bộ mặt cười đó là những con bướm phát sáng nhẹ nhàng bay lượn trong tầm mắt.

"...Nhưng rồi sẽ thế nào đây? Hẳn là vừa rồi cậu cũng đã thấy những con bướm này. Hiện tại, tất cả mọi người ở trong Lâu Đài Biệt Cư đều là pháp sư. Xác nhận mấy cái bằng chứng ngoại phạm tầm thường rồi thì làm quái gì chứ?"

"Đồng thời, nơi đây cũng là Xưởng Phép của nhà Ashborn." sư phụ tôi trả lời mà không đắn đo.

Xưởng Phép là một 'không gian biến tính' do một pháp sư tạo ra nhằm mục đích luyện tập ma thuật của chính mình. Bất kể có là một pháp sư cao cường đến mức nào, nếu làm phép bên trong xưởng phép của một pháp sư khác, những phép thần bí và ma thuật có thể sử dụng đều sẽ bị hạn chế rất nhiều. Rõ ràng là vậy.

Sư phụ tôi lại nói.

"Nó không phải là nơi có thể nhanh chóng áp dụng một lời nguyền từ xa nếu như không có sự sửa soạn từ trước. Tối thiểu, một lời nguyền giống như thứ chiến đấu chính diện với Heine Istari cũng cần đến một sự chuẩn bị đáng kể."

"...Hừm, đúng vậy đúng vậy. Thật là logic đấy." Gật đầu như thể thật sự thích thú với phân tích của sư phụ tôi, ông già gõ lên tay vịn ghế màu hổ phách của mình. "Nhưng mà, cái suy nghĩ thật chẳng giống một pháp sư gì cả đó sẽ dẫn dụ và đẩy ma thuật của cậu rơi vào chỗ kết thúc tầm thường hơn nữa đấy. Không thể nói đó là một con đường hạnh phúc đâu."

"..."

Sư phụ tôi không phản bác. Hình như ngài đã đoán được ông ta sẽ nói những lời này, và đã sẵn sàng đón nhận chúng. Có lẽ vì vậy mà ông không nói gì thêm nữa. Thay vào đó,

"Vào giờ đó thì ta đang đánh cờ với Chiêm Tinh Thuật Sư Flue. Chẳng biết nó có trở thành chứng cớ không nữa, nhưng trước đó một chút ta đã gọi người hầu nhà Ashborn mang đến món cá hồi hun khói làm đồ nhắm rượu. Nếu cần thì cậu cứ xác nhận lại đi."

Phía sau lưng ông, cậu bé lặng lẽ gật đầu.

"Cám ơn ông nhiều." Sư phụ tôi cúi chào và nói.

Orlocke nói tiếp. "...Nhân tiện, ta sẽ cho cậu biết một điều nữa. Vị Lord trẻ tuổi ạ."

"Một điều nữa, là gì thế?"

"Ờ. Vụ việc này ấy, là lời nguyền của Geryon Ashborn đấy."

Tôi nghe rõ có tiếng ai đó nuốt ực. Tôi thoáng tự hỏi không biết đó là tiếng của sư phụ tôi hay của tôi.

"Lời nguyền?"

Đương nhiên, trong thế giới pháp sư, lời nguyền là điều có thật. Bản chất thật sự của chúng rất đa dạng theo khu vực và chủng loại, nhưng nhìn chung thì chúng đều có chức năng là mang lại sự bất hạnh và tai hoạ. Nhưng điều làm cho cả sư phụ lẫn tôi cảm thấy lo lắng là, các lời nguyền trở nên mạnh hơn sau cái chết của người ếm nó là một điều khá phổ biến. Hơn thế nữa, nếu một người nổi tiếng như Geryon Ashborn sử dụng sinh mệnh của chính mình để làm năng lượng cho lời nguyền, tôi thậm chí không thể tưởng tượng được kết quả mà nó có thể đem đến khủng khiếp như thế nào.

Giả dụ, nó có thể mạnh đến nỗi quét sạch tất cả các pháp sư ở đây-

"Tại sao ông lại nghĩ nó là một lời nguyền?"

Orlocke cười một lần nữa. Điều đó làm liên tưởng đến một cái xương sọ gật tới lui, bộ răng gãy va lách cách.

"Geryon ấy. Ông ấy có một đứa con trai."

"Một đứa con trai? Nhưng mà chuyện đó đâu có được đăng ký ở Tháp Đồng Hồ chứ..."

"Đúng thế. Bởi vì nó đã bị một căn bệnh chết người quật ngã trước khi rời khỏi miền quê này."

Đôi mắt của sư phụ tôi nhíu lại trước thông tin mới này.

"Mặc dù vốn là một pháp sư, nhưng ông ấy rất yêu thương bảo bọc đứa con của mình. Ta cũng phải vô cùng khen ngợi đấy. Cái chết của bà vợ ngay sau khi hạ sinh đứa con trai đó có lẽ cũng là một lý do quan trọng, nhưng chắc hẳn việc hai mẹ con họ đều bị gục ngã bởi cùng một căn bệnh lại càng làm cho ông ấy đau đớn thêm nữa. Đó là nhân quả sinh mệnh... mà trong y học hiện đại gọi là bệnh nan y di truyền theo gen ấy. Ngay cả loại thuốc bí dược mà ông ấy nhận từ một vị Druid[3] cũng chẳng giúp ích gì được. Giống như khi người vợ yêu quý của ông ấy suy yếu từng ngày, cậu con trai đó cuối cùng đã mất mạng. A, cái cảm giác đó nó như thế nào nhỉ?"

Về cơ bản thì pháp sư yêu thương con cái của họ. Không chỉ vì mục tiêu mà họ nhắm đến đối với việc duy trì nòi giống về sau, ngoại trừ một số ngoại lệ rất đặc biệt, một Khắc Ấn Ma Thuật chỉ có thể được truyền cho người trong dòng họ. Nhưng theo cách nói của ông Orlocke, có vẻ như chủ nhân cũ của Lâu Đài Biệt Cư đã có một tình cảm sâu sắc hơn thế đối với con trai mình.

Điều đó trở nên rất rõ ràng theo như những gì ông nói tiếp đó.

"Khi đứa con trai đó chết, ông ấy đã hóa điên."

"Hóa điên ư?"

"Ờ."

Ông già ngồi xe lăn gật đầu, ánh mắt ông trở nên xa xôi. Có lẽ ông đang nhớ về một nơi xa xưa, về một quá khứ xa xưa - một thời mà có lẽ cả ông cũng tin vào giá trị của một trái tim nồng nhiệt, giá trị của niềm tin vào người khác.

"Cậu đã nói, tại sao ta nghĩ đó là một lời nguyền nhỉ."

Khuôn mặt đầy nếp nhăn của ông nhăn lại. Nhiều thứ cảm xúc lướt qua trên mặt ông, tạo nên từ những nếp nhăn đó. Giống như khi pha trộn đủ mọi màu sắc với nhau, ta rút cuộc lại được một màu đen, hàng ngàn nếp nhăn trên khuôn mặt của ông cũng hiện y như thế.

"Ta hiểu rất rõ," ông nói. "Ngày xưa, ta và Geryon đã tiến hành một số nghiên cứu tại Lâu Đài Biệt Cư Adra này mà."

***

Trong khi đó.

Một lần nữa, cô thử xem xét vụ việc từ một góc độ khác.

Ngồi trên một chiếc ghế bập bênh cổ điển, cô bỏ ra nhiều phút đồng hồ để loay hoay với tấm bản đồ và các dụng cụ nhỏ xếp trên cái bàn trước mặt mình.

Trong tất cả các phòng dành cho khách trong lâu đài, chỉ riêng phòng này là được tu sửa.

Chỉ đơn giản từ lời nói của cô, rằng căn phòng không đem lại cảm giác thoải mái, người hầu của cô đã hiểu được ý muốn của cô và hoàn thành công việc chỉnh sửa lại nó trong vòng vài giờ. Tất nhiên, phần lớn các vật tư được chở đến bằng một chiếc máy bay trực thăng chở hàng, và chiếc máy bay này do nhà Edelfelt sở hữu, nên phần lớn việc lao động chân tay chỉ là di chuyển một ít đồ dùng trong nhà. Nhưng chính vì vậy mà bản thân Luvia bất ngờ thức giấc khi Lord El-Melloi II gọi cô, và rút cuộc là bị vướng vào vụ án đó.

"…Tạm thế đã." Khi cô nói vậy, một giọng nói cất lên bên cạnh cô.

"Thưa cô chủ."

"Gì vậy, Clown?"

"Hồng trà đã sẵn sàng. Xin cô hãy tạm dừng để thay đổi không khí đi ạ." Cũng với một vẻ ngoài không tương xứng, người quản gia tóc bờm ngựa và đeo kính râm cúi đầu dâng lên cho cô một tách trà.

Tách trà bốc lên một làn hơi nước dễ chịu, cho thấy rằng nó đã được hâm nóng đủ độ - đúng theo thói quen dùng trà của Luvia - và khi cô đưa nó lên miệng, biểu cảm của cô cuối cùng cũng bớt khô khan phần nào. Trà màu cam có phớt chút màu xanh lá, nói lên xuất xứ của nó ở Nuwara Eliya, và mùi thơm dễ chịu của nó thật hoàn hảo để làm lắng dịu tâm trạng gay gắt của cô. Hương vị hơi đậm này vô cùng hợp ý cô.

Sau khi thưởng thức trà trong ít phút,

"Thế nào rồi ạ?" người hầu của cô hỏi nhỏ. Một giọng nói được cẩn trọng cất lên nhằm tránh không làm hỏng tâm trạng của cô quá nhiều. Sự rèn luyện của anh không ngừng được hoàn thiện, đến mức khiến cô vừa thấy thỏa mãn mà cũng vừa thấy có chút buồn phiền.

Luvia hạ tách trà xuống.

"Ừ thì. Nó cũng tạm thời thành hình rồi, nhưng mà..." cô híp mắt lại khi nói.

Đối với Luviagelita Edelfelt, nguyên do mà cô đến lâu đài này, có thể xem là vì một mục đích kinh doanh. Như Orlocke Caesarmund đã nói lúc trước, gia tộc tai tiếng này muốn người ta xem họ như "bọn linh cẩu kiêu ngạo nhất quả đất". Tất nhiên, việc bảo vệ bí mật của gia tộc là chuyện thường tình, nhưng họ cũng khá thành thạo trong việc xử lý và vận dụng những bí mật đó.

Vụ việc lần này chẳng khác gì công việc thường ngày của cô.

Ít nhất thì lẽ ra nó phải là như thế.

"…Chẳng còn cách nào, đành phải cố gắng thôi nhỉ."

Một lần nữa, ánh mắt cô hướng trở lại tấm bản đồ trên bàn.

Đó là một tấm bản đồ cũ mà cô đã mua trước khi đến đây. Tất nhiên nó không thể hiện chi tiết nào của Lâu Đài Biệt Cư, mà chỉ có phần thiết kế giả để đánh lừa các nhân viên công chức. Nhưng xếp trên bản đồ lại là nhiều loại đá quý.

Hồng Ngọc.

Lam Ngọc.

Bích Ngọc.

Kim cương.

Mỗi một viên đá quý đều làm cho cô cảm thấy vui lên khi ngắm. Hiển nhiên là chúng có kích cỡ và độ sáng rất tuyệt, nhưng tay nghề cắt gọt mỗi viên ngọc mới là hoàn hảo. Như thể được kết nối với Luvia bằng một sợi dây vô hình nào đó, chúng phát ra một áp lực bí ẩn.

Ma Thuật Bảo Thạch.

Đây là sở trường của gia tộc Edelfelt. Đây là một nhánh ma thuật sử dụng các thuộc tính tự nhiên của những viên đá quý này, biến chúng thành vật lý tưởng để chứa năng lượng ma thuật. Đảo mắt qua từng viên ngọc một lần nữa, Luvia chuẩn bị tinh thần và nhắm mắt lại.

Hình ảnh là một trái tim.

Trái tim của chính cô, giờ tự bản thân nó là một viên đá quý, bị nứt và vỡ ra. Khoảnh khắc mà những âm thanh huyền ảo chạm tới đầu ngón tay cô, cơ thể cô trở nên không khác gì một bánh răng trong cỗ máy tạo ra một phép Thần Bí. Một số dây thần kinh trong cơ thể của cô, tổng cộng là một trăm, biến thành các Mạch Ma Thuật, và kết nối với nghi thức mà cô đang thực hiện. Đồng thời, ý thức của Luvia phát triển thành một cơ thể hư không.

Khi cảm giác này xâm chiếm, Luvia mở miệng.

"Thức TỉnhCall."

Như thể được thúc đẩy bởi một luồng gió, các viên ngọc bắt đầu chuyển động. Các viên ngọc, với nhiều hình dạng nhưng ngoại trừ hình cầu, bắt đầu lơ lửng, và rồi theo cách mà dường như không thể thực hiện bằng quy luật vật lý, chúng bắt đầu quay xung quanh cái bàn.

Điều mà cô đang làm là sử dụng những viên ngọc để thăm dò mạch ngầm.

Kỹ thuật dò tìm các mạch nước ngầm hoặc các mạch mỏ được biết đến ngay cả trong công chúng. Hình ảnh của một người dò mạch ngầm đi loanh quanh với hai cây que gấp khúc khá phổ biến trên các loại sách báo và kênh truyền hình. Lúc này, Luvia đang sử dụng kỹ thuật truyền thống đó, kết hợp thêm với những kế hoạch của riêng cô.

"Thou art the Mars, blessing fram war deity." [Nhà ngươi là Sao Hỏa. Kẻ nhận lấy hơi thở của Thần chiến tranh.][4]

Thổi lên viên hồng ngọc, cô kích hoạt nó.

Tùy vào trường phái học thuật, thiên thể tương ứng với mỗi loại ngọc vô cùng đa dạng. Ví dụ, hồng ngọc thường được liên hệ với Mặt Trời, hoặc Sao Kim.

Nhưng trong Kabbalah thì là... Sao Hỏa.

Vì chúng là những cái tên lấy từ Shemhamphorae nên rất có khả năng nền tảng ma thuật của Lâu Đài Biệt Cư là Kabbalah. Hoàn toàn khớp với trường phái của nó là điều không thể được, nhưng nếu cô lần theo cùng một hướng suy luận, thì ma thuật này vẫn có hiệu quả hơn.

Màu sắc là đỏ, con số là năm, kim loại là sắt, thiên sứ bảo hộ là Camael.

Luvia đọc lại thật kỹ Sephirah có liên quan đến hồng ngọc. Khi đọc đến đoạn cuối, cô nghiến răng. Ngay cả ở đây cũng có các thiên sứ.

Tất nhiên, vì Kabbalah lấy Kinh Thánh làm nền tảng, nên có thể suy ra rằng thường hay có sự xuất hiện của các thiên sứ, nhưng cô thấy khó kiềm chế được nỗi bực mình trước tần suất xuất hiện của chúng. Chuyển sự bực mình đó sang sự chú tâm vào ma thuật, cô liếc mắt sang viên lam ngọc.

"Thou art the Jupiter, blessing fram our father." [Nhà ngươi là Sao Mộc. Kẻ nhận lấy hơi thở từ Cha của các vị thần.][5]

Cô tiếp tục kích hoạt viên bích ngọc và kim cương ngay sau đó.

Khi hoàn tất, chuyển động của các viên ngọc trở nên mạnh mẽ hơn. Như thể mỗi viên có một phản ứng riêng đối với trọng lực, những viên đá quý chuyển động quay theo một khuôn mẫu trông giống như sự chuyển động của các thiên thể thật sự. Vì chúng vốn là những thứ được lấy lên từ trái đất, nên theo quan điểm của một pháp sư thì có thể nói điều này là đương nhiên.

Những viên đá quý vẫn đang xoay quanh tấm bản đồ cũ, trọng tâm quay của chúng là dinh thự.

Luvia cẩn thận theo dõi chuyển động của những viên đá. Là một người mà có thể xem như đã tạo ra mô hình thu nhỏ trước mắt mình, cô không hề rời mắt khỏi nó một khắc nào.

Tuy nhiên, như thể có một bàn tay vô hình đã vung xuống và chộp lấy chúng, chuyển động của những viên đá đột ngột dừng lại.

"...Quả nhiên là có trở ngại mà." cô thì thầm.

Nhìn xuống những viên ngọc nằm trên bàn, Clown dè dặt nói.

"Cho đến giờ mà kết giới của Ashborn vẫn còn hiệu lực ạ?"

"Dù thế thì nó cũng là một điều hiển nhiên thôi, khi mà nơi đây là Xưởng Phép của pháp sư... cho nên điều này có thể lường trước được. Tuy vậy nhưng vẫn có một điểm không thể hiểu nổi.", Luvia thì thầm trong khi đang nhìn vào phần rìa của bản đồ trước mặt.

"Điều gì không thể hiểu nổi ạ?"

"Ừ... Dĩ nhiên, đó là chuyện hung thủ phải cất công thông báo trước cách giết người."

"...Là cái tên Hachasiah ấy ạ?"

Clown nói nhỏ cái tên thiên sứ của Hishiri Adashino.

"Nếu là Michael của tôi thì nó sẽ ứng với xương chày ở chân trái."

Ngay đến Luvia cũng có đủ kiến thức để biết về sự liên quan giữa 72 thiên thần và các bộ phận trên cơ thể con người. Thực chất, cô đã không nhận ra sự liên quan giữa những cái tên thiên sứ và mục tiêu của việc lấy đi một phần thân thể cho đến khi người đó nói ra, nhưng điều đó chỉ khiến cô bực tức hơn. Tương tự như đối với Shemhamphorae, cái cách mà Lord bày tỏ sự quan tâm quá mức đối với ma thuật của người khác làm cho cô cảm thấy gai mắt.

…Ông ta thật vô tư với người khác.

Tất nhiên, sử dụng chiêu thuật của các pháp sư khác nhằm tham khảo cho chiêu thuật của chính mình là chuyện bình thường. Dù sao thì chính bản thân nhà Edelfelt cũng đã trở nên nổi tiếng qua việc thu thập các Bí Pháp và Lễ Khí Ma Thuật do những gia tộc khác xây dựng nên.

Nhưng ngoại trừ điều đó, không có ích lợi gì ở việc quan tâm đến ma thuật của những người khác hơn là sử dụng chúng để trau dồi ma thuật của chính mình. Bí Pháp, gia sản, suy cho cùng thì những thứ đó tồn tại chỉ để trau dồi cho chính chúng. Sự thật là họ tin rằng ma thuật của họ kết nối họ với Căn Nguyên, và đó là tất cả những gì mà họ dựa vào để tiếp tục lừa gạt chính mình.

Phương pháp và mục tiêu đã được thiết lập ngay từ đầu, nên bất kể loại tình huống nào nảy sinh... phải, kể cả đối với bọn Thuật Sĩ đáng khinh, thì ma thuật của người khác cũng chẳng khác gì cơ hội để rèn luyện ma thuật của chính mình.

Còn người đó hình như đã đổi sang hướng khác. Không có pháp sư nào, tất nhiên là cũng không có Thuật Sĩ nào, có suy nghĩ như ông ta. Ngay cả Khoa Pháp Chính xem ma thuật như một công cụ để duy trì trật tự bên trong Tháp Đồng Hồ, cũng không giống ông ta. Chính điều đó đã gây ra cảm giác khó chịu và nóng nảy khuấy động trong lòng cô.

"Việc đó là để phục vụ cho một thứ ma thuật nào đó chăng?"

Tiếng nói của người quản gia giúp Luvia bình tĩnh lại.

"Luvia-sama?"

"Không, đối với việc hủy hoại xác chết," Đằng hắng xong, cô nói tiếp. "Thì tôi đã nghĩ đến khả năng đó rồi. Không chỉ trong Tử Linh Thuật, nếu là việc cướp đoạt của pháp sư các bộ phận ứng với 12 cung Hoàng Đạo, thì có rất nhiều khả năng chuyển dụng nó thành thuật thức tương đương. Có thể nói là quá thừa luôn ấy... Nhưng như vậy thì cũng chẳng cần phải báo trước cho chúng ta làm gì cả."

Đôi mắt của Luvia tỏa ra sự lạnh lẽo, tựa như đôi mắt của một nhà khoa học đang quan sát cuộc thí nghiệm một cách hết sức tỉ mỉ.

"Ít nhất, nếu như nắm được gì đó từ đám người hầu nhà Ashborn thì tốt."

Tất nhiên, họ đã hỏi những người hầu xem họ có biết được điều gì không. Nhưng, đúng như đã đoán, họ không biết gì hết. Mặc dù có thể là họ đang thông đồng với nhau để đưa ra một lời nói dối nhất quán, nhưng thực chất của vấn đề là ở chỗ, thông thường thì gia đinh của một gia tộc pháp sư hoàn toàn không có nhận thức về sự tồn tại của ma thuật. Cho dù tất cả những chuyện này đều là âm mưu nào đó của Geryon Ashborn, thì cũng vô cùng bình thường khi cho rằng những người hầu không được biết gì cả.

"Nếu là chuyện chứng cứ ngoại phạm đơn thuần thì còn hiểu được, nhưng mà..."

Trong khi cô thẩm vấn những người hầu của nhà Ashborn, cô cũng hỏi từng người trong số những pháp sư hiện diện ở lâu đài về những gì họ đã làm vào thời điểm mà rất có thể là đã xảy ra vụ án. Hỏi trực tiếp Orlocke về những gì đã xảy ra thì có hơi thừa một chút. Ngoại trừ ông ta thì các câu trả lời mà cô nhận được như sau:

  • "Rất tiếc phải nói rằng người phát hiện vụ việc là tôi đây thì lại chẳng có bằng chứng có lợi nào cả."
  • "Em đang đợi Onii-sama ở trong phòng riêng. Không nói đến lúc chiến đấu, Onii-sama sẽ không làm cái việc làm nhục xác chết một cách tàn nhẫn như thế đâu ạ!"
  • "Tôi với Gray thì đã đi ngủ."
  • "Hử? Vào giờ đó thì tôi đang đánh cờ với ông Orlocke. Ông già ấy trình độ trung bình, nhưng dù sao tôi cũng chỉ là tay ngang, nên thành ra bị bế tắc."
  • "Tôi thì đem rượu đến chỗ mấy anh người hầu nhà Ashborn. Nếu cần, anh cứ hỏi người nhận ấy."

Kết quả, những chứng cứ ngoại phạm trông như thế này:

  • Heine: X
  • Rosalind: X
  • El-Melloi và Gray: △
  • Flue: O
  • Orlocke và trợ lý của ông ta: O
  • Seigen: O

Lý do mà El-Melloi và Gray có một dấu tam giác là bởi vì người làm chứng duy nhất mà họ có là chính họ.

Tất nhiên, đối với một pháp sư, một chứng cứ ngoại phạm như vậy không thật sự giúp họ thoát khỏi diện tình nghi trong vụ giết người. Mặc dù đúng là khi còn ở trong lâu đài của Geryon Ashborn thì khả năng sử dụng ma thuật của họ bị hạn chế phần nào, nhưng rõ ràng là chưa đủ hạn chế để giúp cho Hishiri sống sót.

"…Nhưng mà nâng xác chết lên và xiên vào thanh kiếm của bức tượng theo kiểu đó thì quả là khó đấy." cô bổ sung thêm những ý nghĩ của mình.

Dù dĩ nhiên là siêu năng lực dịch chuyển vật thể từ xa đã quá nổi tiếng có thể làm được việc này, nhưng một ma thuật đơn giản như làm nâng và di chuyển các vật thể thật ra lại khó đến không ngờ. Trước hết, ma thuật chọn một con đường vòng lừa gạt thế giới, rồi theo đó mà tạo ra kết quả mong muốn, cho nên nếu ta mong muốn một kết quả trực tiếp thì thà tự làm điều đó bằng tay còn nhanh hơn.

Tuy vậy, nếu sử dụng ma thuật cho mục đích này, thì cách phù hợp nhất đương nhiên là sử dụng một Khiển Sứ Linh. Có thể là một người có sức mạnh tương tự như con quái thú mà Heine đã nhìn thấy.

Thiên sứ và con thú …

Hơn thế nữa, cái bổn cũ soạn lại này.

Những Cherub phổ biến nhất với vai trò bảo vệ thiên đường, vốn có cùng một gốc rễ với những sinh vật như loài nhân sư Sphinx, hoặc sư bàng Anzû trong thần thoại Lưỡng Hà. Có rất nhiều dòng khác nhau về loài thú có cánh này, ví dụ như biểu tượng của Thánh Mark, vị thánh bảo trợ của Venice [Venezia - Ý], cũng là hình một con sư tử có cánh.

Chính vì vậy, cô quyết định ngừng dòng suy nghĩ của mình ở đây, và trở lại với một việc cấp thiết hơn.

"Vậy thì, tại sao vị pháp sư thuộc Khoa Pháp Chính lại bị giết chứ?"

"Có thể vì cô ta đã tìm ra di sản thừa kế của Ashborn, hoặc đầu mối về nó chăng?"

"Cô ta cũng có một cái 'Tên Thiên Sứ' nên điều đó cũng có thể lắm. Khả năng cô ta vừa là người quản lý lại vừa là người có tư cách tiếp nhận di sản thừa kế cũng rất cao. Nhưng mà quả thực, sự cần thiết của việc báo trước kia thì vẫn chưa thể giải thích được."

Luvia đặt một ngón tay lên viên hồng ngọc ở trên cái bàn trước mặt mình. Với sự dịu dàng như thể nó là người đồng hành đáng yêu, cô thận trọng và kỹ lưỡng quan sát khi viên ngọc màu đỏ lóe sáng. Sau khi suy nghĩ kỹ một hồi lâu,

"Chẳng hạn như... Đó là thông điệp dành cho ai đó chăng?"

"Một thông điệp ư?"

"Phải..."

Cô gật đầu và chuyển ý nghĩ chung chung này thành lời.

"Có thể nó là một thông điệp mang ý nghĩa đối với một trong số những người đã tập hợp ở đây. Bằng cách nhắn trước rằng 'Nào, từ giờ tôi sẽ giết người như thế này đây', có lẽ nó đang chờ đợi phản ứng của đối tượng đó đấy."

"…Ra vậy." Người hầu của cô gật nhẹ vài cái, như thể thực sự thấy ấn tượng về cái nhìn sâu sắc của cô chủ.

Sau đó, anh đổi sang đề tài khác.

"Cô thấy băn khoăn về vị Lord trẻ tuổi đó phải không ạ?"

"!!!"

Trước câu hỏi bất ngờ này, Luvia ngập ngừng trong giây lát. Nhanh chóng khôi phục lại và làm như không có chuyện gì, cô đáp lại bằng một câu hỏi khác.

"Sao anh lại hỏi vậy?"

"...Vì cô chủ vẫn thường bắt đầu tự săn sóc cho con thú bông những khi có chuyện gì băn khoăn lo lắng mà." anh nói, đôi mắt phía sau cặp kính râm của anh ta liếc sang chiếc giường của Luvia.

Con thú nhồi bông của cô, với hình dạng một con chó được nhân cách hóa, ngồi ngay bên cạnh cái gối của cô, bộ lông của nó được chải chuốt tươm tất.

"…Chỉ là nó hơi bẩn một chút đấy thôi." cô khẳng định bằng giọng khe khẽ. "Dù rằng nếu bảo là tôi không băn khoăn thì là nói dối rồi."

Lông mày của Luvia biểu lộ sự khó khăn. Tất nhiên, trở thành một Lord ở tuổi đó thì còn hơn cả một trường hợp ngoại lệ. Và mặc dù có những ngoại lệ đáng ngạc nhiên đối với các điều luật vẫn xuất hiện đây đó trong Tháp Đồng Hồ, không còn gì nghi ngờ khi ông ta là Lord trẻ nhất trong lịch sử Tháp Đồng Hồ.

Không.

Vấn đề không chỉ là độ tuổi. Lịch sử gia tộc của ông ta còn ở một đẳng cấp mà bất kể là người thế nào đi nữa thì việc được mời trở thành một Lord là rất đáng ngờ. Cô vốn đã bảo Clown tìm kiếm càng nhiều thông tin càng tốt về những vị khách đến lâu đài. Gia tộc của ông ta bắt đầu học ma thuật chỉ mới được hai thế hệ. Sự việc các pháp sư có truyền thống lâu đời trong việc nghiên cứu thần bí đã để cho một tên pháp sư đời thứ ba đứng chung hàng ngũ với họ đã nêu lên một cách hùng hồn về người hậu thuẫn của ông ta.

Reines El-Melloi Archisorte.

Dù có thể nói đơn giản rằng cái chết của Lord El-Melloi đời trước và chuyện thừa kế gia sản của ông ta dẫn đến kết quả này, nhưng tùy theo quan điểm cá nhân, người khác cũng có thể nói rằng chính là nhờ trò ma mãnh của cô ta nên bọn họ mới giành lấy được danh vị Lord.

…Nhưng thật ra mình không rõ đó có phải thật sự là một người xấu xa như thế không.

Bây giờ, cô tạm chừa lại phần phán xét đối với Lord El-Melloi II. Có thể cô đã có được quan điểm khách quan về ông ta, nhưng cô sẽ không để cho điều đó xen vào ý kiến chuyên môn của mình. Nhưng cô cũng đi đến một nhận định chắc chắn.

Hai người họ chắc chắn không hợp nhau.

Ông ta, từ trong cốt lõi, đã bị méo mó về mặt nào đó.

Nghĩ đến đó, cô đột nhiên ngẩng đầu lên. Có tiếng gõ cửa.

Chỉ với cái liếc mắt của cô, Clown nhận được mệnh lệnh, và lập tức hành động. Đứng vào trong góc khuất của cánh cửa, anh ta xoay tay nắm cửa bằng lưng bàn tay. Cánh cửa mở ra, và một bóng người ung dung xuất hiện từ đằng sau nó.

"Oa!" người này hét lên. Hiển nhiên, ở mặt bên kia của cánh cửa, vị khách mới đến phát hiện ra người hầu của Luvia, hai tay trong tư thế sẵn sàng chiến đấu.

"Này này. Tôi năn nỉ đây, thôi cái kiểu đón tiếp nguy hiểm này đi được không?!" Giơ cả hai tay lên trời, người khách nuốt ực một cách căng thẳng. Tư thế của gã tóc bờm cho thấy dụng ý giết người mà không có chút do dự. Chiều cao gần hai mét của anh ta đã là dữ dội, nhưng khi đứng trong tư thế chiến đấu thì thậm chí còn dữ dội hơn. Mặc dù chưa biết được liệu anh ta có phải là một pháp sư hay không, nhưng từ thực tế, gia tộc Edelfelt vô cùng kiêu ngạo cho rằng một mình anh ta cũng đủ sức làm nhiệm vụ hộ tống, cho thấy anh ta không phải là một vệ sĩ bình thường.

Luvia nêu tên của người khách.

"Chiêm Tinh Thuật Sư Flue."

Giống với vẻ mặt mà cô dùng trong khi quan sát ma thuật của mình, đôi mắt cô tỏ vẻ vừa hân hoan lại vừa lạnh lùng.

"Bước vào phòng của người khác một cách lịch sự như thế nghĩa là ông đã chuẩn bị cho kiểu tiếp đón này, đúng không? Tôi không bận tâm lắm nếu lỡ như Clown tặng cho ông một cú đấm. Ngoài ra, tôi đang trong tâm trạng khá tồi tệ vào lúc này. Có thể moi tim của ông ra sẽ khiến nó tốt lên một chút. "

"Ha ha, quả đúng là Công Chúa Nhà Edelfelt!" Vuốt lên bộ mặt râu ria, gã chiêm tinh thuật sư cười vui vẻ.

***

Liếc qua chiếc bàn, nơi đặt tấm bản đồ của Luvia, Flue buông một tiếng huýt sáo khâm phục.

"Quả nhiên là cô đã bói rồi à? Nhưng dù cô giỏi đến đâu đi chăng nữa, tôi không nghĩ việc đó diễn ra thuận lợi."

"…Hừmm, biết đâu được."

"Làm ơn, không cần phải giả vờ đâu," nhà chiêm tinh cười, nhìn Luvia với một mắt nhắm lại. "Có thể trông tôi luộm thuộm, nhưng tôi thật sự là một chiêm tinh thuật sư. Đương nhiên, Ma Thuật Bảo Thạch của nhà Edelfelt nằm ngoài lĩnh vực chuyên môn của tôi, nhưng nếu tôi bước vào giữa lúc diễn ra một nghi thức chiêm tinh thì không lý nào tôi lại không nhận ra nó. Ồ, và cũng đừng lo nghĩ khi thấy bối rối, vì đây là một xưởng phép của pháp sư. Ngay cả đất đai và không khí cũng đang chống lại chúng ta. Tôi đoán điều này cho thấy rằng Geryon Ashborn sẽ không sắp đặt chuyện này sao cho có thể được giải quyết toàn bộ ngay lập tức bằng thuật tiên tri. Nhưng mà tôi nghĩ chúng ta vẫn chưa thể chắc chắn được liệu vụ giết người kia có phải là do chính Geryon gây ra hay không."

Bài phát biểu dài của ông mang lại cảm giác như thể ông đang làm trò hề còn giống hơn cả Anh Hề [Clown]. Ngay lúc này, người hầu của Luvia vẫn đang thủ thế. Nếu ông ta phạm một sai lầm nào đó, những nắm đấm kia sẽ được tung ra, và cho dù ông ta xoay sở né tránh được chúng thì vẫn còn có ma thuật của Luvia đáng sợ hơn. Tuy biết vậy, Flue vẫn tiếp tục nói chuyện vô tư.

Luvia vươn tay chạm vào những đá quý trên bàn. Khi nói đến Ma Thuật Bảo Thạch, bản thân bảo thạch là nguồn cho toàn bộ ma thuật của chúng. Vậy nên đối với Luvia, hành động đơn giản này tương tự như chơi đùa với một khẩu súng lục trước mặt con tin của cô. Mà, xét đến năng lực của cô với tư cách là người nhà Edelfelt, có lẽ diễn tả chính xác hơn là nó giống như súng máy nòng xoay Gatling[6] hoặc súng phóng lựu.

Với một khí thế đầy kiểu cách, Luvia khẽ nói.

"Và đối với ông thì có gì khác?"

"...Tôi là một chiêm tinh thuật sư, cô biết mà. Những chuyện như thế là nghề của tôi."

Flue dùng bàn tay bẩn của mình vỗ vào bên hông, chỗ mà bộ đồ kiểu du mục của ông che khuất sợi dây đai có dắt những con dao găm. Mười hai con dao được cất ở đó, mỗi con dao đại biểu cho một ký hiệu trong hoàng đạo, cũng chính là những con dao mà ông đã khoe ra trước mặt mọi người tại bàn ăn tối vào hôm trước. Nếu ma thuật của Luvia sử dụng ma lực chứa trong các viên ngọc, thì ma thuật của ông sử dụng những con dao này phỏng theo các hành tinh.

"Chắc tôi nên đi vào thẳng vấn đề. Thật ra tôi không hoàn toàn muốn có cái gia tài gì đó đâu. Miễn sao mục tiêu cuối là kiếm được tiền từ nó." Lời nói của Flue thể hiện một cách hoàn hảo hình ảnh về một tên thuật sĩ bẩn thỉu. Đối với ông ta, ma thuật có lẽ chẳng hơn gì một cách thức kiếm tiền.

Nhưng, lối suy nghĩ này vẫn ít đáng ghét hơn là của Lord trẻ.

Cô ít ra cũng còn có thể hiểu được cách nghĩ này.

"Trái lại, cô sẽ sẵn lòng bỏ ra khá nhiều tiền nếu giành được quyền thừa kế, tôi nói có đúng không?" Flue tiếp tục, môi ông nhếch thành một nụ cười ám muội.

"Ông tới để xin tôi thuê mướn ông đấy à?"

"Sâu sắc đấy." Flue cười nói, tự vỗ lên ngực mình.

Một điều lạ lùng rằng ông ta lại là loại người có thể biểu lộ loại cảm xúc này mà trông không hề thô tục. Có lẽ đơn giản là vì sự thân thiện quá mức của ông. Thay vì như một đức tính cá nhân, đây dường như chỉ là bản chất của ông.

"Người đầu tiên mà tôi gặp ở đây là Lord El-Melloi II, nhưng anh ta nghèo như một tên ăn mày, đúng không?" ông nói, nhướng một bên lông mày trong khi làm điệu bộ như túi tiền của mình quá nhẹ.

Nhưng nhờ điều đó, bầu không khí trong phòng thay đổi đáng kể.

Luvia với tay cầm lấy viên hồng ngọc trên bàn. Tuy hành động đó đủ để làm gia tăng sự căng thẳng trong phòng nhưng Flue tin rằng động cơ đốt trong ẩn bên trong cô ta đang kêu mãnh liệt. Cảm giác toàn bộ lông trên cơ thể dựng ngược, ông lại giơ tay lên và biểu lộ rằng cô đang chọc phá ông.

"Này, này, cô công chúa!"

"Vì tôi đã nói sẽ thuê ông, nên việc để ông thể hiện tay nghề là hợp lý thôi mà. Vậy thì đây, ít nhất, hãy cố sống sót với cái này. Clown, tránh ra."

Đạn mà Luvia đã bắn vào Lord El-Melloi II lúc trước chẳng đáng là gì ngoài một lời đe dọa, một khối dồn nén nỗi tức giận của cô. Ngay bây giờ, Luviagelita Edelfelt đang huy động năng lượng vào đầu ngón tay của cô đủ để triệt tiêu cả những sinh vật xếp vào loại Huyễn Tưởng Chủng cấp thấp.

Với một tiếng kêu êm ái, những viên ngọc nằm trên tấm bản đồ cũ tự động bay lên trên không. Phản ứng với ma lực của cô, từng viên đá quý bắt đầu phát sáng rực rỡ, và rồi bắt đầu xoay vòng tròn thành một lốc xoáy ánh sáng.

"Hãy chứng kiến, Kính Vạn Hoa của nhà Edelfelt."

Có phải câu thì thầm đó là tên của bùa chú này? Ma lực tỏa ra ánh sáng nhiều màu, giống như một kính vạn hoa. Chính bản thân nó là một bí thuật mang lại niềm tự hào cho gia tộc Edelfelt.

"Thức TỉnhCall."

Theo tiếng nói của Luvia, cả cơn bão ma lực lẫn những viên ngọc lơ lửng trong phòng đều tập trung tại đầu ngón tay của cô.

"Â-â-a-aaaa!"

Trong chớp mắt, Flue rút ra một con dao. Con dao được ném về trước, nó lượn trên không cũng y như vào ngày hôm đó. Nhưng khác với lần trước, lần này nhà chiêm tinh vẽ ra một vòng tròn ma thuật trong không gian trước mặt của ông ta. Khi Clown nhảy sang một bên để tránh cuộc tấn công sắp tới, Flue gào lên hết sức.

"Dẫn taLead me!"

Ánh sáng tràn ra bên ngoài.

Vụ nổ do Luvia và những viên đá quý của cô gây ra thật sự là giống kính vạn hoa. Lao xuống đầu Flue như một thiên thần chết chóc xinh đẹp, tiếng nổ rền vang và bụi mù tiếp sau đó lấp đầy mỗi inch trong căn phòng. Đến khi đám khói bụi tan hết, bức tường và sàn bị phá hủy chỉ ra vị trí vụ nổ xảy ra. Luvia đứng nhìn thành quả của mình với vẻ hài lòng ra mặt.

"Xuất sắc."

Tại một góc của khu vực bị nổ, gã chiêm tinh thuật sư trung niên ngồi co người lại như một con rùa đang chui vào mai. Vừa ho dữ dội, Flue lên giọng giận dữ.

"...Cô thật quái đản. Cô thật sự đang định giết tôi đấy à?!"

"Chà chà. Một chiêm tinh thuật sư mà thậm chí không thể dự đoán được cái chết của chính mình thì vô dụng đối với tôi. Tất nhiên là tôi đang định giết ông rồi." Câu nói của Luvia đem đến cảm giác của một đòn tấn công giống như bùa chú mà cô đã thực hiện lúc nãy.

Chỉ qua quan sát, Luvia dám chắc rằng ông tránh được đòn tấn công vừa rồi bằng cách tạo ra một không gian tức thời, nơi mà quy luật nhân quả không còn tác dụng. Nói ngắn gọn thì nó cũng giống như trò biểu diễn thông thường mà các thầy bói nêu ra 'hướng đi may mắn'. Ma thuật vận dụng linh hoạt các vùng may rủi như Phong Thủy, hoặc nhánh của nó là Âm Dương Đạo [Onmyōdō], cũng không hẳn là không thông dụng, nhưng loại ma thuật đủ mạnh để đối phó được với đòn tấn công của cô lúc nãy thì khá hiếm.

"Chết tiệt, quần áo của tôi bị đốt cháy hết rồi. Và cô còn phá huỷ một trong những vật dẫn của tôi nữa! Tôi mong là đã sẵn sàng đền bù cho mấy thứ đó!" Có lẽ vì vừa mới cận kề với cái chết, lời nói của Flue rõ ràng là trở nên thiếu thận trọng hơn trước. Nhưng ngược lại, Luvia nhận lấy những lời này một cách rất bình tĩnh.

"Tôi sẽ đưa cho ông một tấm ngân phiếu, cứ việc yêu cầu thanh toán bao nhiêu tùy thích. À, đúng rồi. Ông là Chiêm Tinh Thuật Sư, đồng thời cũng là một tên giết người chuyên nghiệp nữa nhỉ."

"Là lính đánh thuê chứ."

"Về cơ bản là như nhau, chẳng phải sao?"

"Nếu cô nói vậy với một người lính đánh thuê thật sự, thì đừng ngạc nhiên đến khi mình bị thương. Nhắc đến chuyện đó, chắc hẳn cô không phải là kẻ đã ra tay với cái người của Khoa Pháp Chính kia đâu nhỉ?" Flue hung hăng nói, phủi hai vai của mình một cách thô bạo.

"Ồ, nếu đúng thế thì ông sẽ làm gì nào?"

"Chẳng làm gì cả. Trong cái tình cảnh này, đã là pháp sư thì dẫu có bị người khác xơi tái cũng đâu thể phàn nàn gì được chứ. Và nếu là người của Khoa Pháp Chính đến coi giữ trật tự thì lại càng hơn thế nữa."

"Đúng thế nhỉ. Pháp sư là như vậy mà." Luvia trả lời với một nụ cười nhạt.

Trong tiếng nói đó chỉ có một phần nhỏ tự mâu thuẫn. Ngay cả sau khi gặp phải một cảnh kinh khủng như vậy, nguyện vọng của họ vẫn không thay đổi. Một lối sống được hình thành qua nhiều thế hệ, giống như một con rắn đang ăn cái đuôi của chính nó, danh dự và giá trị của họ đang dần dần tự huỷ hoại. Bất kể chuyện đó có vẻ vô lý ra sao đối với cô, lối sống đó trở thành một điều gần như thiêng liêng - chối bỏ nó, chối bỏ gốc rễ của khái niệm pháp sư, là không thể được.

Hỡi ánh sáng đẹp đẽ, hãy để mặc chúng tôi.
Chúng tôi chỉ ước mong có bóng tối tàn bạo.
Cầu cho sự trì trệ và hòa bình có thể trở thành sự thật trong bóng tối.

"Phải, cho dù cô có đang giúp đỡ tên hung thủ thì cũng tốt thôi. Nếu mà là một yêu cầu vượt ra ngoài quy định thì tôi sẽ tăng thêm phần 'màu mè' lên, nhưng với người nhà Edelfelt thì thêm bao nhiêu đây nhỉ? Có điều, riêng lão Caesarmund đó thì tôi xin kiếu nhé. Cô có chồng bao nhiêu tiền thì tôi cũng cảm thấy mình không thể địch nổi ông ta đâu."

"Cũng được. Tôi cũng chẳng mong chờ chuyện như thế. Một đối thủ có giá trị thì phải do một người có giá trị ra tay mới được." Luvia gật nhẹ, thái độ của cô cho thấy rõ ràng rằng cô dĩ nhiên chính là người có giá trị đó. "Nếu đã lựa chọn ông, thì mục tiêu sẽ là một đối thủ không đáng để tôi phải động tay..."

Trong lúc đang nói, cô chợt ngưng lại. Nụ cười của cô nhẹ nhàng thay đổi. Với vẻ dịu dàng mà cay nghiệt đến mức tàn nhẫn, Luviagelita Edelfelt thì thầm.

"Ông có thể giúp tôi chôn cất Lord El-Melloi II đi được không?"

***

-Buổi sáng ngày thứ ba.

Dường như ánh mắt của sư phụ tôi mang một mối ác cảm nào đó đối với mặt trời ban mai đang bắt đầu ló dạng bên các cửa sổ của lâu đài khi ngài đi bộ trong hành lang. Tôi đi cách sau ngài một quãng ngắn, len lén nhìn những người khác cũng đang đi cùng ngài. Những người khác đó dĩ nhiên là Orlocke và người trợ lý của ông ta.

"Hô, cậu định quay lại điều tra hiện trường sao?" Đến khi nhận ra hướng đi của sư phụ tôi, Orlocke lên tiếng.

Và hướng đi đó tất nhiên là khán phòng trung tâm, nơi có án ngữ một bức tượng thiên sứ, nơi mà Hishiri Adashino bị giết.

Khi tiến đến chỗ cánh cửa vào phòng, chúng tôi nhìn thấy một tấm biển tên trên cửa. Chúng tôi không nhận thấy điều đó trước đây, rằng có vẻ như ngay cả phòng này cũng có một cái tên.

"…Ừmmm... 'Chamael'?"

"Là Camael. Tuy nằm ngoài Schemhamphoras, nhưng xét từ quan hệ tương ứng với Cây Sinh Mệnh[7] thì nó cũng là một cái tên Thiên Sứ mang tính trung tâm trong Kabbalah. Đồng thời, nó là một Thiên Sứ có liên hệ mật thiết đến chòm sao Hổ Cáp và Sao Hỏa, và còn được cho là Thiên Sứ Bảo Hộ cho ngày thứ Ba." Sư phụ tôi nói , một lần nữa ngài không ngần ngại chia sẻ kiến thức của mình về chủ đề này. Tôi không rõ có phải vì đây chỉ là kiến thức thông thường đối với tất cả các pháp sư hay không, nhưng tôi cảm thấy có một chút khó chịu về cái cách ngài thản nhiên công khai những thông tin như thế vào mọi nơi mọi lúc.

"Vì chỉ huy các Thiên Sứ của sự phá hoại, nên đó là một Thiên Sứ thường hay bị xem là đồng nhất với ác ma." Như thể đang thử theo hướng đi của sư phụ tôi, Orlocke bổ sung thêm vào sau câu nói của ngài.

Cũng xin nói ngoài lề một chút, tôi chưa từng nghe thấy trợ lý của ông ta nói chuyện. Rất có khả năng cậu ta thật ra là một homunculus.

"-Tiếng bước chân của cậu quả thật khá vang khi ở chỗ này đấy nhỉ?" Orlocke nhắc nhở khi gót giầy của sư phụ tôi đạp lên sàn nhà. Khi ngài chậm rãi quỳ xuống sàn nhà, Orlocke hỏi thêm một câu khác. "Tuy nhiên, nếu điều tra hiện trường, đáng lẽ cậu nên làm điều đó ngay khi phát hiện thấy thi thể chứ hả?"

"Thì tại vì lúc đó, các pháp sư khác có thể sẽ tàn sát lẫn nhau. ...Và ông chính là kẻ đáng sợ nhất đấy."

"Chà chà," Orlocke cười khô khốc trước câu trả lời của sư phụ tôi.

Đối với người ngoài, có thể trông như đây là một ông già và đứa cháu nội của ông, đang vô cùng thân thiết với nhau. Nhưng trên thực tế, chẳng có gì lạ khi vào bất cứ thời điểm nào cũng có thể nổ ra cuộc đấu tranh sinh tử giữa hai người họ... Không, với sự khác biệt về năng lực của họ thì sẽ không phải tình thế nào ngoài một trận đồ sát từ một phía. Đó là kiểu hợp tác mà họ đang có.

Tuy thi thể đã được những người hầu của Ashborn di dời, một số vết máu vẫn còn vương vãi trong phòng. Đối với từng dấu vết một, ánh mắt và ngón tay của sư phụ tôi nhịp nhàng đánh giá chúng. Cách mỗi lúc một lần, sư phụ lại lấy ra một cái ống chất lỏng gì đó từ trong áo khoác của mình. Chỉ với một giọt của thứ chất lỏng đó, màu sắc của vết máu có sự thay đổi lớn. Trong khi theo dõi quá trình này, Orlocke vuốt cằm như thể đang đắm chìm vào đó.

"Hừm. Thay vì hóa học, nó lại là giả kim thuật sơ khai thời Trung Cổ à. Không, chính xác hơn là Thuật Phù Thủy của phái Ōkama nhỉ."

"Kiểm tra nồng độ ma lực còn sót lại trong vết máu, sẽ xác định được thời điểm cô Adashino tử vong. Thế này cũng có khác gì ma thuật đâu chứ."

"Tất nhiên, tất nhiên. Thật là hoài niệm về cái thời mà ma thuật và khoa học còn cùng chung chăn gối đấy. Dù rằng có lẽ sự sáng tạo đó có đôi chút hiện đại. Nhưng cách làm việc quá thẳng thắn này của cậu thật sự xa rời những điều Thần Bí đấy." Orlocke nói không chút khách khí, tựa như hoàn toàn say sưa với cuộc đối thoại.

"Dù đã thử nhiều cách rồi, nhưng rốt cuộc thì tôi thấy tâm đắc với cách này nhất." Sư phụ tôi trả lời một cách lịch sự, trong khi vẫn tiếp tục xét nghiệm.

Sau khi nhỏ một giọt dung dịch lên vết máu, ngài cẩn thận quan sát sự thay đổi màu sắc của nó, rồi lại chuyển sang cái khác. Ngài vừa đi vừa viết lại ghi chú trong một cuốn sổ, thỉnh thoảng lại lấy ra một cái ống khác ra sử dụng, nhỏ dung dịch ở chỗ mà ngài đã nhỏ nó lên lúc trước. Quy trình này lặp đi lặp lại trong suốt quá trình điều tra của ngài. Thật lòng, nếu là trong bất cứ tình huống nào khác, quy trình này đơn điệu đến mức nhàm chán. Tuy nhiên, Orlocke lại quan sát từng ly từng tý, vẻ mặt của ông giống như một đứa trẻ lần đầu tiên tìm thấy một con côn trùng.

"Cái 'Tên Thiên Sứ' ở chỗ của ta là Nanael." Orlocke đột nhiên nói.

"Chi phối Cung Bạch Dương. Ý nghĩa của nó là sự đánh mất niềm kiêu hãnh."[8]

"Ô. Nếu đúng như cậu phỏng đoán thì ta sẽ bị rứt bỏ lưỡi của mình rồi bị giết nhỉ. Khư khư, có khi như thế sẽ vui lắm đây."

"..." Không nói thêm câu nào, sư phụ tôi lại nhỏ một giọt chất lỏng nữa vào một trong những vết máu.

Khi mặt trời vẫn đang mọc lên một cách từ tốn bên ngoài cửa sổ, tôi bắt đầu thắc mắc không biết có gì trong bữa sáng hôm nay. Tôi thoáng ngửi được mùi gì ngon ngon lúc nãy, nên có lẽ đồ ăn đã được dọn sẵn trong phòng ăn giống như ngày hôm trước. Cứ như thể Hishiri Adashino chưa hề chết.

Hoặc có lẽ, một sự kiện như vậy không có gì khác thường đối với một pháp sư.

"…Quả đúng là kỳ quái."

Bỗng nhiên, sư phụ tôi phá vỡ sự im lặng, ngài vuốt cằm trong khi nói.

"Và đó là chuyện gì vậy?"

"…Chuyện gì đã xảy ra với kính của cô ấy?" Trước câu hỏi hơi kỳ cục đó, cả Orlocke lẫn tôi đều cau mày.

"Hô?"

"Xác chết không có đeo kính."

"Chuyện đó là phải thôi, làm sao mà móc nhãn cầu ra trong khi vẫn còn đeo kính được."

Orlocke đáp lại bằng một câu trả lời có vẻ hiển nhiên. Bởi vì nó hiển nhiên như thế, nên không ai trong số họ lưu ý đến điều này khi họ tìm thấy cô ấy lúc trước. Thay vì chú ý đến cặp mắt kính hoặc các tư trang khác của cô, sự chú ý của họ đều đổ dồn vào điều đã xảy ra với đôi mắt của cô.

"…Phải. Nhưng nếu đúng là như thế thì thời điểm tử vong của cô Adashino là..." Trước khi Orlocke có thể nói thêm điều gì,

"Ô chà, vậy là bây giờ hai người đang cộng tác với nhau, phải không?" Ông quay sang và nói về phía cánh cửa.

Ở ngưỡng cửa mà chúng tôi bước qua khi nãy, có thể thấy một bộ đôi đang đứng. Mặc dù chắc chắn cũng tương tự như sư phụ tôi với Orlocke, bọn họ quả thật trông như một cặp không cân xứng. Một cô gái xinh đẹp đến nỗi sẽ là tâm điểm của sự chú ý tại bất kỳ buổi khiêu vũ nào, cùng với một nhà chiêm tinh, bám đầy cáu bẩn, nhìn như thể ông ta vừa mới băng qua sa mạc.

Luvia và Flue.

Sau lưng bọn họ là người hầu tóc bờm ngựa của Luvia. Dù cao gần hai mét nhưng anh hòa lẫn vào khung cảnh này một cách hoàn hảo. Có lẽ đây là một loại kỹ năng chuyên môn của anh khi làm người hầu.

"Ya, xin lỗi nha." Flue vừa nói vừa gãi lên má. Trái ngược với lời nói, nụ cười của ông không hề tỏ ra ngượng ngùng bẽn lẽn. Khi nói tiếp, anh làm một động tác với ngón cái và ngón trỏ, như đang miêu tả độ dày của một xấp giấy bạc. "Tôi đã được 'chồng sẵn' chút ít. Tôi đã quyết định về phe này rồi."

"Tôi chẳng bận tâm đâu." Sư phụ tôi thờ ơ đáp lại, vẫn đang chống tay quỳ gối. Ngoài các ống nghiệm được lấy ra từ lúc nãy, hiện giờ đã có thêm một cái kính lúp, và ngài vẫn đang quan sát sự biến đổi màu sắc của những vết máu.

"Chỉ là, nếu có thể thì đừng quấy rầy vào lúc này nhé. Tôi đang điều tra đây."

"Ý ông là nhờ thế, ông sẽ hiểu được điều gì đó à?"

...Ủa?

Tôi cau mày. Giọng của Luvia có một vẻ gay gắt không sao che giấu được, hình như cô đang tức giận vì điều gì đó. Cho dù bọn họ chẳng qua là không ưa nhau, hoặc mối quan hệ của họ đã hỏng ngay từ lần gặp mặt đầu tiên, nhưng có một cảm giác nguy hiểm rõ ràng trong bầu không khí giữa hai người bọn họ ngay từ đầu, nhưng đây dường như còn có điều gì khác.

"Rất nhiều điều đấy."

"Rất nhiều? Ý ông muốn nói là ông sẽ hiểu được gì đó ở những đồng sự pháp sư mà ông còn chẳng biết rõ phạm vi năng lực ấy hả?" Lại lần nữa, cô ta hỏi một câu tương tự. Đây là một lời tuyên bố rõ ràng rằng cô sẽ không chấp nhận thêm bất kỳ câu trả lời nửa vời nào nữa. Trái lại, sư phụ tôi thậm chí không hề ngước mắt lên, ngài nói trong khi vẫn tiếp tục quan sát sàn nhà.

"Phải. Nó thật vô nghĩa. Đặc biệt là cái 'howdunnit' ấy."

"Howdunnit?"

"Đó là một từ chuyên dụng trong tiểu thuyết trinh thám. Nó là dạng ngắn gọn khi nói 'thủ đoạn gây án là gì'. Tương tự, whodunnit tức là 'thủ phạm là ai'. Chừng nào không giới hạn được các hiện tượng dị thường mà pháp sư gây ra thì cả hai câu hỏi đó đều vô nghĩa. Cả điều bí ẩn mà Geryon Ashborn đã để lại, lẫn vụ việc lần này, đều chẳng có chỗ nào để đưa ra những suy luận chính diện cả."

Tôi hiểu được phần nào về điều mà sư phụ tôi đang nói. Thậm chí tại quê nhà của tôi, các tiểu thuyết trinh thám cũng rất phong phú. Những thám tử nổi tiếng trong các cuốn tiểu thuyết đó thường hay thể hiện trí tuệ phi thường của họ bằng cách tập trung vào hai dạng câu hỏi này, nhưng nếu các pháp sư được đưa vào phương trình thì có rất ít lý luận trong đó có thể dùng được. Khi nhận thấy rằng một số pháp sư có thể làm được những việc như đi xuyên qua các bức tường, hoặc bay trên không trung, các phương pháp mà họ có thể sử dụng để gây án gần như là vô hạn.

"Thế nhưng, 'whydunnit' - 'Động cơ gây án là gì' thì có thể là một ngoại lệ." Sư phụ tôi chậm rãi bổ sung. "Ví dụ, cho dù khác với Khởi Nguyên, nhưng Thuộc Tính của một người vẫn bắt nguồn từ tính chất của người đó. Ma thuật cũng không ngoại lệ. Đối với pháp sư, những người đã dấn mình vào câu chuyện ma thuật từ trước khi được sinh ra, bất kể họ có chống đối hay tiếp nhận thì nhất định nó cũng sẽ xâm thực vào tận sâu bên trong họ. Theo ý nghĩa đó, chẳng có giống người nào nói dối kém như pháp sư cả."

Trong khi nói từ tốn, ngài vẫn chôn chặt ánh mắt của mình xuống dưới sàn nhà. Có lúc quét bụi bằng một cái bàn chải nhỏ, có lúc săm soi sàn nhà qua kính lúp, ngài vẫn vùi đầu vào chiến đấu với mớ chất lỏng bí ẩn của mình. Có lẽ do độ tập trung của ngài quá cao, mồ hôi bắt đầu lấm tấm trên trán ngài, khiến ngài cứ cách mỗi lần lại lau trán bằng lưng bàn tay.

"Vậy nên, cho dù không thể làm sáng tỏ thì tôi cũng tin mình sẽ tiếp cận được gần nó hơn."

"Bằng cách này ư?" Luvia tiếp tục nhấn mạnh câu hỏi của mình.

Không phải cô ta không hiểu những gì mà sư phụ tôi nói, mà là giống như cô đang buộc ngài chứng minh điều đó với cô. Trước sự khiêu khích của cô, ngài rút cuộc cũng ngước lên.

"Ví dụ, nếu là Ma Thuật Bảo Thạch của nhà Edelfelt..."

Vẻ mặt của Luvia rõ ràng đang nhăn lại.

"Mối quan hệ giữa đá quý và ma thuật có từ thời Lưỡng Hà và Ai Cập cổ đại... Ngắn gọn thì, nó phát sinh gần như là cùng lúc với lịch sử nhân loại, bắt nguồn từ những huyễn tưởng về đá quý. Ngay từ đầu, đá quý đã là một biểu tượng của nhà vua, và cũng được sử dụng để bào chế thuốc trường sinh bất lão như trong thuật luyện đan và giả kim thuật. "Sách Khoáng Vật Aristoteles" là một ví dụ điển hình, và "Tự Nhiên Học" của Hildegard[9] nói về việc phân chia mọi loại đá theo bốn nguyên tố, bốn tính chất cơ bản, bốn loại chất dịch cũng là một bộ sách nổi tiếng nữa."

Tôi có nhớ những tác phẩm mà sư phụ nói đến.

Quả thực "Sách Khoáng Vật Aristoteles" là một cuốn sách mang ý nghĩa lớn lao đối với lịch sử ở thế giới mặt trước[10], đặc biệt là nó tổng hợp những ghi chép về 72 khoáng vật, chứ không chỉ đơn thuần là giải thích về khoáng vật và dược liệu, và nó còn nói về nguồn gốc của Đá Quyền Lực [Power Stone].

...72, lại nữa.

Tôi biết đây là một con số có ý nghĩa trong ma thuật, nhưng với cường độ xuất hiện như thế này, nó bắt đầu trở nên giống như một con số bị nguyền rủa.

"Tuy nhiên, theo như tôi quan sát bùa Gandr lần trước, thì trái lại, ma thuật đó của cô gần với các nước Bắc Âu hơn. Sử dụng vật trung gian là Bảo Thạch, phủ nhuộm chúng bằng máu và chất dịch của bản thân để lưu chuyển ma lực của chính mình, ta nên coi nó là một ma thuật Rune đặc thù mới phải. Chắc hẳn cũng vì nguyên cớ tương tự mà cô lại đọc thần chú bằng tiếng Anh. Vốn dĩ Rune là một hệ thống ma thuật đã suy thoái, nhưng nhà Edelfelt đã khai mở một cảnh địa mới bằng cách trộn lẫn nó với Bảo Thạch. Nếu nói đến kết quả của nó thì, không như các kiểu quý tộc, đặc tính đó của cô chẳng phải là thứ có giá trị huy hoàng rực rỡ như những viên Bảo Thạch để mà tự hào đâu."

"Dừng lại ngay!"

Tiếng hét của Luvia đã đặt dấu chấm hết cho phần giải thích của sư phụ tôi. "Nếu còn nói nữa là ông sẽ chẳng còn lại một hạt bụi nào đâu đấy."

Dường như sự tức giận của cô tính đến lúc này đã tăng lên gấp đôi - không, nó thật ra không còn có thể đem ra so sánh. Toàn bộ cơ thể cô phát ra một cơn thịnh nộ khát máu không thể so sánh với bất cứ điều gì trước đó. Ngay cả tôi, dù không phải là mục tiêu của sự giận dữ đó, cũng theo phản xạ lùi ra khỏi cơn bùng nổ của cô.

Nhưng hoàn toàn ngược lại,

"...Liệu ta có thể hiểu là ngươi đang đe dọa bạn của ta không nhỉ?" Orlocke Caesermund lên tiếng, trên môi biểu lộ một chút tiếu ý.

Dĩ nhiên, không thể nào Luvia lại quên mất rằng Orlocke đang ở trong phòng này. Nhưng, không thể lờ đi câu nói của ông, lông mày của cô nhăn lại.

"Bạn của ông ư?"

"Đúng thế. Một con người trẻ tuổi rất có triển vọng đấy. Ta nghĩ, cậu ta mà bị tan xác ở đây thì đáng tiếc lắm. Có gì phi lý không hả?" Orlocke không kiềm chế được tiếng cười khùng khục trong khi hỏi.

So với lúc mà hai người gặp nhau lần đầu tiên trong tiền sảnh của Lâu Đài Biệt Cư thì hiện tại dường như vị trí của họ đã bị đảo ngược hoàn toàn. Lần trước thì Orlocke bị bóc mẽ bí mật của mình, lần này thì đến lượt cô ta bị lộ bộ mặt thật của mình ra.

Bị đẩy lui bởi tiếng cười kinh dị như đầu lâu đó, cô gái tóc vàng buộc lòng phải cất những viên ngọc quý đang cầm trở lại vào trong túi. Khi làm vậy, cô quay lưng lại với sư phụ tôi.

"Tôi hiểu rồi. Hẳn ông đúng là một người yêu thích ma thuật. Theo nghĩa nào đó, chẳng có gì phải ngại khi nói ông là một kẻ cầu đạo đấy." Luvia nói, ngực phồng lên vì giận dữ. "Thế nhưng, nếu xét từ ý nghĩa thực sự của ma thuật, ông chính là một kẻ phá hoại ma thuật thì đúng hơn."

Nghe thế, sư phụ tôi tỏ vẻ vô cùng khó khăn. Đó là một vẻ mặt bí ẩn, như thể ngài đã ăn phải thứ gì đó cay đắng khó quên.

"...Ngày trước, thầy của tôi đã từng nói điều tương tự."

"Vậy thì chắc chắn đó là một người thầy xuất sắc đấy."

"Dĩ nhiên rồi. Với tư cách một pháp sư, không ai có thể xuất sắc hơn ông ấy. Đó là người duy nhất thực sự thích hợp với cái tên El-Melloi. ...Đã từng là thế." Nhìn gương mặt cau có của sư phụ tôi khi nói, tôi tự nhiên lại thấy nín thở.

Kayneth El-Melloi Archibald.

Sư phụ của sư phụ tôi.

Và có thể... chính là đối thủ mà sư phụ đã sát hại.

Nhưng Luvia không nạt nộ thêm gì nữa, cô trở ra khỏi phòng.

"Một ngày tốt lành nhé. Tôi cầu nguyện cho ông tìm thấy cả mảnh vỡ của một vì sao trong khi đang bò lê trên mặt đất."

"Hẹn gặp lại", Flue vẫy tay gửi lời chào tạm biệt khi ông cũng rời đi để đuổi theo cô gái tóc vàng.

Khi hai người đó hoàn toàn ra khỏi phạm vi nghe được,

"Ông đã cố ý khiêu khích cô ta đấy à?" Sư phụ tôi nói, quay mặt sang Orlocke.

"Không, ta chỉ muốn trả đũa thôi. Nhờ có cậu mà ta đã được thống khoái đấy. Khà khà, bộ mặt của cái đứa con gái linh cẩu đó đã méo xệch khó chịu đến thế cơ mà. Lồng ngực ta thoải mái như vừa được tăng thêm tuổi thọ đây này." Ông già nói với vẻ hài lòng.

Có thể lúc này ông ta tỏ ra trẻ con, nhưng chỉ một bước đi sai lầm sẽ là nhận được lời mời của tử thần.

"…Sư phụ."

Khi nghe tôi gọi, sư phụ tôi đưa một bàn tay lên vỗ về cái đầu đang đội mũ chùm của tôi.

Ngài không nhìn tôi, nhưng bàn tay ngài vỗ nhẹ lên đầu tôi với một sự dịu dàng không thể ngờ tới.

"Rất cảm tạ ông vì đã bảo vệ tôi," sư phụ tôi nói. "Nhờ đó mà tôi cũng đã phát hiện ra một điều."

"Hô?" Mắt Orlocke nheo lại, một lần nữa bị lạc giữa một mặt biển toàn nếp nhăn.

"Liệu tôi có thể hỏi ông một câu không, Orlocke-dono?"


Chú ThíchEdit

  1. A-tu-la (Asuras) trong Thập Giới là cõi của loài A-tu-la. Loài này có tính khí nóng nảy và hay đấu đá lẫn nhau.
  2. Valhalla là lâu đài của thần Odin, hay "cung điện của những người tử trận" trong thần thoại Bắc Âu.
  3. Druid là tu sĩ của một tôn giáo Celtic cổ, không chỉ gồm các thầy tu mà còn có bác sĩ, người phát ngôn, cố vấn cấp cao.
  4. Sao Hỏa: trong tiếng Anh gọi là Mars - tên La Mã của Thần Chiến Tranh Ares.
  5. Sao Mộc: trong tiếng Anh gọi là Jupiter - tên La Mã của thần Zeus (còn được gọi là "Cha của thần Trời", "Cha của thần Ngày", hoặc "Chúa Cha").
  6. Súng máy Gatling là dòng súng máy do Richard J Gatling thiết kế. Mẫu M1893 có 6 - 10 nòng và tốc độ bắn trung bình là 600 viên trên phút.
  7. Cây Sinh Mệnh (Tree of Life): biểu tượng trong Kabbalah, một sơ đồ gồm 10 Sephirot và 22 Đường Nối.
  8. Nanael là thiên sứ bảo hộ cho học thức và giao tiếp. Cái tên "nanael" mang ý nghĩa "vị thần khinh thường kẻ kiêu ngạo".
  9. Hildegard von Bingen là một nữ tu sĩ Công Giáo thời Trung Cổ, về sau được tôn phong làm Tiến Sĩ Hội Thánh. Physica là bộ sách mà bà viết về đặc tính khoa học và y lý của nhiều loài thực động vật và các loại đá.
  10. Trong Nasuverse, thế giới mặt sau là thế giới của những điều thần bí, còn thế giới mặt trước là chỉ thế giới bình thường nói chung.