FANDOM


Phase 1 – contract[1] Edit

Giấc ngủ của Arato luôn luôn bị một trong hai giấc mơ xáo trộn.

Đầu tiên là một hỏa ngục quét qua hành lang. Một cơn ác mộng: toàn bộ thế giới bốc cháy trong cơn sóng thần lửa cuồn cuộn đỏ rực lẫn mụi than, dâng trào hòng nuốt chửng cậu.

Thứ hai là về ký ức của một chú chó ngước nhìn cậu, đuôi nó ve vẩy.

Ngày xưa, Arato từng phải nhập viện vì bỏng cấp độ 3 sau khi dính một vụ nổ hỏa hoạn. Trong thời gian bình phục, cậu thường ngồi ở cái sân tĩnh mịch dị thường nằm trước bệnh viện và chăm chú nhìn những người đi ngang qua. Arato chỉ mới vào trường tiểu học. Ba cậu cứ bận rộn công việc suốt; em gái cậu thì hãy còn là một đứa bé sơ sinh. Nên gia đình cậu lâu lâu mới ghé thăm, khiến Arato phải tin rằng mình chẳng đáng để viếng thăm.

Ở trạng thái mơ màng này, ký ức chẳng khác gì cơn mơ ban ngày. Cậu uống liều lượng thuốc giảm đau hằng ngày, rồi thế giới sẽ im lặng, như thể cậu đã bị xóa bỏ khỏi ký ức của trần gian.

Bấy giờ, một chú chó con trắng bóc bước vào thế giới cô độc ấy. Nó ngửi ngửi một cách tò mò quanh chân Arato từ tước khi cậu nhận ra.

"Dường như chó con muốn làm bạn với em đó," cô y tá trẻ nói. Cậu không tài nào nhớ nổi mặt cổ. Song cậu nhớ cái cách con cún bẽn lẽn xích lại gần chỗ cậu khi cậu xoa đầu nó. Chó con khao khát và mong chờ nhiều hơn nữa, chân nó cào cào Arato tựa hồ đòi cậu gãi dưới cằm.

Con cún trắng lông ngắn cứ nhảy phốc lên Arato, lúc lắc cái đuôi một cách năng động, bu bám theo gót chân cậu, nên Arato không còn lựa chọn nào ngoài chơi đùa cùng, mặc cho đau đớn vì vậy mà xuất hiện trong tình trạng thương tích của cậu.

Vài ngày sau, cô y tá lại xuất hiện, lần này cô dắt theo một bé trai trạc tuổi Arato. "Cậu bé này cũng muốn tham gia với bọn em đấy," cô nói.

Arato nhìn tay chân khẳng khiu của cậu bé đó và nghĩ rằng cậu ta ốm yếu thật. Sau này cậu biết được rằng người bạn ấy không thể ăn thức ăn của bệnh viện và đang truyền dịch. Nhưng khi đấy, Arato thực sự không biết phải làm gì, và chẳng thể nhìn thẳng vào mắt cậu bé kia. Chỉ có cún con phản ứng với vị khách mới tới, bằng đôi mắt sáng rực và phấn khích thở phì phì. Nó không quyết định được sẽ chơi với ai, nên cứ chạy vòng vòng với chiếc lưỡi lè ra.

Trái tim con người bị hành động tác động. Từ những sự vật không phải người.

Arato nhìn gương mặt cậu bé đứng bên kia. Cậu ta mang nét mặt u ám, tối sầm, cứ như bị lạc trong đêm. Cứ như muốn la hét kêu cầu cứu giúp nhưng không chắc nên làm sao cho phải. Cậu ta căng thẳng một cách đau đớn và giữ hết mọi thứ trong lòng.

Bỗng Arato nghe thấy có âm thanh khanh khách be bé dưới chân mình. Chiếc đuôi chú cún vẫy nhiều tới mức đôi chân sau tựa hồ muốn gãy sụm. Ngay khi thế giới chuẩn bị đè bẹp Arato bằng sự hiu quạnh, thì niềm vui dâng tràn này lại chui vào trong đấy như nước vỡ đê.

"Có vẻ nó đang vui lắm nhỉ?" Arato nói, tiếng nói cậu phá tan sự im lặng.

Không biết vì sao mà hơi ấm truyền từ chú chó qua cậu làm cậu muốn khóc.

Con chó con đánh hơi trên đất rồi ngước mắt nhìn cậu. Tưởng như nó đang cố khích lệ cậu bằng cách ra vẻ thật hạnh phúc đến nỗi Arato không thể không chung vui.

Cậu trai trước mắt Arato dường như không bị thương nặng như Arato, song môi cậu cứ khép chặt.

Không dễ gì để chìa tay ra với tình trạng hiện thời của mình, dẫu vậy Arato vẫn quyết tâm hành động trước.

"Tớ là Endou Arato." Thu hết dũng khí, Arato mở lời đầu tiên. "Cậu làm bạn với tớ nhé?"

*

Ánh nắng chảy tràn vào qua cửa sổ phòng học.

Endou Arato ườn người trên ghế mà ca cẩm. "Chỉ mới tháng Tư thôi mà nóng quá trời vậy……"

Ngoài kia thì bầu trời trong vắt và khô khốc. Còn trong đây thì Arato chăm chú nhìn trần phòng.

"Tớ bao giờ cũng kinh ngạc trước khả năng ngủ cực kỳ trơ tráo tới hết giờ học của cậu đấy." Một giọng nói vang lên từ cậu trai đứng kế bên Arato. Hai nút áo trên cùng của đồng phục cậu mở toang. Người nói là Kaidai Ryou, cậu ta lại bên Arato trong giờ giải lao.

"Cậu mà cũng dám phát biểu cơ đấy. Cậu có tốt hơn cậu ta chỗ nào đâu?" Giọng nói thứ ba đến từ chủ nhân chiếc ghế ngay đằng sau Arato: Suguri Kengo.

Ryou cao ngạo không nao núng trước cú nói móc. "Ừa thì, tớ đọc trước từ hôm qua nên hiểu hết cả rồi."

Arato không bao giờ thấu hiểu lý do Ryou theo học một trường cao trung bình thường. "Chậc, ước gì tớ có bộ não của cậu để lắp vào."

"Không cần phải quá khen đâu bạn hiền." Ryou cố tỏ vẻ lạnh lùng, tuy rành rành là ít nhất một phần nào cậu ta đang sướng rơn vì được khen có trí tuệ hơn người. "Suy cho cùng, mục đích thật sự của trường học ngày nay là gì? Là xã hội hóa,[2] vậy đó. Chúng ta có mặt tại đây là để học hỏi về mối quan hệ giữa người với người, hết chuyện. Trí óc và năng lực học vấn——những thứ này đang dần lỗi thời rồi, và sẽ hoàn toàn lạc hậu khi tới thế hệ tiếp theo."

Trong khi ấy, Kengo đang tải ghi chép bài học trên ClassCom sang PortaCom bằng wifi.[3] "Tớ rất khâm phục động lực của những bạn khá giả. Ngay cả cái cớ cho sự lười nhác của cậu cũng có chút khoa trương."

Màn hình tích hợp trên bàn học của Arato nhấp nháy cảnh báo, nhiều tới độ Arato thấy khó chịu. Cậu rút chiếc PortaCom kích thước bằng tấm card ra khỏi túi để kiểm tra. Vâng. Là bài tập thêm về nhà, chỉ cho mình cậu, với hạn chót in chữ đỏ đang trừng mắt nhìn cậu. "Tại sao vậy trời! Tại sao tớ là kẻ duy nhất bị giao thêm bài?"

Ryou tiếp tục lớn tiếng giảng giải học thuyết của mình, chẳng đoái hoài đến cảnh ngộ của Arato. "Ừ, theo cách tớ nhìn nhận, 10 năm nữa, công việc của một người đàn ông trong xã hội sẽ không còn gì ngoài tìm kiếm một cô gái tốt để bầu bạn." Cậu kết thúc bằng đôi tay dang sang bên một cách hoa mỹ, và hình như lúc chấm dứt lời tuyên bố, cậu đã thu hút thành công bao ánh mắt lạnh lẽo từ khoảng một nửa của lớp C năm hai[4], cụ thể là 20 bạn nữ.

"Tớ ngạc nhiên là cậu có thể dễ dãi nói về mấy chuyện này đấy, Kaidai-san à," Kengo bình luận.

"Vì sao?"

"Thì, chẳng phải cậu đã thử vận may với mọi đứa con gái trong lớp này rồi sao?" Kengo hỏi

"Hiển nhiên rồi. Đó là quyết tâm đầu năm mới của tớ mà. Mỗi tuần một cô gái. Cậu không bới móc nỗ lực của tớ được đâu."

Có chút không ổn trong cách 3 chàng trai này giao tiếp với phần còn lại của lớp. Như thể họ không hợp lắm, và quả thực là không, vì những nỗ lực cua gái trong lớp một cách thô lỗ của Ryou đã phản tác dụng khá là ngoạn mục. Ryou vừa đẹp trai lại học giỏi mà chẳng tốn công sức. Lúc đầu, thói quen đổi mục tiêu cưa cẩm của cậu đã dấy lên ngọn lửa cạnh tranh giữa các bạn nữ cùng lớp, song không lâu sau, họ đều đi tới kết luận rằng Ryou nói chung chỉ là hạng đểu cáng.

Hậu quả là Ryou bây giờ bị cả lớp xa lánh——bởi cả mấy thằng con trai nữa. Vậy nên cậu rơi trở lại hội ba chàng ban đầu.

Lông mày Arato đẫm mồ hôi. "Ryou này. Cậu nói trường lớp chủ yếu là để học về xã hội hóa và quân hệ nhân sinh đúng không? Vậy tại sao cậu không chịu đầu hàng và học mấy môn này tí đi?"

"Đúng rồi. Chủ nhật này có ok không bạn hiền? Tớ sẽ gặp gỡ một số cô gái từ quận bên tới. Arato muốn đi cùng không?" Ryou nắm lấy vai Arato.

"Tớ xin kiếu. Tớ đã hứa trước sẽ dắt em gái đi chơi……"

"Làm thế sao đặng. Cậu đã tiêu hết tiền trợ cấp tháng này rồi còn gì. Vì sao cô em gái lại muốn đi chơi với cậu nếu không phải là để xoáy chút tiền túi anh zai mình?"

"Thôi ngay đi. Cậu không hiểu Yuka chi hết," Arato gắt.

"Nè, Kaidai-san, cậu thích lôi Arato vào mọi chuyện lắm nhỉ?" Kengo chen ngang.

Ryou cười khì như một anh đần hai lúa. "Ừa, thì, Arato có giá trị mà."

Arato chẳng tài nào hiểu nổi cái khía cạnh tính cách này của Ryou. Phải chăng cậu ta quá tài giỏi đến độ trí tuệ rốt cuộc quay một vòng tròn vành vạnh về lại sự ngu dốt? Hay là do cậu và Kengo đều ngốc nghếch vì để mặc bản thân bị lôi đi xềnh xệch?

Bên kia cửa kính phòng học, quang cảnh thành phố lấp lánh sặc sỡ. Từ khu dân cư bên bờ kia sông, những tấm pin năng lượng mặt trời đang phản chiếu ánh nắng.

Trời đã vào tháng Tư, và học kỳ 3 của năm học vừa mới bắt đầu.

Nhật Bản từ lâu đã chỉnh lịch trường học cho trùng khớp với hệ thống của Mỹ: khai giảng vào tháng Chín. Ngày nay, thật lạ lẫm khi nghĩ rằng từng có thời, cách đây 100 năm, những cây anh đào nở rộ vào tháng Tư lại đồng hành với lễ khai giảng niên khóa mới.

Con đường về nhà của Arato và hai người bạn men theo hàng cây anh đào bên sông Sumida. Họ liếc mắt nhìn sang cây cầu Kototoi nổi tiếng – vốn sụp một lần thế kỷ trước, rồi băng qua những khe hở giữa các đài đá tưởng niệm đổ nát trong Đền Ushijima trước khi vào con hầm không-anh-đào thuộc đường Bokutei trên bờ sông Sumida.

"Lễ Hội Hoa Anh Đào năm nay chúng ta làm gì đây?" Arato lớn tiếng thắc mắc. Cậu đứng đối diện con đê sông Sumida, kế bên một đài tưởng niệm bằng đá khá mới. Đài đá này nhằm ghi nhớ về thảm họa đã biến toàn bộ khu vực cầu Azuma thành một núi đá vụn. Vì thế, không hiếm thấy người già đặt bó hoa tưởng nhớ ở đấy.

Ryou đã cởi lớp áo khoác đồng phục vì ánh nắng tháng Tư. "Tội gì không biến Chủ Nhật này thành Lễ Hội Hoa Anh Dào của riêng chúng ta nhỉ?"

"Chài, cậu chẳng chịu bỏ cuộc ha," Arato nói. "À mà cậu mời bao nhiêu bạn nữ thế?" Cậu bấm bấm chiếc công-tơ nhỏ trên đồng phục để kích hoạt hệ thống làm mát được tích hợp vào đường khâu áo. Máy hoạt động làm Arato thấy mát hơn chút xíu.

Ryou nhìn thẳng vào cậu và giơ 4 ngón tay. "4 cô gái."

"Chà, cậu tốt hơn nên nói vài câu với họ nhanh. Dầu cho gô thêm Kengo và tớ vào thành công thì vẫn chỉ mới 3 chàng trai."

"Arato ơi là Arato," Ryou quở trách, "Cớ gì cậu nói vậy, nghe cứ như cậu đang ám chỉ tớ chỉ có hai người bạn thôi ấy."

"Không đúng à," Arato phản bác.

"Cậu bóp tớ thốn lắm đó, bạn hiền……"

50 năm qua, toàn bộ vùng đất quanh Văn Phòng Quận Sumida đã tái quy hoạch đến từng chi tiết. Ngày nay, người ta đã thiết lập một hệ thống mạng lưới đường đi xuất phát lần lượt từ cầu Azuma và cầu Komagata.

Những chiếc xe hơi lướt ngang, êm ái như dòng nước chảy, trên đại lộ thênh thang, hướng tới đích của mình. Kẹt xe là chuyện của dĩ vãng vì hiện nay mọi xe hơi đã cài AutoCruise[5] theo tiêu chuẩn.

Đám con trai tiến lại vạch kẻ sang đường thì trên đấy, một cụ bà đang chầm chậm băng qua đường cao tốc bốn làn. Một cô gái mặc chiếc áo nịt len vàng đứng cạnh và đỡ tay cụ bà.

Không chần chừ, Arato hăm hở chạy tới họ. "Tớ cũng đi giúp bà ấy nữa."

Kengo, nãy giờ chìm đắm trong thế giới riêng, liền bừng tỉnh. "Cậu có biết cô gái kia không phải là người không?" Cậu la lên gọi Arato.

Cô gái được nhắc tới có mái tóc ngang vai; ngoại hình và hành động của cô, tất tần tật đều gào to một từ: con người.

Tuy nhiên Kengo rất sành sõi về máy tính và máy móc. "Tốt nhất là không nên can thiệp một Interfacer đang làm việc. Cậu chỉ ngáng đường nó thôi." Interfacer ý cậu ta tất nhiên là hIE – Humanoid Interface Elements[6] - một robot mang dáng dấp con người. hIE có thể làm hầu hết công việc mà người thật có thể làm. Thiếu hụt nhân lực giờ đây là chuyện quá khứ, và thế giới là một nơi tiện nghi hơn vô cùng, ít ra là đối với con người.

"Nhưng tớ muốn giúp mà." Arato chạy tới vạch kẻ đường cho người đi bộ. Cô gái Android[7] để ý thấy cậu lại gần bèn mỉm cười với cậu.

"Cháu có thể giúp bà một tay không ạ?" Cậu hỏi bà cụ. "Đèn sắp chuyển màu rồi."

"Cảm ơn nhé cháu trai," cụ già với tấm lưng khòm đáp cùng nụ cười biết ơn trên làn da nhăn nheo.

Con người không thể truyền tải cảm xúc trực tiếp, nên họ thể hiện qua hành động. Song ngày nay, các vật thể phi-nhân-loại cũng có thể thực hiện hành động tương tự.

Đó là cuộc sống hiện đại của Arato và bạn bè cậu. Vào năm 2105 Sau Công Nguyên, guồng máy xã hội Nhật Bản quay một cách trơn tru đều là nhờ android có mặt với vai trò dầu bôi trơn bánh răng.

"Tớ dám cá cậu là kiểu người dễ bị phỉnh đấy," Ryou nói, khi cả bọn đến phố mua sắm nằm quanh Ga Tàu Điện Ngầm Cầu Azuma.

"Cậu nói gì thế?" Arato đáp. "Tốt hơn là nên tử tế với con gái, chỉ vậy thôi. Nhân tiện hai cậu cũng có thể đứng học hỏi thêm đôi ba điều về việc ấy đó!"

Nhìn kỹ sang xung quanh ba chàng trai sẽ thấy có muôn vàn hIE đang ẩn mình ở chốn công cộng. Ngành công nghiệp dịch vụ khách hàng không bao đủ hIE, và hầu hết mọi quầy hàng thức ăn thức uống đều thuê ít nhất một hIE.

Tới đây là sở trường của Kengo, nên cậu mặc sức thể hiện. "Chẳng hạn, cậu có thể nhận ra cô gái đang lật taiyaki[8] đằng kia là hIE không?" Cậu trỏ tay vào một cô gái tóc vàng lượn sóng tại quầy bánh taiyaki nóng bên kia giao lộ đường Asakusa. "Hay chị bồi bàn ở nhà hàng soba[9] kia. Và người thu ngân ở siêu thị trên đường tới Skytree nữa. Mỗi một hIE này được lập trình để giúp đỡ một cụ già đang cần trợ giúp."

"Họ thiệt là thích phục vụ nhỉ," Arato nói.

Khi các chàng trai còn đương nhìn hIE nữ ở quầy taiyaki thì cô cất tiếng gọi họ lúc họ đi ngang qua. "Các cậu có muốn chút taiyaki không?" cô nhoẻn miệng cười. Không có lấy một giọt mồ hôi trên gương mặt cô.

Ryou nhìn cô ta. Cái nhìn vô cùng khác với cách cậu nhìn con gái trong lớp. Cái nhìn lúc này rất lạnh lùng và sắt đá. "Arato à, hIE không thích phục vụ. Chúng không thích làm gì cả. Hay cậu là tuýp người thấy mô-tơ quay và nói 'ôi trời, không phải nó thích quay nhanh ư' à?'

"Vậy nếu tớ là thế thì sao? Tớ được quyền phát biểu ý kiến chứ?" Arato phản pháo.

"Ừa, và cậu cũng được quyền sống ở xứ sở thần tiên nữa," Ryou nói.

"Và chúng ta đều biết cư dân xứ sở thần tiên đều bất lực trước tiến bộ khoa học," Kengo chen ngang.

"Phải, chà, cậu biết tớ rồi đấy. Đi theo tiến bộ khoa học hoặc bị nó nhận chết chìm. Nghĩa vụ của tớ là ra tay giúp đỡ anh bạn chưa được khai sáng này," Ryou nói.

Thế là như mọi khi, ba người bạn bắt đầu tranh luận tán nhảm về mọi chuyện trên trời dưới đất.

Song đúng lúc ấy, khóe mắt Arato bắt gặp thứ gì đó. Một thứ lạc loài.

Một con mèo mun hoang trong hẻm, ngay sau những chiếc xe đạp giao hàng của nhà hàng soba, hình như nó đang ngoạm kéo chi đó.

Con mèo đang vật vã với một vật thể màu trắng, to gần bằng nó. Một vật thể lạ, sáng lờ mờ dưới ánh nắng chiều.

Một cánh tay người.

"Ự…… Cái gì……" Máu chảy dồn lên đầu Arato.

Một cẳng tay phải, nói chính xác hơn, được bọc lớp da trắng mướt. Con mèo bỏ trốn khỏi hiện trường, chỉ để lại một cái tay người bị chặt lìa.

"Nữa hả?" Kengo kêu, rồi nhấc cánh tay và lúc lắc nó. Những ống tuýp trắng nhô ra từ mặt cắt ở chỗ cùi trỏ, và có chất lỏng rỉ ra. "Gần đây có vài trường hợp thế này. Mấy tên đi loanh quanh cố tình hủy hoại hIE. hIE sau đó chỉ còn là đống phế liệu vụn. Lãng phí quá."

"Lãng phí ư? Cậu không thấy tội nghiệp chút nào à?" Arato hỏi.

Lúc này, mạch trên cánh tay đang đập. Cẳng tay trắng ngần nhìn y hệt của một cô bé. Có lẽ không phải là của ngời thật, nhưng thật sự khá giống con người.

"Có lẽ là tội người sở hữu," Kengo tiếp lời. "Họ hiển nhiên sẽ coi đây là phí phạm——một hIE trung bình cũng đắt ngang chiếc xe hơi có biết không."

Arato đưa tay ra chạm cánh tay đứt rời, cơ mà Ryou đã đặt tay lên vai Arato giữ cậu lại. "Đừng chạm, cậu không biết nó từng ở đâu đâu!"

"Nhưng chúng ta không thể cứ vứt nó lại trong thùng rác được," Arato nói. Cậu nhớ tới cô gái mặc áo nịt len vàng đã giúp cụ bà đi qua đường. Một tạo vật nhỏ nhắn dịu hiền giống như cổ lại có khi đã bị đập nát một cách nhẫn tâm thế này, suy nghĩ ấy khiến con tim cậu thắt lại.

"Arato à, tớ nghĩ cậu đang quên một số điều đó," Ryou trả lời. "Khi những hIE này giúp đỡ người ta, chúng đơn thuần là hành động theo pattern[10] lập trình sẵn. Chúng thấy thứ nào hao hao con người thì chúng sẽ đối xử tốt thứ đó. Cốt là để người ta mua chúng nhiều hơn, biết không?" Cậu nhìn xuống cánh tay. "Đây chỉ là hàng hóa thôi."

Và quả thật, dầu cho bọn họ đang đứng giữa một khu phố mua sắm sầm uất, không ai trong số khách bộ hành có vẻ bối rối quá mức trước cái tay mà Kengo giơ cao.

Arato biết được rằng bạn bè cậu không đặc biệt yêu thích hIE. Và một số người qua đường còn chẳng buồn liếc nhìn lần hai thứ Kengo đang cầm. Số khác thì có chút thông cảm hơn. Song tuyệt nhiên không phải là loại phản ứng bạn nghĩ sẽ gặp phải nếu chủ nhân cánh tay đứt rời đó là con người.

Arato tất nhiên cũng vậy. Cậu không còn cảm thấy sự nguy hiểm và kích động mình từng trải qua trong thoáng chốc lúc nghĩ cánh tay đấy là thật.

Cho dù thế, nó vẫn rất giống của con người. Nó cũng phải được quyền mang nhân phẩm gì gì đó chứ?

"Chúng ta mang tới cho cảnh sát đi," Arato nói. "Vứt đi thì tớ không đành lòng."

*

Tối hôm đó, một sự kiện xảy ra tại một góc của TBRA-2:[11] Quần Đảo Nhân Tạo Thứ Hai của Vịnh Tokyo.

Có tiếng nổ lớn phát ra từ hầm tòa nhà tọa lạc giữa một khu cơ sở nghiên cứu ngổn ngang. Ít lát sau, làn khói hăng hắc bắt đầu bốc lên cuồn cuộn từ lối vào.

Toàn bộ cửa sổ ngoài trên tất cả 15 tầng của tòa nhà cao 50 mét bấy giờ liền nối đuôi nhau nổ trong chớp mắt. Vài cơn sóng lặng lẽ lăn tăn trên những bước tường đen polyfiber.[12]

Và rồi tất cả đèn vụt tắt. Đây là giây phút mà Công Ty Memeframe – một trong các nhà đầu tư hàng đầu của hệ thống quản lý hIE toàn quốc – nhìn Trung Tâm Nghiên Cứu Tokyo chết.

22 giờ 08. Một chiếc trực thăng vận tải cỡ lỡn tiếp cận TBRA-2 từ phía biển. Vài giây sau vụ nổ ban đầu, một mệnh lệnh khẩn đã ban hành. HOO – Hand of Operation, một PMC[13] do Memeframe thuê, đã bắt đầu hành động để trinh sát nhanh.

Một chiếc trực thăng cất cánh từ Funabashi ở Quận Chiba gần đó và chở theo một công-te-nơ lớn.

Phi công – đầu đội HMD[14] – quay lại nói với người đàn ông sau lưng mình. "Báo cáo, USFJ[15] và Quân Đội Nhật Bản cho chúng ta 20 phút. Chúng ta phải vào rồi ra khỏi không phận Tokyou trong chừng đó thời gian, xin ngài đừng quên."

Người mà anh ta truyền lời tới là Shesto Ackerman, ông đương lấy mấy ngón tay gãi gáy. Ông đứng trong khoang chứa hàng chật chội của trực thăng, trạm điều khiển drone[16] cũng được đặt ở đấy. Đối với Shesto, một cựu lính Mũ Nồi Xanh[17] và lục quân Mỹ, công việc này quả là nhức cổ, cả nghĩa đen lẫn nghĩa bóng.

"Bộ Chỉ Huy gọi Đội Shesto. Xác nhận mệnh lệnh. Mục tiêu các anh là bắt 5 cá thể hIE mới trốn thoát sau tàn dư của vụ nổi ban nãy, sống hoặc chết đều được. Thường dân trong trung tâm nghiên cứu đã hoàn tất việc sơ tán đến hầm trú ẩn chỉ định trước."

Một mệnh lệnh phi lý, nói giảm nói tránh là vậy.

Theo lý, hIE không thể trốn thoát. Có thể bên ngoài chúng giống hệt con người, nhưng hoạt động của chúng gần như hoàn toàn xác định bởi kích thích từ ngoại cảnh. Một chương trình chuyên dụng trên Network[18] sử dụng ngân hàng dữ liệu đồ sộ để chỉ định hành vi thích hợp nhất của một hIE tại thời điểm bất kỳ. Nói cách khác, cơ bản, chúng là những con rối tinh vi điều khiển từ xa.

Memeframe là một công ty dẫn đầu trong Cloud Platform[19] quản lý hành động hIE. Tức là, Đội Shesto bị người khiển rối yêu cầu đi gô cổ đám búp bê chạy lạc về.

Cánh quạt trực thăng quay lặng lẽ, nhằm không bị phát hiện ngay cả trong đêm lặng gió, rồi máy bay tiếp cận vào khu vực trong khi giữ nguyên độ cao.

Biệt đội khẩn cấp phản ứng nhanh trên máy bay gồm 3 người đàn ông: Hạ Sĩ Toma - phi công, Thượng Sĩ Yusuf – liên lạc viên và điều phối viên, và Thiếu Úy Shesto - Đội Trưởng. Không ai trong họ bình luận về tính bất thường của nhiệm vụ. Suy cho cùng, họ đều là dân chuyên nghiệp dày dạn.

Shesto kích hoạt thiết bị truyền tin cấy trong sọ để liên lạc với Sở Chỉ Huy Chiến Thuật. "Thưa Thiếu Tá Cordenne, chúng tôi đã tới nơi. Bắt đầu khởi động thiết bị cảm biến để truy dấu mục tiêu."

Cảm biến nhiệt của trực thăng tập trung vào 5 vật thể hình người đang hướng đến TBRA-1. Một datalink[20] được thiết lập để AI Sở Chỉ Huy có thể tính toán chiến lược tối ưu.

Không mất bao thời gian, AI Sở Chỉ Huy——kẻ chịu trách nhiệm cho mọi đội quân chiến đấu của HOO——phác thảo ra một kế hoạch. Cho các hIE chạy qua cầu và vào khu vực dân cư Odaiba.

Shesto khoanh hai cánh tay cơ bắp mà lẩm bẩm, "Khá là cực đoan đấy."

AI Sở Chỉ Huy quả thực đang đề nghị một cuộc chiến trong thành phố nhà cửa san sát. Chiến lược cuối cùng khi liên quan đến mặt trận có sử dụng unit không người lái.[21]

Các unit do máy tính điều khiển đều bị ràng buộc chặt chẽ vào một quy tắc: không tự tiện tấn công con người——những mệnh lệnh đó là đặc quyền độc nhất của những con người sở hữu chúng. Vì thế, một drone lầm đường vào đám đông người sẽ gặp bất lợi đáng kể, bởi phần lớn chức năng bị tạm thời vô hiệu hóa.

Hình ảnh một người phụ nữ đội mũ bê-rê[22] và đeo băng mắt xuất hiện trong máy chiếu võng mạc[23] của Shesto.

"Chúng ta sẽ giảm độ nhạy của AI Sở Chỉ Huy. Lệnh khẩn cấp của khách hàng đã khiến nó suy luận ra mức độ hiểm họa cao bất thường từ đối tượng."

Thông điệp đến từ sĩ quan chỉ huy của ông, Thiếu Tá Cordenne Lumière, một người phụ nữ kín tiếng trạc tứ tuần. Shesto hầu như chẳng biết gì về bà ta.

"Thưa Thiếu Tá, chúng ta tuân theo kế hoạch của AI chứ?" Shesto hỏi. Trước mặt nguy hiểm, ông vẫn điềm tĩnh. Tâm trí ông đã trui rèn suốt 16 năm trong quân ngũ, tính từ lúc gia nhập năm 18 tuổi non choẹt. Dù được tin giao những vũ khí lớn hơn và thăng cấp tới lon Thiếu Úy, ngoại hình ông vẫn thế: một binh sĩ trung thành, rắn rỏi.

"Phủ quyết. Tôi sẽ bãi bỏ kế hoạch đã đề xuất. Xe cảnh sát đã tập trung sẵn để chặn cầu. Dẫn dụ mục tiêu vào khu dân cư lúc này là phi thực tế."

Quyết định của Thiếu Tá không đưa ra dựa trên tính nhân đạo. Bà chỉ đơn thuần cố tránh lấy cây cầu làm chiến trường. Drone không thể sử dụng dưới nước——sóng radio cần cho điều khiển chúng không thể xuyên thấu đủ sâu qua môi trường chất lỏng. Vì unit phản ứng khẩn của HOO gồm toàn drone, nên nếu mục tiêu rơi khỏi cầu, chúng sẽ vuột khỏi tay họ.

"Kế hoạch dự phòng là gì, thưa Thiếu Tá?"

"Khách hàng đã thương thuyết được với chính quyền để dùng hỏa lực hạng nặng. TBRA-2 là khu nghiên cứu, nên lượng người ban đêm sẽ không đáng kể. Hãy giao chiến tại đó."

Danh sách trang thiết bị được ủy quyền cho họ liền xuất hiện. Tính ra là quá mức cần thiết đối với một nhiệm vụ đơn giản – bắt giữ 5 hIE. Tất nhiên, Nhật Bản đã không còn bị tư tưởng chủ hòa tiêm nhiễm, điều đã gây tai họa cho con dân họ một trăm năm trước, song những vũ khí trong danh sách không phải thứ mà một người còn tỉnh táo dám nghĩ tới chuyện bàn tán trong khu vực gần dân cư sinh sống. Có một sự bất đồng khổng lồ giữa nhiệm vụ trước mắt và trang bị cấp quyền để hoàn thành. Điều đó chỉ có thể có nghĩa là: có một lỗ hổng dữ liệu to đùng đâu đây.

"Yusuf, khách hàng giao cho ta data[24] gì?"

Liên lạc viên người Pháp gốc Phi gõ phím trên console[25] bằng mấy ngón tay xương xẩu, mềm oặt. "Các hIE trốn thoát đều thuộc dạng nữ. Mỗi con được trang bị một thiết bị riêng độc nhất. Đó là những gì ta có vào lúc nào, thưa Thếu Úy. Đệch, nếu data mà đưa cái này ra thì còn gì là tình báo quân đội?"

Shesto tập trung hoàn toàn vào chiếc đồng hồ đang đều đặn đếm ngược. 5 phút cho phép trên không phận Tokyo đã qua.

"Hạ công-te-nơ xuống," ông nói. "Chúng ta có thể triển khai unit bộ binh trong lúc Thiếu Tá đang đàm phán."

Khu nghiên cứu gần như không có người ở; đường xá thẳng tắp và rộng bạt ngàn. Khách hàng thậm chí còn chẳng cho các phương tiện khẩn cấp như xe cứu hỏa hay cứu thương đi vào khu vực.

Trực thăng giảm độ cao xuống còn 20 mét cách mặt đất rồi thả thùng hàng lên con đường không người, đèn chiếu trắng bên dưới. Ngay khi chuẩn bị va đập với mặt đất, chiếc công-te-nơ——to khoảng gấp đôi một tấm pa-lét chở hàng tiêu chuẩn——xì ra luồng ga dữ dội để giảm tốc hòng dỡ hàng lên đất một cách an toàn.

Hàng hóa trong nó là hai đội drone: những unit cơ khí không người lái. Đội đầu tiên thuộc về PMC, gồm 11 unit theo tiêu chuẩn Hoa Kỳ. Tuy nhiên, đội 2 lại gồm 22 unit, mỗi con đều nạp đầy đủ binh khí quân sự hạng nặng, dư sức biến một quận nhỏ như Odaiba thành biển lửa dễ như trở bàn tay.

AI tích hợp trong công-te-nơ gởi một yêu cầu tự động tới máy bay để xin các đơn vị cảm biến. Yêu cầu lập tức chấp nhận, và unit mẹ bèn hạ xuống; túa ra từ trong đó là 64 unit camera dùng một lần, rồi chúng phân tán như những con côn trùng vô số cánh để bắt đầu thâu lại hình ảnh từ phạm vi xung quanh.

64 màn hình mới, kích thước vừa lòng bàn tay, xuất hiện trên màn hình lập thể của trạm điều khiển drone trên khoang chứa hàng của trực thăng.

Sau khi xác định không tồn tại vật thể hình người trên mọi màn ảnh, một thông báo all-clear[26] chớp hiện lên.

Quần Đảo Nhân Tạo Thứ Hai của Vịnh Tokyo vốn được biết đến với cái tên Đê Chắn Sóng Trung Tâm và Bãi Chất Thải San Lấp Bên Ngoài, bởi nó là nơi yên nghỉ cuối cùng của vô vàn gạch vụn từ Đại Thảm Họa. Do đó, nó gặp phải "vấn đề mong muốn", và không bao giờ thực sự trở thành chốn an sinh.

Hệ thống dò tìm hình ảnh trên 5 chiếc camera đồng loạt kích hoạt. Những hình ảnh này tự động phóng lớn và trượt sang màn hình trung tâm.

"Thếu Úy, cảm biết của chúng ta đã phát hiện được mục tiêu," Yusuf báo.

Shesto, đã điềm tĩnh thi hành rất nhiều chiến thuật qua bao năm tháng, nay lại thấy mình nơi chiến trường.

Song ông đã quên mất kế hoạch.

Bởi ông đang chăm chú dõi theo những tạo vật đã lẩn trốn vào màn đêm. 5 sắc màu khác nhau. 5 nữ nhân xinh đẹp, mỗi người xứng đáng là một tác phẩm mỹ thuật, mỗi người mỗi vẻ.

"Đây là những unit đặc biệt, thưa Thếu Úy," Yusuf nói, vừa phóng to trên màn hình. Trong hình ảnh, các hIE vận bộ đồ bó tỏa sáng lờ mờ sắc đỏ, lục, vàng và cam, và vài đứa trong số chúng còn vác theo một thứ có vẻ là thiết bị ngoại cỡ bí ẩn.

Một đội drone chiến đấu tuôn ra từ chiếc công-te-nơ chữ nhật đã thả xuống, rồi chúng bắt đầu vào trận. Shesto ngước mắt khỏi các màn hình để quan sát tiểu đội tỏa ra khắp chiến trường. Những con drone, mỗi con cao tận hai mét, mau chóng tìm địa điểm để ẩn úp, đồng thời sử dụng đặc điểm địa hình để tăng hiệu quả lên mức tối đa. Đằng sau chiến tuyến dựng nên bởi các drone hình người, những xe cơ giới không người lái mang trọng pháo trên mình liền bước vào vị trí, sẵn sàng cho cuộc săn. Đứng tiên phong là SmartMine[27] bay lơ lửng.

Cloud Quản Lý Hành Động của PMC chỉ huy các cử động phức tạp của drone hệt như chủ rối điều khiển bầy rối của mình vậy. hIE được thiết kế để giúp đỡ con người, còn drone quân sự thì để làm con người bị thương, ấy vậy nguyên lý vận hành nền tảng là giống nhau. Không cần phải có một trái tim hay linh hồn để vận hành hiệu quả——chỉ cần thực hiện đúng như ý định thiết kế.

"Một khi chúng vào gần hơn 70 mét, hãy dội 2 quả SmartMine. Drone pháo quân tập trung hỏa lực vào unit gần nhất và nhắm từng con một. Đội tiền tuyến sẽ bắn để bảo toàn vị trí. Sau đó, chúng ta sẽ đáp trả dựa trên hành động của đối phương." Mệnh lệnh của Shesto mang đúng chất bộ binh thấp mọn của ông: thẳng thừng, trực tiếp, đi ngay vào vấn đề. Cloud Quản Lý ghi nhận chỉ thị của ông và lập tức xử lý rồi truyền đạt xuống các drone bên dưới.

Đội quân không người lái di chuyển chính xác theo mệnh lệnh, thu thập và phát data trong lúc áp sát mục tiêu.

Bỗng……

Một trong các hIE, một cô gái có mái tóc đỏ cột bím đôi, nhìn lên thẳng vào camera và cười toe toét.

Cô bắt đầu chạy nước rút trực chỉ tới chiếc trực thăng. Trực thăng của họ theo lẽ thường, là vô âm, vô sắc, vô hình, vô diện và đang ở trong chế độ tàng hình toàn bộ.

Da gà bắt đầu nổi trên cánh tay chắc nịch của Shesto. Một phản ứng theo bản năng: tránh xa thứ đó. "Toma", ông quát, "Quay lui trực thăng khỏi thứ đỏ đỏ đó nhanh! Toàn đội tập trung giữ unit địch khỏi đội hình phe ta!"

Và như vậy, cuộc chiến bắt đầu.

Những drone tiền tuyến liền khai hỏa vào các hIE. Tiếng đạn bắn xé tan bầu khí về đêm một cách hung bạo, và bầu trời rực sáng như trình diễn pháo hoa.

Yusuf đang yên lặng tập trung gõ phím. Anh ta là hình ảnh toát yếu của mẫu người lính chuyên nghiệp hiện đại: bình tĩnh trước áp lực, hóa thân thành cỗ máy, rồi sẽ có thể sống sót, để chiến đấu tiếp vào một ngày khác.

Song le, phi công trực thăng, Hạ Sĩ Toma, lại không thể giấu nổi sự ngạc nhiên. "Thiếu Úy, làm sao có thể có chuyện này được? Đạn 50 cali của chúng ta không viên nào xuyên nổi đối tượng!"

Xe bọc giáp đang bắn đạn như phun một dòng suối không ngừng, tuy nhiên cô gái tóc đỏ cứ tiếp tục xông tới chỗ họ, vừa dùng thiết giống-thanh-đao làm tấm khiên. Mỗi một viên đạn có đủ sức mạnh để đâm xuyên thoải mái thép 5 li, ấy vậy hIE ngoại hình thiếu nữ đó hoàn toàn không gặp khó khăn trước làn bão đạn đương trút thẳng xuống cô.

"Từ Đội Một tới Đội Ba, tập trung hỏa lực vào phần cơ thể lộ ra của "con đỏ" đó. 4 đội còn lại, bắn yểm trợ trực tiếp để đẩy lui 4 hIE kia."

Một SmartMine bay bị kích nổ, lửa liền bừng lên như đóa hoa nở rộ. Màn hình lóa trắng, vì cảm biến hồng ngoại – nguồn cung cấp dữ liệu – bị hỏng do sức nóng đột ngột.

Cơ mà không có tiếng súng nào cả.

Chuông báo động reng lên và một cảnh báo xuất hiện trên các màn hình. Hết thảy 4 chiếc xe drone đều hỏng và bất động do bị đoản mạch trong. Và thế là bỗng chốc Shesto mất đi hỏa lực chính.

"Khởi động chúng lại đi!" Shesto ra lệnh.

"Hệ thống không thể xác định lỗi, thưa Thếu Tá," Yusuf báo. Lúc này, đến cả những ngón tay khéo léo cũng đã thôi gõ. Bầu khí đặc sệt sự căng thẳng. Những con drone này là không thể hư hỏng, chúng được thiết kế để nếu cần thì có thể hoạt động trong rừng già sâu thẳm nhất của Amazon. Ai mà tưởng nổi 4 chiếc xe đó đồng loạt hỏng……

"Shesto gọi Sở Chỉ Huy. Chúng tôi vừa bị địch tấn công. Yêu cầu phân tích vũ khí phe địch."

AI của Sở Chỉ Huy Chiến Thuật mang trong mình lượng dữ liệu chiến trận khổng lồ từ bao thời kỳ, và bình thường, nó có thể giải quyết mọi trường hợp khả dĩ khi phân tích và cung cấp tin tức cho bộ xử lý. Ấy vậy, câu trả lời duy nhất trở về là "Đang Chờ Quyết Định". Sau đấy, chỉ còn khoảng lặng. Shesto nuốt nước bọt. Tình huống này rất kỳ lạ.

Hạ Sĩ Toma trở mình trên ghế phi công. "Hiuu. Nhìn hoa họe khắp nơi kìa Thiếu Úy? Cái gì thế? Memeframe bây giờ làm tiệm bán hoa à?" Lời giễu cợt tuy yếu ớt, nhưng cũng giúp Shesto bừng khỏi sự trầm mặc.

Như thể đền bù vào khoảng thời gian lãng phí, Shesto quét mắt trên màn hình hòng tìm kiếm dấu hiệu nguy hiểm. Ông nhìn thấy rằng con đường bên dưới——được lát bằng vật liệu tái chế, tương tự hầu hết các nơi trên đảo——chìm ngập dưới những bông hoa mang đủ sắc cầu vồng tản mác muôn nơi.

Thiếu nữ tóc đỏ - nãy giờ bị cầm chân tạm thời do hỏa lực căng của xe drone thiết giáp – nay lại di chuyển tự do được. Thanh đao quá khổ cô cầm đang phát luồng sáng màu đỏ chói.

Chà, giả sử là mình, Shesto tự hỏi, mình sẽ làm gì tiếp?

«Cô gái» (gọi vậy có đúng không?) đứng giữa tâm điểm vụ nổ mìn, song «cổ» (đọc thế đúng không?) có vẻ không hề hấn chi. Trái lại, cô ta đang mỉm cười rạng rỡ, tựa hồ thích thú lắm.

"Ả nhắm vào công-te-nơ đó!" Shest gầm lên, và quả thực, đúng lúc ông gào lên cảnh báo, ánh sáng đỏ xoay hướng về chiếc công-te-nơ, nơi bọn drone tràn ra chỉ mới ít phút trước.

Một chùm sáng mỏng dính cắt xuyên bóng tối. Nó chọc thủng chính giữa của công-te-nơ rồi biến mất vào thinh không.

Công-te-nơ được thiết kế để chống chịu trực tiếp cả railgun[28] của xe tăng chủ lực.[29] Thế nhưng bức tường bọc giáp của nó lại xoắn quanh chiếc lỗ sinh ra bởi nhiệt lượng cực khủng của cú bắn.

Màn hình chỉ huy trên trực thăng hiện giờ đang hiển thị hơn 20 cảnh báo. Công-te-nơ ấy phục vụ một lúc hai mục đích: không chỉ để vận chuyển, mà con làm trạm trung chuyển truyền dữ liệu trận chiến về Sở Chỉ Huy. Thế là kẻ khiển rối bỗng dưng không còn nắm toàn quyền điều khiển những con rối của mình. Sợi dây rối ảo nối với các drone đã bị đình trệ.

Ngay khi nhận phải đòn quyết định ấy, AI Sở Chỉ Huy rốt cuộc cũng hồi đáp yêu cầu thông tin của Shesto ban nãy. Các drone rất có thể bị đoản mạch do dòng điện đi chệch từ dây điện cao áp ngầm vốn cung cấp điện cho cơ sở nghiên cứu của đảo.

Cáp điện cao áp của TBRA-2 được đặt trong ống dẫn chôn sâu hơn 10 mét dưới lòng đất. Mục tiêu ắt hẳn có biết thông tin này, và đồng thời cũng có cách nào đó để kéo dòng điện đấy ra mà lấy làm vũ khí.

Một thông điệp đến từ Thiếu Tá Cordenne. Nét mặt bà vô cảm như mọi khi, tuy dễ thấy là bà đã sử dụng yếu tố thương vong để mặc cả với khách hàng.

"Khách hàng đã tiết lộ thêm chút dữ liệu về mục tiêu. Đừng cố hạ gục chúng đồng loạt. Cứ tập trung vào con nào có vẻ dễ ăn nhất."

Thông tin tuôn vào màn hình máy chiếu. "Yusuf, xử đống chữ đó giùm tôi. Tôi muốn tập trung quan sát tình hình chiến sự trên mặt đất," Shesto nói.

Theo mắt ông, thế trận từ nay chỉ có thể theo một chiều. Tuy đó chỉ là nhận định của cá nhân ông. Chưa có lệnh rút lui. Ông sử dụng đường dây mã hóa để gửi yêu cầu rút lui chính thức.

Bác bỏ.

Shesto ra lệnh drone nào còn sống thì trở lui và tái hợp nhóm.

Máy chiếu võng mạc của ông bấy giờ hiện lên bản tóm tắt ngắn gọn của Yusuf về dữ liệu mới.

hIE class Lacia. Không có thông tin về mục đích sử dụng. Thiết bị mang theo được trang bị máy tính lượng tử. Có thể đưa ra các quyết định phức tạp mà không cần đền Network.

Cũng trên võng mạc, bên cạnh hình ảnh cô gái tóc đã đã phá hủy chiếc công-te-nơ là một dòng chú thích:

Type-001 Code «Kouka».[30]

Trong lúc ấy trên mặt đất, «Kouka» thật - được ánh lửa tô sáng - đang khua thiết bị đao/đại bác liên hợp và cười hân hoan.

Type-002 Code «Snowdrop».

Đây là bé gái dưới kia: cô bé bận chiếc váy trắng và đương ngồi trên một con drone bất động, lấy xác drone ấy mà làm đệm dựa. Bộ váy trắng điểm tô bằng thứ trang sức xanh lục bảo lấp lánh, và quanh cô là một vạt rừng hoa trái mùa, chúng tươi tốt bao nhiêu thì toát ra vẻ dị thường bấy nhiêu.

Type-003 Code «Saturnus».

Cái tên này thuộc về thiếu nữ tóc nâu vàng nhạt, cô ta dường như đang quay quay tay cầm của một thứ giông giống máy quay sợi khổng lồ gắn trên mặt đất.

Type-004 Code «————».

Màn hình theo dõi thời gian thực chỉ bắt được mỗi một cái bóng mờ mờ. Song chắc chắn là có gì đó ở đấy, một vệt sáng cam nhảy múa giữa bầy drone; chúng thậm chí còn chẳng có thời gian để phản ứng trước khi chỉ còn là một đống phế liệu nát bấy đổ sụp lên đất.

Type-005 Code «Lacia».

Unit cuối cùng là một cô gái sắp đến tuổi trưởng thành. Gương mặt cô có nét ngây ngô và trong sáng. Hai cánh tay mảnh khảnh giơ cao một vật hao hao một cỗ quan tài đen – có vẻ nó chặn hết mọi viên đạn bay về phía cô. Rồi một vệt nứt chạy dọc xuống trên thân quan tài và từ đó bùng phát ra những tia sáng trắng xanh——

Trong chớp mắt, màn hình điều khiển trở nên trắng xóa. Vậy là, hệ thống quản lý mặt trận ngưng trệ toàn bộ. Chiếc trực thăng bất chợt bị phá bỏ chế độ tàng hình, rung lắc hết bên này tới bên kia trong dòng không khí cuồng bạo. Âm thanh của cánh quạt vang vọng khắp trời đêm, tự như ai đấy đã bật một máy xay sinh tố đồ sộ lên.

Bên trong trực thăng, Shesto phải bám vào bảng điều khiển để khỏi ngã. "Yusuf, chuyện quái gì thế? Khởi động Network lại đi!"

Mọi màn hình vốn đang chiếu quang cảnh chiến trường đều trắng bóc. Tới lúc màn hình 3D hồi phục, nó không còn hiển thị chiến trường nữa, mà đúng hơn là tàn dư một cuộc chiến.

"Thếu Tá, đường dây liên lạc của ta với Memeframe đã bị ai đó hoặc thứ chi đó hack[31] và sử dụng để kéo sập hệ thống phe ta. Tôi không thể mở backup[32] link được."

"Chiến tranh mạng ư?" Shesto nói. Liên lạc vô tuyến là huyết mạch của chiến tranh drone điều khiển từ xa. Nếu chúng——các cô gái ấy——có phương pháp khả dĩ để giải mã mật mã cấp độ quân đội được Sở Chỉ Huy sử dụng và hack vào hệ thống của họ, thì chúng quả thực là những con quái vật nguy hiểm.

Hiển nhiên, không còn sót lại dấu vết của đám thiếu nữ đấy. AI Chiến Thuật của HOO cho rằng nhiều khả năng chúng đã nhảy xuống vùng biển xung quanh.

Viễn cảnh tồi tệ đáng sợ nhất đã đến. Drone thông thường sẽ vô dụng dưới nước, một khi ra ngoài tầm sóng radio điều khiển thì chúng sẽ bất động. Song 5 kẻ trốn thoát lại có thể vận hành hoàn hảo mà không cần Network.

Biển cả bấy giờ là đường thoát thân an toàn. Làm sao tiếp tục truy đuổi khi Tokyo có một cái vịnh rộng lớn như vậy——và khi Nhật Bản có biển bao bọc tứ phía? Mọi hy vọng đuổi bắt đều viễn vông.

Nếu lúc trước Hạ Sĩ Toma hãy còn cười mỉa, chắc chắn lúc này nụ cười đó đã tắt. Và những ngón tay gõ miệt mài của Thượng Sĩ Yusuf cũng đứng yên rồi.

10 phút giới hạn trên không phận Tokyo vẫn còn. Từ trên chiếc trực thăng không hề sẵn sàng cho chiến đấu hay truy đuổi dưới nước, Shesto chỉ còn cách hạ mắt chăm chú nhìn biển – một khoảng tối bạt ngàn.

"Chúng ta vừa để cái thứ khỉ gió gì trốn thoát vậy?" Ông lẩm bẩm.

Những vật thể mà bọn họ vừa chạm trán đều vượt xa bất kỳ điều gì họ từng tưởng tượng. Thậm chí có thể nói là độc nhất. Sự thực của tình hình bắt đầu hiện ra trong đầu họ, và họ thấy người mình ướt đẫm mồ hồ, hệt như hồi còn là lính mới.

Có một cảm giác sẽ dấy lên trong lòng một người lính kỳ cựu khi đối mặt với một thứ vũ khí mới phát triển. Bất chấp bức tượng không thể đo lường nổi cách mấy, bất chấp lằn ranh cực hạn có rạch ròi cách mấy, nhân loại sẽ luôn luôn tìm ra cách để vượt qua và tiến bộ, một cách vô tình mà không bị trừng phạt. Tại sao ư? Tại vì sau tiến bộ là xúc cảm sẽ đến, cảm giác sẽ đến. Lấy ví dụ bom nguyên tử. Tất nhiên, vô số nhà khoa học đã chuẩn bị sẵn bài thơ trào phúng để đả kích nó công khai. Song thực tế, có muôn vàn người lại hứng khởi quá độ khi sản phẩm ấy hoàn thành và kết quả nó mang lại trên chiến trường. Tại sao ư? Tại vì dùng bom nguyên tử đồng nghĩa với anh em, đồng chí, đồng hương của bạn sẽ không phải chết vì chiến đấu trong trận chiến kia. Một người lính có lẽ không thể trình bày rõ ràng điều này qua quá nhiều từ, song cảm giác trong ruột gan vẫn còn đó.

Mắt Shesto chăm chăm nhìn biển, nơi những hIE đấy – những tác phẩm nghệ thuật – đã chạy thoát. Rồi ông nhìn lên màn đêm của thủ đô Tokyo, nơi triệu triệu hIE khác đang làm việc. Shesto chợt nhận ra rằng thời đại này đã từ bỏ lý do khoa học hà khắc cho mấy món đồ mua vui lặt vặt.[33] Sự thay đổi, sự tiến hóa diễn ra rồi. Shesto rùng mình.

Ông còn chẳng biết năng lực của các hIE đã trốn thoát, hay chúng có khả năng làm gì.

Lỗi để chúng thoát dĩ nhiên có thể đổ chắc nịch sang phía khách hàng – Memeframe. Memeframe là kẻ đã khư khư giữ lại thông tin cốt lõi cho tới khi mọi sự đã quá muộn màng, vì thế mà bóp nghẹt mọi cơ hội quan trọng cho nỗ lực chữa cháy. Song Shesto có cảm tưởng thời gian chơi trò đổ lỗi đã qua lâu, và hiện tại có những vấn đề lớn hơn đang bị đe dọa. Suy cho cùng, một trong 5 unit đã dễ dàng dùng một thiết bị để giải phóng sức mạnh lớn hơn cả xe tăng trung bình. Còn thiết bị mà các unit khác điều khiển thì sao? Vũ khí hóa học? Sinh học? Hay thậm chí là hạt nhân?

Shesto và đồng đội có lẽ không hơn gì những chứng nhân đầu tiên của sự sụp đổ thảm khốc sắp ập xuống xã hội loài người.

*

22 giờ 30.

Arato đang thuyết giáo cô em gái mình một bài học.

Chủ đề bài giảng là về thói quen ăn uống của cô bé. Nói đúng hơn, thói quen chôm chỉa và xực thức ăn cậu sắp dùng để chuẩn bị bữa.

"Ý em là gì, 'chỉ bốc thôi mà' hả? Sao em dám nói là 'chỉ bốc thôi'? Chẳng còn cái gì để mà bốc nữa kìa!"

Gia đình Endo nói chung chỉ gồm hai thành viên: Arato và Yuka. Ba của họ quá bộn bề công việc tới nỗi hiếm lắm mới thấy ông về nhà một lần, còn mẹ họ đã bỏ họ mà đi khi Arato còn nhỏ.

Do đó Arato luôn luôn trông nom Yuka. Và cũng vì thế, trong lúc chăm sóc, cậu đã tạo ra một con "quái vật".

"Em chỉ cần trả lời anh một điều thôi Yuka. Chỉ cần trả lời một điều thôi. Đầu em đang nghĩ gì khi nhìn anh chuẩn bị bữa tối hả?"

"Hí-hà, thịt kìa, măm măm măm măm!" Yuka đáp.

"Bộ em là thú rừng à?"

Ở cái tuổi 14, Yuka thực ra chỉ nhỏ hơn Arato 3 tuổi, nhưng không dễ gì biết tuổi cô bé nếu chỉ nhìn thái độ vô tư của cô. "Dạ, thì, kiểu kiểu, bữa tối có lẽ không nên trễ quá," cô nói một cách thờ ơ. Cô bé ấn nút trên cái remote, thế là Holovision TV[34] thoát khỏi game cô chơi nãy giờ sang bản tin thời sự. "Woa, nhìn xem onii-chan, có nổ bùm bùm chi kìa!"

Hình ảnh 3D mô tả một tòa nhà phát nổ ở tầng dạ yến, cả tòa nhà rực cháy trong hỏa ngục ảo.

Hinh ảnh chỉ mới lấy cách đây 30 phút, theo lời bản tin.

"Quần Đảo Nhân Tạo Thứ Hai của Vịnh Tokyo à…… chà, ít ra là không ở quanh đây," Yuka nói.

"Em nói chi vậy? TBRA-2 á? Không hề xa chỗ này chút nào đâu!" Arato gắt.

Yuka dùng remote để chuyển sang chế độ voice command[35] và hỏi. Câu trả lời lập tức trả về: vụ nổ chỉ cách khu chung cư của họ 15 km theo đường chim bay.

"Wow, thiệt sự là không quá xa ha. Tin chấn động quá đi!" Yuka nói. Hình chiếu holo phát ra âm thanh đổ nát ầm ầm. "Nè! Em chợt nghĩ ra cái này! Có khi ngày mai trường mình nghỉ đó! Tuyệt vời ông mặt trời lun!"

"Nghỉ đằng mắt ấy," Arato đáp.

"Ừa, chắc là không có rồi ha. Maa, kệ đi. Dù sao em cũng hy vọng là không có ai bị thương."

Ít gì cũng được vậy, Arato nghĩ. Yuka khi nói tới thành tích học tập thì không phải dạng cực đỉnh, song là một đứa trẻ tốt bụng, đấy không phải là nhận xét giữa anh em với nhau đâu.

Yuka rơi vào trầm tư hoàn toàn và thả mình nằm dài trên ghế sofa, nên cậu quyết định để mặc cô bé như thế và ra sức cứu vãn bữa tối.

Mà ngay từ đầu, nó cũng không giống một bữa tối đúng nghĩa. Những gì cậu làm là vất vài món nguyên liệu đông lạnh vào chảo rồi thêm gia vị. Thịt bò chua ngọt, cậu tính làm món đấy, nhưng vì nói chung Yuka đã xơi sạch chỗ thịt lúc cậu quay lưng đi, nên giờ nó chỉ còn là chua ngọt. Chậc chậc. Nấu thêm tí cơm rồi đổ xốt và rau cổ lên thì ít nhất cũng gọi mà món ăn rồi.

"Nè Onii-chan ơi, họ nói đó là một công ty hIE đó," Yuka lên tiếng. "Có lẽ anh em mình nên kiếm việc làm bán thời gian rồi dành tiền mua một con robot chi đấy. Để nấu ăn giặt giũ cho chúng ta chẳng hạn."

"Á, hết gạo rồi. Vậy thì mì khô nhé."

"Ể, gì kỳ thế! Hai ngày liền rồi! Thôi mà Onii-chan, tối thiểu cũng có cơm đàng hoàng một bữa đi mà……"

"Anh nói rồi, hết gạo. Em muốn anh làm gì nữa, ra ngoài mua vào giờ này á?"

Tuy là câu hỏi cường điệu nhưng Yuka liền hớn hở ra trò, quay lại nhìn anh trai với đôi môi cười quỷ quái.

Nếu thức ăn và chơi đùa là những gì cần thiết để khiến ta mạnh mẽ, thì quả thực cô bé này vô cùng cao cường.

"Ồ, với lại Onii-chan nè, nhân tiện khi ra ngoài thì anh mua luôn chút kem được không? Làm ơn nhé? Tí tí kem cho đứa em tí ti này nhé?"

Ah, giả làm em bé nũng nịu nữa. Đúng là sức mạnh không thể coi thường. Yuka không hư hỏng lắm, chỉ là thích vòi vĩnh mà không biết xấu hổ hay chai mặt là chi.

"Khoan, tự dưng đâu ra 'nhân tiện khi ra ngoài' vậy?" Arato hỏi. Tuy nhiên cậu mau chóng nản chí trước toàn lực của nụ cười ngây thơ em gái cậu trưng ra.

"Onii-chan, dạo này em hay nói với anh là em iuuuu anh nhiều lắm không?" con bé hỏi, ra vẻ thích thú chọc ngoáy ông anh mình.

"Hử, em nghĩa anh có thể bị mua chuộc rẻ bèo vậy ư? Chỉ nhiêu đó mà bắt anh phải hớt ha hớt hải chạy vặt vào lúc đêm hôm cho em à?" Tông giọng cậu cọc cằn, có điều cậu đã và đang cất bước tới hành lang và khoác chiếc áo jacket phòng hờ gió khuya lạnh.

"Cơ mà anh vẫn sẽ đi đúng không?" Yuka nhoẻn cười.

Tất nhiên cậu sẽ đi, song cậu có lòng tự trọng nên muốn làm như thể mình có hẳn hoi một lý do hoàn hảo để đi. "Chà, do nổ này nổ nọ nên chắc một cô gái ra ngoài một mình sẽ không an toàn, vì thế anh cho rằng tốt hơn hết là anh sẽ đi thay em……"

Yuka chấp tay và cười khúc khích vui vẻ. "May quá trời! Em ước chi ngày nào cũng có nổ!"

"Ừa, và đừng làm liên lụy những người qua đường vô tội tội nghiệp," Arato càu nhàu, cơ mà đó là em gái bé bỏng của cậu; thân là anh trai thì không thể không yêu thương em gái. Cậu chào tạm biệt – tuy Yuka hầu như chẳng buồn nhổm dậy khỏi ghế bành để tiễn – rồi đi ra ngoài trời đêm.

"Nhờ vả ai đó điều gì và được thỏa ước" luôn luôn là một xúc cảm dễ chịu. Do đó, cậu muốn em gái mình có cảm giác ấy.

Thậm chí có thể nói cậu sống là để phục vụ con bé.

Quận họ sống, Shin-Koiwa, là một phần của Dự Án Tái Tạo Vịnh Tokyo, đồng thời Shin-Koiwa là một cửa ải khu vực trọng yếu vì đấy là nơi đường tàu ven biển và nội địa giao nhau.

Căn hộ Endo nằm trong một quận dân cư có cấu trúc liên kết tốt, quận nằm ngay phía bắc của trạm ga thuộc Tuyến Tàu Điện Ngầm Urayasu. Nhưng hầu hết người dân thích sống xa bờ biển một chút, vậy nên vào những lúc trễ thế này, đường phố thường vắng tanh.

"Cái vụ nổ đó, hy vọng mọi chuyện không sao," Arato tự nhủ. Vì lại mang chủ đề mới nói với em gái nên giờ cậu thấy mình chú tâm việc ấy nhiều quá. Hơn nữa, TBRA-2. Ba cậu làm việc cho một công ty ở đó……

Mất 10 phút đi bộ để tới cửa hàng thực phẩm. Arato muốn kiềm chế nỗi sợ đang mon men bò lên trong bụng, nên cậu rút chiếc PortaCom ra khỏi túi để nghe chút nhạc hòng phân tán tư tưởng.

"Đi chợ khuya vậy à cháu trai?" Một người phụ nữ trung niên đang đi trước Arato liền gọi cậu khi cậu vượt lên.

Đó là Marie-san, một người phụ nữ mũm mĩm, độ tuổi áng chừng gần 50, song thực ra là một hIE của gia đình Yuzawa, chủ đất này. Arato từng thấy bác ấy quanh đây từ hồi còn là cậu nhóc, vì thế bác đã vận hành tốt hơn cả thập kỷ rồi, và quả thật là đồ cổ.

"Bác cũng vậy à, Marie-san?"

"Ừ, nhà bác cũng hết gạo mất rồi."

Đi bộ ban đêm rất khoan khoái. Arato trò chuyện vui với bác Marie, và chẳng mấy chốc sau, họ đã đến đích: một cửa hàng tạp hóa nho nhỏ. Arto mua cơm đông lạnh thường dùng và một hũ kem.

Lúc cậu rời cửa hàng, một cơn mưa hoa rơi xuống.

"Uwa, chuyện quỷ gì thế này……"

Những cánh hoa ngũ sắc rơi rơi từ trên trời tựa cơn mưa, hoặc có lẽ là tuyết. Vì đang là tháng Tư và mùa xuân, đầu tiên Arato tưởng là hoa anh đào, song rồi cậu nhìn kỹ vào cánh hoa trên tay thì phát hiện ra nó dài và mỏng, trông giống cúc hơn là anh đào. Hơn nữa cánh hoa khi sờ vào lại rất khô, như thể nó đã hút sạch hơi nước ẩm của không khí bao quanh.

Arato không hiểu chuyện gì đang xảy ra, và dù cảnh vật đẹp không thể phủ nhận, cậu cũng có chút hãi hùng.

Ấy vậy, cậu phải về nhà, nếu không kem sẽ chảy.

"Ôi trời, chuyện chi vậy nhỉ?" Marie-san vừa mới ra khỏi shop một cách điềm tĩnh và lặng lẽ, tay cầm theo giỏ hàng. Rồi, có lẽ bác ấy cho rằng sự kiện đột ngột lạ lùng này không có mối nguy thực sự nào, nên bác đi thẳng vào cánh đồng, hoa văng tứ tung quanh người.

hIE đó biến mất vào màn đêm, thậm chí còn chẳng buồn rũ đi mấy cánh hoa đậu trên tóc. Bước chân đều đặn xa dần nhỏ dần.

Arato đi theo, vừa lấy tay rảnh mà phủi hoa đi nhiều nhất có thể.

Cậu chóng bắt kịp Marie-san, đúng hơn là bờ mông phì nhiêu của bác, có điều bác ta đứng bất động tại chỗ một cách bất thường.

Arato định kêu thì để ý thấy đầu gối bác đang run lẩy bẩy. Tựa hồ bác ấy đã quên mất cách đi bộ vậy.

Rồi cả người bác bắt đầu rung lắc như thể sắp nổ bung. Cái cổ giật giật và đầu quay 180 độ, kêu kẽo kẹt, lộ ra gương mặt vô hồn dưới mái tóc ngắn thả xõa.

Bác gái hIE đánh rơi giỏ hàng. Và rồi, bác ngã xuống cùng một tiếng kin chói tai, khớp nối vẫn yên vị ở góc độ quái lạ dị thường.

Những cánh hoa sặc sỡ cứ trút xuống mãi không thôi.

Arato cảm thấy cổ cậu có gì đó, bèn vụt tay lên theo phản xạ để chụp thứ vừa chạm vào mình. Cậu giơ thành quả ra dưới ánh đèn đường nhằm nhìn rõ hơn.

Là một cánh hoa màu mè nhưng mọc ra vô vàn cẳng chân nhỏ xíu giống con rết, và nó chạy lon ton trong lòng bàn tay Arato.

Cậu rít lên. Sinh vật ấy dường như chuẩn bị chun vào trong tay áo cậu thì cậu liền cuống cuồng giũ đi. Tiếng hét của cậu xé nát bầu khí đêm khuya, song lúc này không có thời gian để lo lắng việc quấy rầy hàng xóm.

"Quỷ tha ma bắt! Gì thế này!"

Những cánh hoa ngũ sắc lúc này đã trải thảm khắp con đường chung quanh và bò lúc nhúc như côn trùng. Không thể nào có chuyện này được, Arato biết. Ấy vậy nó vẫn xảy ra. Cậu thấy lý trí mình mờ đi.

Arato nhận ra cậu lo lắng về bác Marie. Nhưng rồi cậu chợt nhớ bác ấy là hIE, không phải con người. Tuy nhiên, dầu không phải làn người thật, cậu không thể đành lòng quay lưng bỏ mặc bác ta được. Bác ấy quá giống con người.

Chẳng nói chẳng rằng, một chiếc xe hơi sedan[36] vốn đậu gần đấy bỗng rít bánh, đèn bật sáng choang mà lao đầu tới cậu. Arato buộc phải nhảy tránh đường, kết quả là cậu lóng ngóng tiếp đất, cánh tay chống lên đất. Một cơn đau nhói giật lên trên vai.

Cậu gắng gượng đứng dậy, thì nhận ra hộp kem mới mua cho em gái đã lăn khỏi bao nằm lông lốc trên đất. Cậu nhặt lên theo phản xạ rồi đút lẹ vào bao.

Arato tựa mình vào bức tường bên vệ đường. Bấy giờ, chiếc xe – hình như đã tăng tốc hòng cán cậu – thình lình trở đầu với vận tốc cực đại và phi thẳng vào sau lưng cậu.

Arato nhảy sang bên né, hoặc ít ra là cố hết sức, nhưng không đủ, thế là cậu thấy hông mình đau kinh hoàng.

Lúc chiếc xe lướt qua, Arato thoáng nhìn vào trong hộp xe. Ở ghế tài xế, nơi đáng ra phải có một người nào đó, lại chỉ có những bông hoa tụ lại thành hình người.

"Tha cho tôi đi mà……" Arato than thở.

Dòng thác hoa đổ xuống như mưa không ngớt.

Toàn bộ cảnh tượng này thật…… vô lý không chừa chỗ nào. Suy nghĩ đầu tiên của Arato là cậu sắp điên rồi, song kiểm tra lướt qua các giác quan một lượt thì không thấy vậy: đây là thực tế, nó đang diễn ra thật. Do đó nếu là thật thì những gì cậu đã thấy trước khi lâm vào cảnh này là chi? Mọi ký ức của cậu phải chăng chỉ là ảo ảnh nào đấy? Nhưng gì cậu biết chắc là lúc này cậu đang đau, đang sợ, và trái tim đang run rẩy liên hồi khi cậu đấu tranh giành lấy mạng sống mình.

Thức ăn đông lạnh đổ ra từ giỏ đi chợ mà Marie-san làm rơi. Một đống cánh hoa ngưng tự thành bông hoa trên một hộp đồ ăn, và Arato nghe được cả tiếng lột xột loạt xoạt của mấy cái chân tí xíu dưới hoa.

Khi ấy, Arato nhận thấy sau lưng cậu là một bóng đen hiện lên dưới ánh đèn đường. Cậu nghe có tiếng cót két đục ngầu và tiếng bước chân. Arato vẫn còn cúi gập người, mắt nhìn xuống đất, cố gắng lấy lại hơi thở, song từ cái bóng, cậu có thể biết nó đang mang bộ váy hoa giống bác Marie.

Khi đám hoa đó di chuyển quanh thứ gì thì chúng biến họ thành một con quái vật chuyên hủy diệt loài người hay chi chi đó à?

Khói trắng bốc lên mãnh liệt từ gầm chiếc xe đã đâm vào tường, và từ khung xe, từng cụm hoa trông như mọc lên tua tủa.

Nếu đây mà không khác gì một cơn ác mộng thì Arato đã có thể tỉnh dậy là xong. Có điều nó lại là thực. Không có chuyện lay lay nhẹ nhàng để tỉnh mộng dữ, chỉ có càng lúc càng đau.

Sau một quãng thời gian dài tưởng chừng cả thế kỷ, mối nguy trước mắt dường như dừng bước, Arato bèn lau mồ hôi trên chân mày.

Tuy nhiên, có lẽ hơi sớm song chiếc xe đã bốc cháy thành lửa rực. Hỏa ngục kia khiến Arato chết điếng, cậu chỉ còn nước giương mắt nhìn ngọn lửa ghê tởm trước mặt, ngọn lửa giống trong giấc mơ của cậu, ngoại trừ một điều cậu biết là lần này nó sắp tới ăn cậu thật, và cậu biết thế là hết; vậy là cậu gào lên, cứu tôi, cứu tôi với, hệt như đứa bé đã kêu và sẽ luôn kêu trong giấc mơ cậu.

Lúc mở mắt ra, cậu nghĩ mình loáng thoáng thấy bóng ai đó.

Bỗng, xuất hiện từ trong khói bụi giữa Arato và chiếc xe đang bốc cháy, là một nữ nhân xoay lưng về phía cậu. Cô hiện ra từ đâu không ai biết. Đôi tay mỏng manh hình như đang vác một chiếc quan tài; cô nhanh tay mở ra rồi xếp lại thành một cái dù hình bán cầu với tốc độ không tin nổi, rồi giương lên làm khiên chống đỡ trước khi yên vị vững chãi giữa Arato và bao làn sóng nhiệt cuồn cuộn.

Vụ nổ liền xảy ra. Nhưng đã có cô ta đứng giữa cậu và đám lửa ác mộng. Thân người cô mảnh khảnh, dễ vỡ như pha lê.

Sau khi vụ nổ và cơn hãi hùng trôi qua, Arato thấy mình đang đối mặt với một cô gái trẻ, mái tóc cô bồng bềnh theo làn hơi gió nóng hổi còn thổi cuộn quanh chốn này.

Tóc cô ấy màu tím nhạt. Cô quay người lại.

Arato lặng người trước vẻ đẹp tự nhiên của cô. Cổ hoàn toàn không trang điểm, dẫu vậy làn da trắng trẻo và nét mặt thiên thần khiến cậu á khẩu.

"Anh đã yêu cầu trợ giúp," nữ nhi ấy lên tiếng điềm đạm.

Cô hơi thấp hơn Arato, nhưng vì đang ung dung giữ đứng một thiết bị đen to lớn chỉ với một tay tựa hồ không có gì, mặt nào đó, cô như cao hơn hẳn cậu.

"Cảm-cảm ơn nhiều."

Thiết bị dạng "chiếc dù" trong tay cô gái đã biến hóa lại thành dạng "quan tài" ban đầu.

Thiếu nữ đó, hình như lớn tuổi hơn Arato tí, mở đôi môi mỏng nhạt mà rằng.

"Tôi là Lacia."

Đôi mắt xanh băng của cô nhìn cậu không dứt, và cậu biết cô muốn gì ở cậu.

"Tôi là Arato. Endou Arato." Giọng cậu ngập ngừng, âu cũng phải vì toàn thân cậu hãy còn run rẩy trong hãi hùng.

Tuy nhiên, biểu cảm trầm lặng của cổ có vẻ xoa dịu cậu đôi chút. Và cậu nhận ra một lần nữa, một cách rõ ràng rằng, cô ấy đẹp đến mức người ta phải há hốc mồm miệng thế nào.

Cô gái mới giới thiệu bản thân là Lacia hiện đang mặc bộ đồ bó đen trắng ôm sát mình. Chiếc hộp đen có-vẻ-nặng mà cô mang chẳng chút khó khăn là một minh chứng rõ ràng: cô không phải người.

Tay phải Arato cầm lấy bàn tay không của cổ. "Chúng ta cần phải chạy nhanh. Cô sẽ gặp rắc rối với bầy hoa này thiệt đó."

Bị gió nóng khuấy lên, những cánh hoa liền nhảy múa trong không trung. Arato ngó thấy bác Marie đã ngã gục bên kia đường, vụ nổ khiến bác gái co cụm thành một cục.

Cánh hoa đậu trên đường và tường hình như đang quây quần lại thành hoa, rất giống với bầy polyp tụ lại thành san hô. Toàn bộ đường xá xung quanh dần bị chôn vùi trong vườn hoa chết chóc quỷ dị.

Bản năng Arato gào lên bảo cậu chạy ngay đi. Cảm giác sợ hãi khi tiếp xúc với những tạo vật khác thường quay trở lại vồ lên người cậu như cơn lũ, và khắp người cậu đổ mồ hôi ươn ướt bởi ký ức ấy.

Song, Lacia lại đứng yên giữa những chùm hoa tử thần sum sê, thứ đã thao túng Marie-san và chiếc xe hơi sedan một cách dễ dàng.

"Tại sao chúng ta lại cần phải trốn chạy?" Cô hỏi.

Arato đang gồng hết sức mà kéo tay cô đi, có điều thân hình mảnh mai của cô chẳng nhúc nhích. Chỉ có khuôn mặt Arato lộ rõ sự khó khăn. Tim cậu vẫn còn hồi hộp, y như từ hồi vụ nổ bắt đầu.

Lacia – cô gái không sở hữu trái tim loài người – hỏi cậu thêm một câu. "Anh đang sợ chăng?"

"Tất nhiên tôi đang sợ rồi! Chúng ta có thể bị giết bất cứ lúc nào mà!" Trước khi kịp nhận thức, cậu đã la toáng rồi. "Ai bình thường chẳng sợ"

"Vậy tại sao anh không vượt qua nỗi sợ, thế là xong chuyện mà?"

Lời của Lacia đâm trúng tim đen. Arato không ngờ mình sẽ bị thuyết giảng bởi một thứ còn chẳng phải là con người. Cô đang nói cái quỷ quái gì thế, cậu muốn hét lên, nhưng diện mạo nữ tính của cổ có gì đó làm cậu phải kìm lòng.

"Làm sao để vượt qua nỗi sợ đây?" Cuối cùng cậu cũng rặn nên lời.

Hoa hòe lúc này đang ở khắp nơi quanh họ. Hay đúng hơn nên nói là cậu và cô gái đang bị kẻ địch bao vây bốn phương tám hướng.

"Nếu giờ anh không đứng lên mà chiến đấu thì đến khi nào?" Cô hỏi.

Cổ nói cái chi thế? Quá to tát đối với Arato.

Dầu vậy, cô ấy thật đẹp, vô cùng đẹp.

Bấy giờ, Arato có một suy nghĩ khác. Lỡ vụ nổ hồi nãy làm người ta bước ra khỏi nhà để xem xét thì sao? Việc gì sẽ xảy đến với họ? Cậu phát ốm trước suy nghĩ ấy, và rùng mình.

Những bông hoa ma quỷ đã bắt đầu chớm nở trên mái tóc tím nhạt của Lacia. Chiếc quan tài cũng trông như được trang điểm bằng một bó hoa khổng lồ.

Arato có thể làm gì đây? Không gì cả. Cậu bất lực, vô dụng. Mấy con quái vật cánh hoa bé tí chân rết đang bò trên làn da trắng muốt của cô.

Nỗi sợ khiến Arato điên đầu. Ấy vậy, cậu vẫn phải làm gì đó.

"Cô…… cô đứng yên một tí được không……"

Cậu nghiến rắng mà vươn tay tới.

Cô khẽ hạ đầu. Cậu nhanh chóng phủi mái tóc tím nhạt đó, lấy tay không mà hất văng nhiều nhất có thể những vòng hoa tích tụ hàng hàng lớp lớp. Cánh hoa rơi xuống vung vãi.

Cậu đã ra tay một chút để ngăn ngừa nguy hiểm cận kề. Cậu đã giúp cổ. Tinh thần cậu phấn chấn lên.

"Dẫu sao, có lẽ tôi có thể hoàn thành vài việc để giúp đỡ một khi đặt tâm trí vào."

Cô ấy đã giải cứu cậu, và giờ đây cậu đã có hành động hồi đáp.

Tất nhiên cô là hIE, nên chắc không nhìn nhận chuyện này giống như cậu. Mặc dù thế, cậu vẫn thấy thỏa lòng.

"Chúng ta thoát khỏi đây đi!" Cậu lại kéo tay Lacia, và lần này cô không kháng cự. Cậu giật mình khi cảm nhận hơi từ tay cô truyền vào cậu. "Cô là Interfacer mà phỏng, Lacia-san? Cô báo cảnh sát hay gì được không?"

Nhờ đầu óc tỉnh táo hơn chút, Arato nhận ra cơn bão hoa kỳ lạ chỉ trút xuống mỗi họ. Ngoài ra, màn đêm dương như không bị gì. Vừa chạy, Arato vừa ngoái nhìn cửa hiệu cậu mới rời khỏi, và để ý thấy nó vẫn bình an vô sự. Đến cả con rối hoa – vốn đã nằm xuống – cũng đuổi theo họ.

"Dù cho tôi có liên lạc với cảnh sát, họ cũng không đủ sức ngăn cản kẻ địch," Lacia nói. Cô hiển nhiên không có phổi, nên dầu phải vác theo chiếc hộp đen đồ sộ, hơi thở cô vẫn không suy suyển mặc cho đang chạy, và giọng nói cô vẫn ôn tồn.

Mặc dù đang chạy bán sống bán chết, Arato không khỏi thấy sướng rơn. Chắc hẳn là do đang cầm tay Lacia mà chạy.

Họ chạy qua bao con đường trong thành phố, chạy vào đêm đen. Một thế giới quen thuộc, một thế giới khác hẳn với cảnh tượng như bước ra từ ác mộng mà họ vừa có mặt ít phút trước.

Họ chạy hết đường này tới đường nọ, Arato còn chẳng có lấy một đích đến trong tâm trí. Cậu chỉ biết rằng mình đang chạy với người này——không, thậm chí còn không phải là con người——và mọi điều cậu biết về cổ chỉ là tên, và rằng cậu đang ba chân bốn cẳng chạy. Bấy giờ, khi cậu ngoái lui để nhìn chừng cô, cô hất nhẹ làn tóc mà cất lời.

"Anh Arato, anh có tin tưởng ở tôi không?"

Lacia rõ ràng không phải hIE tầm thường. Có khi cô có liên đới phần nào tới sự kiện bão hoa này.

"Tôi tin cô!" Arato dõng dạc tuyên bố, tiếng nói bay vào đêm đen, mặc kệ mọi hiểu lầm có thể cậu mắc phải. Chỉ là sẽ không đúng đắn——sẽ không ngầu——nếu nghi ngờ cô ấy dù chỉ một chữ.

Cậu nắm chặt tay cô trong lúc chạy trở ngược lại con đường mới mấy phút trước cậu vừa đi vừa nói chuyện với Marie-san. Cậu thấy cứ đà này thì áng chừng 5 phút nữa cậu sẽ về tới căn hộ mình, nơi em gái cậu đang chờ đợi.

Arato dao động trong chốc lát, thế là cậu cảm thấy một cú đập mạnh làm cậu ngã đập vai xuống đất.

Cậu hét lên đau đớn, và đồng thời, một chiếc xe hơi thứ hai rú ga phóng qua trước đầu cậu.

Lacia đã cứu cậu khỏi bị chẹt xe. Do đó, giờ cô đang ngồi cưỡi trên cậu, còn cậu thì nằm ngửa dài trên đất.

Beatless 01 tobira01

"Anh Endou Arato. Tôi có một yêu cầu với anh."

Bên trên, vầng trăng trắng thắp sáng bầu trời đêm.

Dưới đất, Lacia nhìn thẳng vào mắt Arato cùng nét mặt nghiêm túc.

"Xin anh vui lòng trở thành chủ nhân[37] của tôi."

Arato nhận thấy có chút âm ẩm ấm áp đang len lỏi vào áo khoác từ nơi mông Lacia yên vị trên bụng cậu. Cậu mới để ý là khắp người cô ấy ướt nhẹp, như thể mới tắm ra. Những giọt nước cũng rơi rớt từ tóc cô nữa, nhỏ giọt lên áo khoác mà đọng thành cái hồ con trên cậu. Tựa nước mắt.

"Chủ nhân? Ý cô là tôi sở hữu cô?" Cậu thắc mắc.

"Phải ạ. Theo ý kiến của tôi, anh là người thích hợp để trở thành chủ nhân đầu tiên của tôi," cô trả lời.

Arato không hiểu làm thế nào cô ấy đi đến kết luận đó. Chẳng phải rõ ràng đấy là một quyết định cực ỳ quan trọng, sao có thể quyết trong lúc đang tìm đường thoát thân khỏi mối nguy hiểm chết người chứ?

"Cô không thấy hơi vội à? Ý tôi là cô biết gì về tôi chứ?"

Không hiểu sao nhưng Arato nhớ tới em gái và bè bạn cậu, rồi bất chợt cậu thấy mình choáng ngợp bởi sức nặng của quyết định to lớn thình lình hiện diện trước mặt cậu này đây.

"Không nhiều, ngoại trừ việc anh đã nói là sẽ tin tưởng ở tôi," cô nói.

Thân hình đẫm nước của cô tì đè trên người cậu, như thể cô thúc cậu hãy mau chọn cho đúng.

Lacia đã cứu cậu khỏi vụ nổ xe ban nãy. Và cậu đã chọn sẽ ở lại với cô, để đè nén bản năng gốc muốn chạy trốn của mình, để cậu có thể đứng lại với cô mà hất đi những bông hoa kỳ quặc khỏi người cô.

"Thôi được," cậu nói.

Dẫu cô ấy không phải con người, dẫu cô ấy mạnh hơn cậu rành rành, Arato muốn bảo vệ cô.

"Sự đồng ý của anh đã được ghi nhận đầy đủ. Do đó, một giao ước bắt buộc về quyền sở hữu sẽ được thực hiện." Thiếu nữ xinh đẹp đặt một tay lên vai Arato. "Anh không cần phải làm thêm điều gì để triển khai sức mạnh của tôi. Chỉ có duy nhất một điều tôi cần phải thỉnh cầu anh."

Cậu không hiểu lời cô đang nói lắm. Đôi mắt cậu dán chặt như keo lên môi cô.

"Tôi chỉ là công cụ, thưa Chủ Nhân. Một công cụ không thể chịu trách nhiệm cho những gì nó làm. Là chủ nhân của tôi, anh sẽ phải nhận trách nhiệm thay phần tôi."

Một tiếng bam vang lên, to như sấm. Cỗ hắc quan tài mà Lacia dựng cắm xuống đất, lúc này đang chặn đứng chiếc xe – bằng cách nào đó mà nó đã quay đầu lại và tông thẳng vào mặt họ. Hai bánh sau của xe quay mòng mòng bốc khói. Song chiếc quan tài đen lại chôn chân vững chãi trên đất, bất chấp một chiếc sedan xa xỉ dốc toàn lực húc đầu vào, nó vẫn giữ yên vị trí.

"Bây giờ tôi xin phép tiến hành xác minh thông tin sinh học của anh, thưa Chủ Nhân. Một khi thủ tục xác minh hoàn tất, xin hãy xác nhận sự đồng ý hai lần."

Lacia nắm lấy tay phải Arato mà kéo về phía mình. Cô đưa ngón trỏ của cậu ấn vào cổ cô, vào nơi có một chiếc vòng sắt túm gọn bộ quần áo bó sát người. Hệt ổ khóa cửa.

Cô ấn ngón tay cậu vào chiếc lỗ trên cổ mình.

"Anh Endou Arato, anh đang được đăng ký là Chủ Nhân của class Lacia humoid Interface Elements Type-005. hIE này và thiết bị «Black Monolith»[38] của nó đều là unit tự động, và với tư cách chủ nhân mới, anh sẽ là người chịu trách nhiệm duy nhất và hoàn toàn về hệ quả do hành động của chúng. Anh có đồng ý không?"

"Tôi đồng ý," Arato trả lời.

Chiếc kẹp tóc của cô gái ấy bắt đầu tỏa ra sắc ngọc lam. "Bây giờ tôi sẽ bắt đầu ghi nhận lifelog[39] của chủ nhân mới. Bản log này sẽ ghi nhận là tài liệu công khai, và sẽ tự động đệ trình lên tòa án nếu xảy ra tố tụng do kết quả của hành động của tôi. Anh cần phải đồng ý với điều khoản này nhằm mở khóa hoàn toàn tính năng của tôi."

"Tôi đồng ý," Arato trả lời lần hai.

Có âm thanh vo vo rồi kít phát ra từ phần hông bộ quần áo của Lacia, và xiềng xích kim loại nào đấy được tháo lỏng. Rồi ánh đèn đỏ chớp sáng. Một dải sáng xanh nhạt tuôn ra từ chiếc hộp đen.

Arato nghe được tiếng những cánh hoa ríu rít, lộp độp bò chạy quanh. Ánh sáng xanh kia chiếu soi khoảnh đất, giúp cậu thấy rằng mình và Lacia lúc này đang bị muôn hoa bủa vây tứ phía thật sự. Nếu quả thật họ đang bị tấn công, thì do dừng lại mà họ đã để cho quân địch bao vây, hòng chuẩn bị oanh tạc liên tục.

Những bông hoa chết người cứ rơi rơi, song Lacia dường như vẫn không mảy may quan tâm trong khi nói với Arato. "Thưa Chủ Nhân, nhằm vô hiệu hóa các unit đang tấn công chúng ta, tôi đề nghị hãy đánh sập hệ thống truyền tin điện từ trong khu vực. Theo phán đoán của tôi, phương pháp này sẽ khiến giảm thiệt hại phụ xuống mức tối thiểu và ít gây phiền toái cộng đồng dân cư xung quanh nhất."

Sự việc diễn ra càng lúc càng quá quái gở đối với Arato. Và từ tư thế nằm nghiêng trên đất, ở một góc mắt, cậu thấy được một con quái vật đang bò lại chỗ cậu: một tập hợp lố bịch của đèn đường và vô số gạch vụn, vừa lấy thân xác Marie-san là gốc vừa nắm váy Marie-san mà kéo xềnh xệch đi.

Nó tiến lại gần cậu hơn, vừa di chuyển vừa chà xát mặt đất, vừa phân rã một phần nhưng rồi các bông hoa xung quanh liền gắn kết nó lại. Vật thể kỳ lạ với vẻ đẹp lạ lùng này đang bò sát cậu từng giây một.

"Làm đi! Dừng thứ đó lại đi! Arato gào lên.

"Không thành vấn đề thưa Chủ Nhân, có điều hãy hiểu cho rằng sử dụng các metamaterial[40] cần thiết cho việc dựng rào chắn ba chiều sẽ làm gián đoạn mọi liên lạc điện tử trong khu vực. Tồn tại rủi ro thật đối với bất cứ ai đang sử dụng thiết bị hỗ trợ sống trong vùng." Lacia nhìn xuống Arato – người đang cố bắt kịp lời cô. Đôi mắt cô sốt sắng đến đáng sợ. "Anh là người sẽ phải chịu toàn bộ trách nhiệm cho hành động của tôi, thưa Chủ Nhân."

Arato nào còn tâm trí để đắn đó về sắc thái và hàm ý của lời nói ấy. Mọi điều cậu biết là một trọng trách nặng nề đang đặt lên vai cậu.

"Chủ Nhân, tôi cần quyết định của anh. Anh có cho phép tấn công và chấp nhận trách nhiệm của một rủi ro, tuy nhỏ song có thật, rằng sẽ khiến mạng sống con người gặp nguy hiểm không?"

Cô đặt ra câu hỏi. Cậu không thật sự hiểu đầy đủ câu nói, cơ mà sự to lớn của những con chữ - trách nhiệm, mạng sống, rủi ro – đập vào mắt cậu. Cậu tưởng mình sắp nổ đầu đến nơi.

Ấy thế, cậu đã nói mình tin tưởng ở cổ.

"Làm đi!" Cậu ra lệnh. Cô gật đầu.

Chiếc hộp đen găm chân trên đất bèn tách ra. Đúng hơn, bóc mở ra thành những lớp đen dày, chúng xoay tròn kêu vo vo, trông như một thân cây bằng sắt đang vươn cành lá.

Và rồi trong chớp mắt, cả thế giới thay đổi. Những cánh hoa biến mất, cơn ác mộng kết thúc và thành phố trở về như xưa.

"Biến…… biến mất hết rồi." Arato trầm trồ. Cậu đứng lên, mắt không tin nổi mà nhìn chung quanh. Đến cả âm thanh vốn gần sát bên ít phút trước cũng tắt hẳn.

"Chúng đi đâu cả rồi?" Arato hỏi.

"Khá là dễ hiểu, thưa Chủ Nhân. Tôi phủ lên các unit tấn công bằng một lớp negative-index metamaterial,[41] khiến chúng vô hình với mọi tần số nằm trong một dãy sóng xác định. Trên thực tế, việc này cách ly các unit ấy khỏi tín hiệu điều khiển và mọi loại sóng radio khác, vì thế vô hiệu hóa tất cả bọn chúng."

"Ờm, không dễ hiểu với tôi lắm……" Arato nói. Cậu chống tay lên đất đỡ mình dậy, thì liền cảm thấy có thứ gì đó khô khô dưới lòng bàn tay. Cậu nuốt nước miếng và rụt tay theo phản xạ. Thầm chiến đấu với cơn nôn dâng tràn, Arato ép mình sờ lên chỗ ấy lần nữa. Sờ mó thử vài lần, cậu phát hiện rằng có một số lượng lớn các vật thể mềm mại vô hình nằm lung tung trên mặt đất quanh đây.

Hết thảy cánh hoa vẫn còn đó. Khác biệt duy nhất là Lacia, bằng cách nào đấy, đã biến chúng thành vô hình. Ánh sáng đi xuyên qua chúng, và tín hiệu dùng để điều khiển bọn chúng từ xa cũng không còn đến được đích; vậy là chúng bất động hoàn toàn.

Phải có tới hàng trăm ngàn cánh hoa là ít, thế nhưng bất thình lình chúng đều bị hạ gục trong tích tắc. Arato còn chẳng tưởng tượng nổi làm thế nào mà Lacia biểu diễn màn ảo thuật ấy trong lúc an tọa điềm nhiên trên người cậu.

Gió thôi. Một cơn bão tuyết của những bông hoa vô hình xào xạc tung mình tản mác vào màn đêm.

Cơ thể Arato đang run bần bật tới độ cậu nghĩ tim mình có thể vỡ bất cứ lúc nào. Arato không phải là thiên tài, nhưng cậu đủ hiểu biết để nhận thức rằng ở cô gái này, không có điểm nào là bình thường cả. Bản năng gốc của cậu đang mách cậu trốn nhanh đi, thoát khỏi tạo vật hùng mạnh áp đảo này đi.

"Cái gì đây? Không thể tin nổi……" Bản năng nói với cậu. Nghi ngờ. Sợ hãi. Cô ấy thật nguy hiểm.

Lacia đứng lên, như thể chưa từng có chuyện gì xảy ra.

Arato nhìn lên cô, trong giây lát, cậu tưởng tượng ra rằng mình đang ngước nhìn một mãnh thú khổng lồ phủ bóng lên người cậu.

Rồi ảo ảnh tan đi, cô ấy không còn đáng sợ, nhưng xinh đẹp trở lại.

Arato đang chạy đua với thời gian.

Cậu chỉ còn một ít thời gian trước khi hộp kem cho em gái cậu bị chảy.

Lúc bước vào chung cư, cậu hỏi Lacia cô và cậu đã gặp nhau được bao lâu rồi. Câu trả lời là 8 phút. Cậu nghe có tiếng còi xe cảnh sát đâu đó xa xa.

Arato dùng PortaCom để mở khóa điện tử trên cửa căn hộ.

Yuka rõ ràng đã chờ cậu mỏi cổ. "Lâu quá Onii-chan à!" Cô kêu, vừa bật phốc khỏi chiếc sofa mà chạy nhảy tới hành lang.

"Ừ, thì đi shopping đôi khi cũng khó khăn lắm chẳng đùa đâu." Arato lôi gói gạo khỏi giỏ hàng để kiểm tra hết một lần cho chắc rằng không còn sót cánh hoa nào.

Em gái cậu đang đứng chết điếng trước cậu. Cô bé giơ một ngón tay run run trỏ về phía anh hai mình.

"Cái…… Ai…… kia……" Cô lẩm bẩm.

"Xin chào em, tôi là Lacia. Rất hân hạnh được gặp em," Lacia nói.

Yuka mặt cắt không còn giọt máu khi lặng nhìn Lacia lịch sự cúi đầu chào. Arato hiện là chủ sở hữu của Lacia, nên không có gì đặc biệt lạ lùng về việc chủ nhân có vật sở hữu ở bên. Trừ phi vật sở hữu ta đang nói đến lại ngẫu nhiên giống hệt con người.

"Ôi trời đất, cuối cùng cũng có ngày này. Onii-chan tự mua cho mình một cô gái kìa."

"Hở, em nghĩ anh như thế à? Anh không bỏ tiền ra đâu nhé!"

"Hả? Vậy còn tệ hại hơn!"

Công bằng mà nói, đối với Yuka, con bé bị lúng túng chút gì đó khi có người trong gia đình mình đêm muộn đi ra quầy tạp hóa mua đồ rồi trở về sau khi kiếm được một cô gái.

Lúc đó, không phải quá ngạc nhiên khi cô bé rưng rưng muốn khóc. "Em chân thành xin lỗi, Lacia-san. Em sẽ làm mọi việc có thể để bù đắp, chúng em sẽ hợp tác đầy đủ với chính quyền. Em chắc chắn đây là lần đầu tiên anh hai em phạm pháp!" Đầu cô bé cúi gập và cất nên tiếng nức nở.

Arato rục rịch định xóa bỏ sự hiểu lầm, song Lacia đã nhập cuộc trước, cắt tan chiếc lưới dày rối của thái độ bình tĩnh thông thường trên mặt cô. "Tôi là hIE, không phải là con người, nên không có gì phạm pháp khi mang tôi về nhà riêng. Hơn nữa, tôi không hề có chủ cho đến khi anh trai em đã tốt bụng nhận tôi, do đó, giao ước quyền sở hữu này là hoàn toàn hợp pháp."

"hIE thông minh ghê nhỉ? Ít ra giải thích tốt hơn mình nhiều." Mọi sự căng thẳng Arato cảm thấy lúc nãy dường như liền tan biến, và cậu thiếu chút nữa thì quên bẫng luôn cuộc truy kích chỉ dăm phút trước.

"Thật sao?" Yuka ngước mặt hỏi. Nãy giờ cô bé khóc. Arato cảm thấy giằng xé trước cảm giác nhẹ lòng khi hiểu lầm được giải quyết và càm giác đau lòng khi cô bé nghiêm túc nghi ngờ cậu bắt cóc con gái nhà người ta.

"Dầu sao đi nữa," Arato nói. "ờm, nhờ vậy chúng ta có một chuyện khá thú vị. Em nghĩ Lacia, à Lacia-san, có thể ở lại đây với chúng ta không?" Cậu vội vã sửa lời vì xấu hổ trước sự suồng sã.

Em gái Arato bèn lau nước mắt mà rằng, "Chắc được thôi."

"Em chắc chứ?" Arato hỏi.

Yuka mỉm cười——chẳng mất mấy chốc mà cô bé hồi phục lại thái độ vui tươi của mình. "Chắc chăm phầm chăm! Ai thấy người nấy lượm thôi mà?"

Arato cảm thấy mình nên kể liền sự thật cho Yuka về vụ việc mới xảy ra bên ngoài. Tất nhiên, cậu chỉ muốn đem Lacia vào trong nhà rồi quên phứt hết mọi việc, có điều thế thì không ổn. Cậu không muốn em gái mình gặp nguy hiểm.

"À phải, Yuka nè. Hồi nãy ấy. Khi anh đang đi chợ, có mấy bông hoa rơi xuống tụi anh. Marie-san bị phá hư luôn, bác Marie của Yuzawa-san ấy. Có thể là vì cô gái này, có lẽ cổ là mục tiêu thật sự. Anh nói cho em biết thôi."

Lacia đã nói là cô không biết ai đứng sau vụ tấn công. Nhưng Arato vẫn còn cảm thấy mình bị hút sang vũ trụ song song nào khác, nên vẫn còn cố vùng vẫy để thấu hiểu sự kiện. Cậu nhận ra dù cậu cố gắng giải thích nhưng lời nói đứt quãng và hơi bị xoắn chùm, nên cậu quyết định trăm nghe không bằng một thấy, bèn dở áo lên mà cho Yuka xem vết thâm. "Nhìn nè em, đây là chỗ cái xe hơi tông anh. Tuy Lacia đã cứu anh khỏi trường hợp tồi tệ nhất."

"Tốt quá rồi còn gì. May có chị ấy ở đó nhỉ Onii-chan?"

Ừa thì, đúng là may khi Lacia đã ở đó.

"Ừm, anh không làm gì nhiều nhặn cả," Arato nói thin thít.

"Dù sao thì em chắc chắc mọi chuyện sẽ ổn thôi Onii-chan. Tại vì, chẳng có chi trên tin tức cả. Và nếu anh thật sự nghĩ có Lacia ở đây sẽ rất nguy hiểm thì ngay từ đầu anh đã chẳng mang chị ấy về rồi phỏng?"

Arato thấy lòng tràn trề ấm áp. Em gái cậu tin cậu! Cô bé tin vào cậu. Không phải vào hIE cậu mang về, nhưng là cậu.

Cậu muốn cảm ơn em mình. Song trước khi lời nói kịp thoát khỏi miệng cậu, Yuka đã thò tay vào giỏ hàng và lôi ra hộp kem.

"Vậy giờ chị cũng là một phần của gia đình em rồi," Yuka nói. "Em nghe nói hình như, hIE nấu ăn giỏi dễ sợ luôn! Nên chị có thể làm được gì nà?"

Lacia trả lời không ngần ngừ. "Nếu em muốn tôi nấu một bữa ăn thì tôi có thể dùng dữ liệu quảng cáo của Cloud Quản Lý Hành Vi và bắt đầu ngay lập tức, được không?"

"Ờm, thế có ngon không?" Yuka hỏi.

"5 sao theo đánh giá của người dùng."

"Lacia-san, iuuuu chị lắm!" Một cách bốc đồng, Yuka ôm Lacia một cái thật chặt rồi cầm lấy tay Lacia mà dẫn vào nhà.

"Đợi tí đã," Arato kêu. "Em chỉ cần chừng đó để tin thôi à? Lúc lắc thức ăn trước mặt em là đủ ư?" Arato thấy mình đang nắm tay kia của Lacia để giữ cô lại.

Song rốt cuộc cậu thua em gái mình, người sinh ra đã sở hữu tài nói lém. "Anh biết là hIE có camera trong mắt để thu hình mọi thứ họ thấy mà phải không Onii-chan? Em coi trên TV rồi. Nếu Marie-san có ở đó thì sẽ có trên băng hình hết. Có vấn đề chi thì em nghĩ, cảnh sát sẽ giải quyết mà?"

Cuộc phiêu lưu của Arato và Lacia đã bị quay lại trong camera của chung cư và quầy tạp hóa. Nếu quả thực sau này có việc gì, chắc chắn cảnh sát sẽ gọi họ lúc nào đấy ngày mai thôi.

"Có lẽ em có lý, Yuka à. Ok, cứ để cho cảnh sát lo." Arato nghĩ có khi mình đã phản ứng thái quá. Bất kể ai thả những cánh hoa ấy xuống, Arato không hề ở trong thời chiến hay gì cả. Thật phi lý khi nghĩ cậu bị liên lụy về mặt nào đó.

Suy cho cùng, Lacia sẽ không là của cậu vĩnh viễn. Cô rõ ràng rất đặc biệt, rất phi thường; đời nào có chuyện cô sẽ là một món đồ bất di bất dịch trong căn hộ luộm thuộm không ba mẹ của họ chứ.

"Onii-chan lúc nào cũng nghĩ quá à. Anh đừng hỏi mình có thể làm gì để giải quyết tệ nạn trên thế giới, nhưng hãy hỏi mình có thể làm gì để nấu cho em một bữa ngon đi."

"Dám cá tối em ngủ ngon lắm," Arato nói. Cậu có phần bất ngờ trước việc Yuka thoải mái đón nhận Lacia vào cuộc sống mình, lại còn tạo một mối quan hệ đôi bên cùng lợi giữa hai người với nhau nữa.

"Hiển nhiên rồi, say như chết ấy. Thế giờ anh tính sao hả Onii-chan, anh xài hết vận may trong đời cho phát hiện đáng kinh ngạc này mất rồi còn đâu?"

"Ơ, em đừng có coi anh như cỏ rác thế được không? Vả lại, biết đâu chuyện này thật sự có hại thì sẽ ra sao?" Arato hỏi.

"Chậc, sao không chị ấy luôn cho khỏe? Lacia-san nè, liệu bọn em có gặp nguy hiểm gì nếu chị ở lại đây chung không?" Yuka hỏi thẳng thừng chẳng ý tứ.

"Nếu những gì Yuka-san đã nói là đúng thì tôi không thấy nguy hiểm tiềm tàng nào," Lacia hồi đáp.

Yuka gật đầu, ra chiều thỏa mãn. "Anh nghe chưa? Tuyệt cú mèo luôn."

Sự bạo gan của cô em gái tiếp thêm dũng khí cho Arato. "Thôi ok. Chậc, nếu sau này sự việc bắt đầu nóng lên thì tới đấy hẵng lo cũng được ha. Tạm thời, Lacia cần một chỗ trú chân đã." Arato không phải tuýp người lo lắng nhiều về mấy vấn đề khó khăn. Hai người bạn, Ryou và Kengo, trước đây thậm chí từng rầy cậu vì cậu quá ư là bốc đồng. "Chuyện tới đó là xong, nhé. Giờ thì suy nghĩ về bữa tối thôi."

"Tôi tin mình đã nắm bắt đủ về nguyên liệu trong tay, thưa Chủ Nhân," Lacia lên tiếng.

Phải nói thẳng: đấy là một bữa ăn thượng hạng.

Bằng cách nào đó, Lacia đã dùng thức ăn mà Arato mới bắt đầu chuẩn bị rồi cô biến nó thành một yến tiệc đế vương Trung Hoa. Arato không đoán nổi cô làm bằng cách nào. Yuka cũng thế. Những gì họ có thể làm là có chút bẽn lẽn khi vừa ăn ngấu nghiến vừa khen ngợi thành quả của Lacia.

Đã khuya rồi, nên sau bữa, Yuka đi tắm ngay rồi lên giường ngủ. Lacia đã rửa và sấy khô đĩa, nên chẳng còn gì cho Arato làm.

"Mình thấy thật có lỗi khi cậu mới tới đây mà đã bắt cậu làm việc liền," Arato nói.

Lacia đang xếp đĩa khô vào kệ. "Có lỗi ư, thưa Chủ Nhân? Tại sao? hIE được sản xuất hàng loạt để sử dụng trong nghề nghiệp và gia đình. Chúng tôi được thiết kế ra là vì vậy."

Thiết bị quan tài đen dựa vào tường trong phòng khách. Nó đứng trên tấm nệm nhằm không gây hư hại cho mặt sàn, do đó căn phòng trông khác hẳn bố cục thông thường.

Nhìn tấm lưng Lacia mà Arato bắt đầu lo lắng về toàn bộ ẩn ý đằng sau việc nhặt được vật phẩm phi phàm này và đem nó vào đời mình. Cậu ngồi trên sofa, mắt dõi theo cô, mới để ý một phần lưng áo của cô để lộ làn da trần.

Cậu trông thấy nước da ấy trắng nõn đến nhường nào. Arato không thể chịu đựng nổi. Cậu cảm thấy tức cười. Bộ áo quần đen trắng bóng lộn kia vô cùng lạc lõng trong cái nhà bếp gia đình nhàm chán của cậu. Người cậu nóng lên, và cậu ngã nghiêng người lên ghế sofa.

"Ôi trời, mình nên làm gì đây……" Nhịp tim cậu đập liên hồi.

Cậu nhớ lại khoảnh khắc lần đầu mắt cậu nhìn thấy cô, phần lưng của bóng người đã cứu mạng cậu.

Những ký ức sống động tràn về trong cậu. Bàn tay cô, thật mềm mại trong tay cậu, khi họ cùng nhau chạy. Gương mặt được ánh trăng chiếu ngời của cô. Cảm giác cô ngồi trên cậu lúc họ trang trọng ký kết giao ước chủ tớ. Lòng Arato chộn rộn, lồng ngực như muốn nổ tung.

Arato nằm nghiêng, chẳng còn ngồi dậy. Cậu không thể kiểm soát nổi sự khích động trong mình, còn mặt cậu đỏ rần và khắp thân thể cậu chảy mồ hôi hột. Lacia sẽ ở lại với mình, trong nhà mình. Khi khẳng định lại sự thật ấy với bản thân, cậu cũng tự nhủ rằng cô ấy không phải là người. Cậu nên làm gì đây? Cậu có thể làm gì đây?

"Chết tiệt, mình thảm hại quá đi……" Arato thở dài thườn thượt. Cậu phải hành động ngay, đầu cậu đã nhẹ hơn và cậu gắng gượng bật người dậy.

"Thưa Chủ Nhân, anh có muốn tôi nghỉ dưỡng vào ban đêm không?" Là Lacia lên tiếng, cô đang đứng ngay cạnh cậu. Đôi mắt cô nhìn xuống gương mặt đỏ chót của cậu, một cách điềm tĩnh. Hai tay cô bưng một bộ bình tách trà trên cái khay bóng bẩy. Cổ lôi cái đó từ đâu ra vậy nhỉ?

Arato nhận ra mình đang trong tư thế nửa ngồi nửa đứng rất xấu hổ, liền lồm cồm bò dậy ngồi cho đàng hoàng trên sofa.

Lacia quỳ xuống và đặt khay trà lên chiếc bàn con thấp. Cô đổ nước sôi từ bình ra ấm trà cho nguội trước khi pha trà. Cả Arato và em cậu chưa bao giờ dùng bình tách trà, nên những cử động đơn giản mà thanh thoát của cô mặt nào đấy trông thật đẹp kỳ lạ.

"Uwa, cậu có thể làm được mọi việc hử?"

Có chút phấn khích khi sai hIE làm những công việc nhà tầm thường, thậm chí những việc Arato phần nào đã làm quen tay rồi.

Cậu từng học cái này trong tiết Xã Hội Học ở trường cao trung. Chuẩn mực xã hội thay đổi dễ dàng thế nào qua một thế hệ. Những gì trở thành kiến thức phổ thông hồi quả bom kinh tế các năm 1960 đã trở nên lỗi thời hoàn toàn lúc thập niên 2010, những năm đình trệ. Qua một quãng thời gian dài nửa thế kỷ, rất nhiều thứ có thể đổi thay, vào rất nhiều thứ cần phải đổi thay. Song khi thật sự tự mình trải nghiệm quá trình thay đổi đó qua từng bước một, từng ngày một, chúng ta gần như chẳng nhận thức được. Ấy thế, tiến bộ vẫn xảy ra, thúc đẩy thế giới theo những hướng đi mới. Đó là những gì đang xảy ra ngay lúc này sao?

"Cảm ơn anh. Tuy mọi hành động của hIE đều bị chi phối bởi Cloud Quản Lý mà chúng tôi liên kết tới. Khi tôi pha trà như vầy, mọi điều tôi thực hiện chẳng qua chỉ dựa vào hình ảnh của hành động tương tự do người thực làm và lưu trữ trên cơ sở dữ liệu."

Arato cười nhăn nhở khi nhận ra mình đang bị lên lớp về hành vi con người bời một thứ chỉ có ngoại hình giống con người. Cậu nhớ lại Ryou, bạn cậu, đã quả quyết thế nào rằng hIE không hơn gì vật thể.

Lacia hình như để ý thấy phản ứng của Arato, bèn nhanh chóng tiếp lời, "Tôi hy vọng mình không xúc phạm anh, thưa Chủ Nhân, bằng lời giải thích dông dài của tôi. Chỉ là tôi cảm thấy anh có chút gì đó không quen với nguyên lý vận hành cơ bản của hIE."

"Mình không quen với hIE thì có làm cậu gặp phiền toái gì không Lacia-san?"

Lời đáp của cô là một khoảng lặng bao dung.

Arato không muốn ngẫm lại khoảng thời gian ấy, khoảng thời gian không lâu trước đây, khi cậu còn chưa là chủ nhân của Lacia, và có thể cô từng thuộc về người khác.

Bấy giờ nỗi sợ giáng xuống người cậu lần nữa. Có lẽ cậu đã quyết định tạm thời giữ và trông coi Lacia, song không có nghĩa là cậu không thể suy nghĩ lại. Cậu muốn rút lui thì cũng không ai trách cứ cậu.

"Cậu đến từ đâu thế Lacia-san?" Rốt cuộc cậu cũng hỏi.

Lacia nâng chiếc ấm tinh xảo lên và pha sang một tách nhỏ. "Đây là điều anh muốn biết, trong tư cách là Chủ Nhân, nhằm giúp mối quan hệ chúng ta tốt hơn?" Cô hỏi ngược.

Lại là cảm giác đó, cái cảm giác cậu có khi lần đầu gặp cô. Cần tin tưởng. Cần nương tựa. Cần thân thiết hơn.

"Thì, khi nghĩ lại, mình không biết mấy về cậu cả, Lacia-san à. Bây giờ mình biết nhiều hơn thì tương lai sẽ ít có bất ngờ khó chịu hơn, cậu hiểu chứ? Và chiều ngược lại tất nhiên cũng đúng mà? Chúng ta càng biết nhau rõ thì càng ít phải lo lắng. Như thế sẽ giúp mình yên lòng, và cậu cũng vậy, hy vọng là thế. Dù sao thì đó là điều mình suy nghiệm ra."

Và nếu có việc gì Arato có thể làm để giúp cô…… thì, cậu muốn làm liền. Cậu muốn làm việc chi đó tử tế cho cô.

Arato đã giãi bãy hầu như mọi tâm tư cho Lacia, ít nhất là theo tiêu chuẩn của cậu. Có điều nếu cậu mong một phản hồi tương tự, thì cậu sắp thất vọng rồi.

Lacia chỉ đơn thuần nhìn ngược lại cậu, một cách trầm tĩnh, rồi nói với tông giọng đều đều. "Có vẻ anh là một người tốt bụng, Chủ Nhân. Tuy nhiên, đồng thời, có vẻ anh đang có một sự hiểu lầm rất cơ bản." Cặp mắt xanh dương nhạt nhìn cậu chăm chú không chớp. "Anh biết đấy, tôi không có linh hồn."

Đó tuyệt nhiên không phải là câu trả lời Arato mong đợi. Cậu có thể là chủ nhân của cô, nhưng cậu không tài nào tìm nổi lời nào để đáp.

"Là thế này ạ, thưa Chủ Nhân. Toàn bộ hành động của tôi thật sự chỉ là đáp lại kích thích từ bên ngoài. Khi con người nói hay làm, tôi chỉ phản ứng tương xứng. Hành động của tôi tuân theo những gì mà Cloud Quản Lý đã tính toán rằng sẽ thỏa mãn những người tôi phục vụ. Tôi không có cái có lẽ anh gọi là tính cách hằng định, thứ anh tìm thấy ở con người."

Công nghệ đã tiến triển xa tới mức không cần phải con người để hành động như con người. Nếu một vật có hình dáng và kết cấu xương y đúc như người, không lý gì hành động của nó không thể giống nốt. Dầu cho nó thiếu mất trái tim hay linh hồn, không lý gì nó không thể tồn tại như con người, miễn là nó luôn luôn hành động theo pattern lập trình sẵn. Nhờ vậy mà hIE có đủ khả năng hoàn thành nhiệm vụ và thực hiện công việc.

"Nên thưa Chủ Nhân, anh thấy đấy," Lacia tiếp tục, "tất cả những gì anh đã và đang làm là quan sát hành động của một cá thể hIE này, rồi trong tiềm thức, anh gán ghép một động cơ vào đằng sau những hành động rập khuôn theo hành vi loài người."

Tâm trí Arato rối bời. Cậu đã luôn tự nhủ là mình đã cứu nguy cho cô gái này. Cậu cảm thấy thất vọng, thậm chí là tức giận, khi biết sự việc đã qua có một lời giải thích không những thô thiển mà còn coi mọi thứ như máy móc. Hơn nữa, cậu còn tức giận vì mình hiểu, ít nhất ở cấp độ trí tuệ, rằng Lacia đúng tuyệt đối.

Cậu là người đã tưởng tượng thiếu nữ ấy sẽ có phần thấy biết ơn đối với những gì cậu làm cho cô. Cái này chính xác là thứ suy nghĩ thiếu thấu đáo mà bạn bè cậu đã cảnh báo. Giờ đây như thể lớp sương mù đã cất khỏi mắt cậu. Cậu có thể nhìn rõ vào thực tế ảm đạm của hoàn cảnh.

Tương tác của nhân loại được dựng xây trên cơ sở cho-và-nhận, trên sự đồng cảm với quan điểm, nhu cầu, hy vọng cũng như tham vọng của kẻ khác; dựa trên sự hiểu ngầm ấy mà con người mong muốn cùng mục tiêu, và đôi khi cần phải thỏa hiệp.

Ấy vậy, không điều nào trên đây đúng với Lacia.

Arato bắt đầu tự hỏi liệu cậu có thèm nhúng tay vào nếu Lacia không giống một con người bằng da bằng thịt.

Sợ hãi, hối tiếc, tuyệt vọng. Các cảm xúc này cuộn xoáy trong cậu, khiến cậu không mở nên lời. Cậu chẳng nói gì. Cổ họng cậu đau rát suốt.

Cậu nhìn vào vực thẳm và trông thấy hư không. Đôi chân cậu bất giác run run.

Lacia – một Lacia thậm chí còn không có trái tim – nói lại lần nữa, như thể không đếm xỉa tới điệu bộ của Arato. "Tôi không có linh hồn."

Arato ngước nhìn trời.

Trèo cao té đau. Arato ngộ ra rằng cậu thấy thất vọng nhiều, bị phản bội nhiều, là do trong trí óc, cậu đã dồn đổ cảm xúc vào một thứ chưa bao giờ có cảm xúc. Phải rồi, ta bắt đầu lại lần nữa nhỉ? Arato nói với bản thân. Cậu trở lại với hai hình ảnh án ngữ trong giấc mơ cậu: một vụ nổ cuồng bạo, và một chú chó vẫy đuôi. Arato thở một hơi ra thành tiếng mà lấy lại bình tĩnh đôi chút. Cậu hồi tưởng về con người cậu lúc nhỏ đã được hành vi của chú chó ấy giúp đỡ thế nào, mặc kệ con cún có nhận thức được nó đang làm gì hay không, mặc kệ nó có động cơ hay không. Đúng, đúng vậy, mình nhớ mà. Hãy bắt đầu từ đấy.

Nên, dầu cho có vô nghĩa, Arato vẫn quyết tâm sẽ vươn tay tới. "Chỉ vì không có linh hồn không có nghĩa cậu không thể đáp lời người khác," cậu nói.

Arato khó chịu với bản thân mình. Khi còn nhỏ, cậu không hề chú ý tới linh hồn chú chó trắng, song điều đó không cản cậu tiếp nhận dũng khí từ cách nó vẫy đuôi vui vẻ tựa hồ không mảy may bận tâm tới trong thế giới.

"Ừ, đúng vậy. Những gì mình cảm nhận hồi đó vẫn là thực. Nhất định là thế."

Cảm giác vô vọng tồn tại trong Arato mới chốc trước bỗng tan biến và bị một xúc cảm mới, mới mẻ hơn và tích cực hơn, thanh tẩy.

Arato biết rằng mình phải hành động liền để đặt dấu chấm hết cho vòng xoáy biến đổi liên tục của những cảm xúc đang xung đột lẫn nhau. Cậu không phải dạng người hay nghĩ, ngôn từ là không đủ diễn đạt cậu bây giờ. Cậu phải làm gì đó.

Máu cậu chạy rần rật khi cậu hối hả suy nghĩ có thể làm gì cho cô. "Thôi được, Lacia-san. Mình hiểu rồi, mình đã nhầm lẫn tuốt. Nhưng có thật sự quá khó để tin rằng cậu sẽ thích nơi đây sau một khoảng thời gian đủ dài không? Ý mình là cậu thấy thoải mái tự nhiên ấy?"

Một khoảng lặng ập xuống giữa bọn họ. Thinh lặng không bao giờ mang ý nghĩa chi, bởi cô ấy không có trái tim lẫn linh hồn.

Lacia cười bí ẩn. "Dạ đúng, thưa Chủ Nhân. Khó mà tin được. Vì tôi không có cảm xúc."

Thế nhưng cậu vẫn muốn làm gì đó tốt cho cô!

Arato biết mặt mình lúc này đang đỏ như gấc. "Chết tiệt, mình quả là thằng vô dụng!" Cậu gào lên, hòng dứt bản thân khỏi sự bẽ bàng và thất vọng ê chề.

Có tiếng bước chân thùm thụp xuống cầu thang. Là Yuka, trong bộ đồ ngủ, một tay ôm cái gối, gương mặt thì như người chết sống dậy.

"Được rồi, Onii-chan à, chuyện đó ai ai cũng rõ rồi, anh im lặng để em ngủ tí được không cho em nhờ?"

Cả đêm Arato mất ngủ, song bình minh ngày mới vẫn ló dạng.

Sáng hôm sau, lúc cậu tới phòng khách, Lacia đã ở sẵn đấy. Không những vậy, cô còn chuẩn bị luôn một bữa sáng ngon lành cho Arato và Yuka để tiễn họ đi học.

Thời gian trôi qua. Yuka vẫn năng động như mọi ngày. Arato có bè bạn ở trường. Ba cậu bận rộn với công việc như thường khi và không ló mặt về nhà. Lacia làm theo dữ liệu vận động do Cloud Quản Lý cung cấp: một hành động chính xác nối tiếp một hành động khác nhằm khiến các cử chỉ của cô hoàn toàn tự nhiên như người.

Đấy là cuộc sống, là hiện thực của Arato. Trước khi cậu kịp để ý, 4 ngày đã trôi qua.

Tiếng chuông báo thức làm Arato tỉnh dậy. Cậu xoãi một tay từ dưới chiếc mền mà với tới chiếc PortaCom kêu bíp bíp dưới gối. Trước khi có cơ hội bấm nút trên màn hình, PortaCom đã ra quyết định tự động kết nối cậu với người gọi cậu vào lúc sáng sớm.

"Bữa điểm tâm đã sắp sẵn sàng, thưa Chủ Nhân. Anh có thể dậy được chưa?"

Chất giọng trong ngần của Lacia làm tai cậu u lên, còn tim cậu đập rộn ràng. Arato nhảy phốc khỏi giường. "Bữa sáng có chi thế?" Cậu hỏi.

Tất nhiên cậu sẽ chóng phát hiện thôi. Có điều cậu muốn nghe giọng cô ấy lần nữa.

"Tôi thử làm French Toast.[42] Tôi nhớ có lần anh từng nói muốn ăn thử."

Trong tâm Arato trào lên nỗi hổ thẹn. Cậu không chắc mình có thực sự nên để mặc Lacia nuông chiều cậu như thế không. Cậu đứng dậy và ôm đầu. "Có thật là bình thường không đây……", cậu tự hỏi, tuy hiểu rất rõ câu trả lời là không.

Cậu tới phòng ăn thì thấy Yuka đang ăn một lát bánh mỳ chiên vàng óng dày cộp, ra chiều mãn nguyện lắm.

"Chào buổi sáng, Yuka."

"Ưm, ào anh……" Cô bé đáp với cái miệng ních đầy, còn tay cầm chặt nĩa chuẩn bị đâm miếng tiếp theo.

Lacia đến đã mang theo ít nhiều trật tự nề nếp vào nhịp sống hàng ngày vốn hỗn độn như tơ vò của anh em Arato và Yuka. Hiệu ứng phụ là cả hai người mệt mỏi lâu dài do đồng hồ sinh học tự chỉnh về tiêu chuẩn thông thường.

"Chủ Nhân, sáng nay anh cảm thấy thế nào?"

Lacia không còn vận bộ đồ ôm sát màu trắng đen mà cô từng mặc khi họ gặp nhau lần đầu. Thay vào đó, dưới chiếc tạp dề, cô đang mặc thường phục. Nói đúng hơn là quần áo cũ của Arato. Cặp thiết bị gắn trên hông cô cũng không còn.

Kết quả là, diện mạo cô hoàn toàn bất khả phân biệt với người thật. Arato chợt nhận ra mình đang nhìn cô chòng chọc, thế là lẹ làng lảng mắt đi. Cậu thấy ngượng nghịu trước việc Lacia đang mặc quần jean, áo sơ-mi của mình.

"Onii-chan, liếc gái đủ rồi đó!" Yuka cũng đã phát giác cậu đang liếc trộm rồi. . Cậu ghét cái ý nghĩ em gái cậu nghĩ mình đang tia gái, nghe cứ như thú vật lên cơn động dục vậy.

Arato trộm nhìn nhanh sang mặt Lacia để xem thử phản ứng của cô. Cô có thể không phải là con người, song cậu vẫn không chịu nổi việc cô nghĩ xấu về cậu. Cậu lo bò trắng răng. Nét mặt cô bình tĩnh như thường.

"Ờ, không, anh chỉ đang nghĩ chúng ta quả thật nên tìm chút quần áo tươm tất cho Lacia, thế thôi……" Cậu lắp ba lắp bắp.

Arato đến bên tủ lạnh để lấy đồ uống theo thói quen, nhưng bấy giờ cậu khựng lại khi để ý thấy bình trà còn bốc khói đặt trên bàn, tất cả đã sẵn sàng cho cậu.

Lại lần nữa, cậu cảm thấy có lỗi khi được lo sẵn đến chân răng. Cậu nhanh tay rót trà cho mình, trước khi Lacia kịp làm thay cậu, để có thể ít ra tự mình làm điều gì đấy. Cậu không nhớ là trong nhà có trà điểm tâm. Ắt hẳn Lacia đã đặt mua một ít. Cốc trà bốc khói gọi mời, tỏa ra hương thơm khiến người ta sảng khoái, mùi hương ấy còn ganh đua với mùi bánh thơm giòn rụm bốc lên từ chiếc chảo nóng mà Lacia đang lật bánh mỳ chiên với sự chính xác hoàn hảo.

Buổi sáng đã bớt cập rập hơn nhiều từ khi Lacia đến. Không còn cảnh chạy hộc tốc điên cuồng, và Arato có thời gian rảnh rỗi. Cậu thư thả đồng bộ hóa con PortaCom của mình với Holovision. Hệ thống quản lý tại gia đã đảm nhận hầu hết công việc bảo trì thường nhật của các thiết bị gia dụng, cơ mà Arato vẫn thích kiểm tra xem có gì đáng chú ý không.

Màn hình 3D hiển thị báo cáo trạng thái của các thiết bị gia dụng lên trước mắt Arato. Nhưng lẫn giữa đám báo cáo là một email với người gửi là người cậu không quen biết.

"Này, có email đây, của em hả Yuka?" Thư gửi tới Yuka, nhưng cũng cc[43] cho cậu.

Yuka đứng phắt dậy. "Coi nà, coi nà!"

Màn hình holo trắng hiện tên người gửi, khiến Arato không hiểu đầu cua tai nheo gì.

Cậu mở file, đọc file, rồi hàm miệng cậu há hốc.

"Yuka. Ngồi xuống nói chuyện với anh."

"Ơ, em ngồi nãy giờ rồi mà……"

"Cuộc thi người mẫu này là sao hả?"

Có một tin nhắn ngắn gọn trên màn hình.

Kính gửi Endou Yuka-sama.

Chúng tôi vui mừng báo tin rằng Lacia, hIE mà quý cô đề cử lên trong cuộc thi người mẫu của chúng tôi, đã giành Giải Nhất——

"Wohooo! Giải nhất kìa! Ngạc nhiên chưa!"

Arato nhanh chóng xâu chuỗi mảnh ghép với nhau. Vậy là, nhóm truyền thông này đã luôn tìm kiếm những người mẫu hIE và đã tổ chức một buổi thử hình mở; Yuka chắc đã upload[44] dữ liệu Lacia và nộp.

Vài ngày sau, kết quả là đây.

Yuka nhấp vào link mà mở trang web cuộc thi lên. Kết quả được trình bày nổi bật, và có luôn một cuộc thảo luận sôi nổi dưới phần khung bình luận.

"Nhìn nè Onii-chan, nhìn nè! Cứ như định mệnh ấy! Tuyệt zời ông mặt trời!"

Ai biết họ chụp ảnh bằng cách nào hay từ khi nào, nhưng tấm ảnh nổi nhất là của Lacia – cô mặc một bộ đồ mà cậu hồ nghi là đồng phục trường của Yuka.

Bên cạnh còn có ảnh của các hIE tham gia vòng chung kết, song tấm ảnh Arato nhớ nhất khi trở ra, ngạc nhiên thay, lại là ảnh của Lacia.

Yuka ré lên vui mừng. "Lacia-san, chị thấy chưa, em đã nói là chị đẹp lắm mà!"

Araton, trong khi đó, lại thẫn thờ trong giây lát do thấy tên mình nằm dưới tên Lacia, với tư cách là chủ sở hữu đăng ký.

"Ờm, Yuka này, cuộc thi này khá là lớn, đúng không?" Arato hỏi.

"Ừm, không tuyệt sao! Có quảng cáo trên TV các kiểu nữa đó!"

Nói cách khác, Lacia giờ là tâm điểm của truyền thông, nổi tiếng nữa là đằng khác.

Arato đau cả đầu. Cậu nhớ về cuộc tấn công lạ lùng của loài hoa vài ngày trước, cậu vẫn chưa nghe thấy có thêm tin tức gì.

Yuka cười toe toét với cậu. "Thế, Onii-chan, giờ anh định nói gì người em gái thông minh của anh nào?"

"Em á nhé…… Em nghĩ cái khỉ gì vậy?" Arato giận run người.

Hiển nhiên đây không phải là phản ứng mà Yuka tưởng, và giọng cô bé trở nên chống chế. "Hả? Lacia-san tuyệt đẹp mà! Chúng ta không thể cứ nhốt chị ấy ở đây hoài được, phí lắm!"

"Vậy nên em đi làm chuyện như thế sau lưng anh hả? Dùng cô ấy hả? Không hỏi ý anh sao? Em không sợ chi hết à?" Arato nói mà chán nản.

Đối tượng của cuộc nói chuyện giữa hai người họ bất chợt xen ngang. "Không biết có giúp gì được cho Chủ Nhân, nhưng thật sự tôi không phiền lòng."

"Thấy chửa!" Yuka nói. "Chị ấy không phiền lòng, chính chỉ tự nói nhé! Nên giờ còn vấn đề chi hơm, đồ anh hai phá đám!"

"Vấn đề ở chỗ," Arato gào, "vấn đề ở chỗ, là, một hIE sẽ không bất tuân khi ta yêu cầu. Cô ấy được thiết kế là để nhận lệnh!"

hIE khác với con người. Tôi không có linh hồn, Lacia từng nói. Lời nói của cô được chọn lựa đặc biệt để đáp ứng lại khao khát và mong ước của chủ nhân mình – một con người.

Lacia khéo léo lật cho xong miếng bánh mỳ chiên lên đĩa, rồi quay lại đối mặt với Arato. "Dù sao đi nữa thưa Chủ Nhân, chuyện gì cũng xong cả rồi."

Tiếng dầu xèo xèo làm dạ dày cậu dậy sóng. Cơ thể cậu phản chủ: cậu muốn thức ăn, muốn ngay bây giờ.

Arato thả phịch người lên ghế với bộ dạng khuất phục. "Nhưng bây giờ chúng ta sẽ giải quyết mọi chuyện thế nào?"

Khi lần đầu gặp nhau, cả Arato lẫn Lacia cùng bị tấn công. Có lẽ ngoài kia vẫn còn đó kẻ thù vô danh đang nhắm vào Lacia. Và cuộc thi thì vừa truyền phát thông tin của cô tới toàn thể thế giới.

"Hàài, anh đã nói với em là đêm đó có ối chuyện kỳ dị xảy ra rồi, chúng ta lại còn chưa đi thấu tới gốc vấn đề nữa. Giờ em muốn chồng thêm vụ này lên nữa hả? Sao không bắn anh luôn cho xong chuyện đi rồi!"

Mặt Yuka trở nên nghiêm túc. "Onii-chan, anh có coi em là người có tư tưởng tiến bộ không?"

"Ờ thì ừ, nếu tiến bộ theo ý em là nhảy vực mà chẳng thèm nhìn trước sau mép vực là gì."

Có tiếng ai đấy cười khúc khích. Nhưng không phải từ Yuka. Cũng phải của Arato.

Lacia đang cười. Cô đứng đó, thật tao nhã trong chiếc tạp dễ, đôi tay che nửa miệng, cơ mà rõ ràng là cô đã cười. Lúc này cô đang cười mỉm. Lần đầu tiên Arato thấy cô hạnh phúc nhường vậy.

"Hóa ra hIE có thể cười hử……"

Gương mặt rạng ngời của Lacia vào thời khắc ấy, có nhìn mọi góc cạnh cũng đều thấy rất chân thành.

Bấy giờ, Arato không thể đành lòng tin rằng vật thể trước mắt cậu lại không có linh hồn.


  1. Contract: Giao Ước.
  2. Xã hội hóa: là quá trình con người liên tục tiếp thu văn hóa vào nhân cách của mình để sống trong xã hội như là một thành viên. Nguồn: wikipedia.
  3. Wifi: mạng không dây.
  4. Lớp C năm hai: lớp 11C, theo hệ thống Nhật Bản.
  5. AutoCruise: Điều Khiển Tự Động.
  6. Humanoid Interface Elements: Phần Tử Giao Diện Mang Hình Người.
  7. Android: Robot hình dáng con người.
  8. Taiyaki: Bánh nướng cá tráp biển, một món ăn của Nhật.
  9. Soba: Một loại mỳ của Nhật.
  10. Pattern: Kiểu, mô-típ.
  11. TBRA-2: the Second Tokyo Bay Reclaimed Archipelago.
  12. Polyfiber: Một loại vật liệu xây dựng gồm nhiều sợi liên kết.
  13. PMC: Private Military Company – Công Ty Quân Sự Tư Nhân. Một dạng công ty cung cấp dịch vụ quân sự theo hợp đồng trong ngành an ninh.
  14. HMD: (Head-mounted Display) Màn hiển thị đội đầu.
  15. USFJ: (United States Forces Japan) Quân Mỹ đồn trú tại Nhật.
  16. Drone: Vũ khí không người lái.
  17. Lính Mũ Nồi Xanh: Lực lượng tác chiến đặc biệt của quân đội Mỹ.
  18. Network: Mạng (lưới).
  19. Cloud Platform: Nền tảng điện toán đám mây.
  20. Datalink: Đường dẫn kết nối hai khu vực trong viễn thông để trao đổi, tiếp nhận thông tin kỹ thuật số.
  21. Ý nói các drone.
  22. Mũ bê-rê: Loại mũ Lính Mũ Nồi Xanh mang trong đồng phục.
  23. Máy chiếu võng mạc: (retina display) Loại máy giúp hiển thị hình ảnh lên trước mắt.
  24. Data: Dữ liệu.
  25. Console: Bảng điều khiển.
  26. All-clear: An toàn.
  27. SmartMine: Mìn thông minh.
  28. Railgun: Súng điện từ.
  29. Xe tăng chủ lực: Main Battle Tank – MBT.
  30. Kouka: (紅霞)Hồng Hà – Sương Đỏ.
  31. Hack: Xâm nhập.
  32. Backup: (Bản) sao lưu.
  33. Ý nói không còn cấm những thứ như thuốc lá.
  34. Holovision TV: ti-vi chiếu hình ảnh nổi trên không trung.
  35. Voice command: Điều khiển bằng giọng nói.
  36. Xe hơi sedan: Một dòng xe hơi 4 chỗ mui kín.
  37. Chủ nhân: Owner.
  38. Black Monolith: Đá Đen Nguyên Khối.
  39. Lifelog: Nhật ký sinh hoạt. Gần giống tiểu sử cá nhân nhưng chi tiết hơn rất nhiều.
  40. Metamaterial: (Siêu vật liệu) Một loại vật chất nhân tạo có tính chất phụ thuộc vào cấu trúc nhiều hơn là vào thành phần.
  41. Negative-index metamaterial: (NIM) loại siêu vật liệu có chỉ số khúc xạ âm khi gặp sóng điện từ ở tần số nhất định.
  42. French Toast: Bánh mỳ chiên trứng sữa.
  43. CC: (Cacbon copy) dùng để chỉ một (hay nhiều) người nhận khác, bên cạnh người nhận được ghi ban đầu trên thư điện tử.
  44. Upload: Tải lên.

Ad blocker interference detected!


Wikia is a free-to-use site that makes money from advertising. We have a modified experience for viewers using ad blockers

Wikia is not accessible if you’ve made further modifications. Remove the custom ad blocker rule(s) and the page will load as expected.